5 cosas interesantes que debes saber sobre la misión Lucy de la NASA

Por primera vez, una nave espacial se dirige a los extraños asteroides troyanos de Júpiter. Qué Lucy Los hallazgos allí podrían proporcionar una nueva mirada a la historia del sistema solar.

“Lucy cambiará profundamente nuestra comprensión de la evolución planetaria en nuestro sistema solar”, dijo Adriana Ocampo, científica planetaria de la sede de la NASA en Washington, DC, en una rueda de prensa el 14 de octubre.

La misión está programada para lanzarse desde el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el 16 de octubre. Cobertura en vivo saldrá al aire en NASA TV a partir de las 5 am EDT, en previsión del despegue de las 5:34 am.

Los asteroides troyanos son dos grupos de rocas espaciales que están atrapadas gravitacionalmente en la misma órbita que Júpiter alrededor del sol. Un grupo de troyanos orbita por delante de Júpiter; el otro sigue al gigante gaseoso alrededor del sol. Los científicos planetarios creen que los troyanos podrían haberse formado a diferentes distancias del sol antes de mezclarse en sus hogares actuales. Los asteroides también podrían ser algunos de los objetos más antiguos y prístinos del sistema solar.

La misión marcará varias otras primicias, desde los tipos de objetos que visitará hasta la forma en que alimenta sus instrumentos. Aquí hay cinco cosas interesantes que debe saber sobre nuestra primera visita a los troyanos.

1. Los asteroides troyanos son una cápsula del tiempo del sistema solar.

Los troyanos ocupan lugares conocidos como puntos lagrangianos, donde la gravedad del sol y de Júpiter se anulan entre sí. Eso significa que sus órbitas son estables durante miles de millones de años.

“Probablemente fueron colocados en sus órbitas por el último suspiro del proceso de formación del planeta”, dijo el 28 de septiembre en una rueda de prensa el investigador principal de la misión, Hal Levison, científico planetario del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.

Pero eso no significa que los asteroides sean todos iguales. Los científicos pueden decir desde la Tierra que algunos troyanos son grises y algunos son rojos, lo que indica que podrían haberse formado en diferentes lugares antes de asentarse en sus órbitas actuales. Quizás los grises se formaron más cerca del sol y los rojos se formaron más lejos del sol, especuló Levison.

El estudio de las similitudes y diferencias de los troyanos puede ayudar a los científicos planetarios a determinar si los planetas gigantes se movieron y cuándo se movieron antes de asentarse en sus posiciones actuales (SN: 20/4/12). “Esto nos está diciendo algo realmente fundamental sobre la formación del sistema solar”, dijo Levison.

2. La nave espacial visitará más objetos individuales que cualquier otra nave espacial.

Lucy visitará ocho asteroides, incluidas sus lunas. Durante su misión de 12 años, visitará un asteroide en el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter, y siete troyanos, dos de los cuales son sistemas binarios donde un par de asteroides orbitan entre sí.

“Vamos a visitar la mayor cantidad de asteroides con una misión”, dijo la científica planetaria Cathy Olkin, investigadora principal adjunta de Lucy, en la sesión informativa del 14 de octubre.

La nave espacial observará la composición, la forma, la gravedad y la geología de los asteroides en busca de pistas sobre dónde se formaron y cómo llegaron a los puntos lagrangianos.

El primer destino de la nave espacial, en abril de 2025, será un asteroide en el cinturón principal. A continuación, visitará cinco asteroides del grupo de troyanos que orbitan el sol por delante de Júpiter: Eurybates y su satélite Queta en agosto de 2027; Polymele en septiembre de 2027; Leucus en abril de 2028; y Orus en noviembre de 2028. Finalmente, la nave espacial se desplazará al otro lado de Júpiter y visitará los asteroides gemelos Patroclus y Menoetius en el grupo de rocas espaciales que se arrastra en marzo de 2033.

La nave espacial no aterrizará en ninguno de sus objetivos, pero se abalanzará dentro de los 965 kilómetros de sus superficies a velocidades de 3 a 5 metros por segundo en relación con la velocidad de los asteroides en el espacio.

No hay necesidad de preocuparse por las colisiones al atravesar estos cúmulos de asteroides, dijo Levison. Aunque hay alrededor de 7.000 troyanos conocidos, están muy separados. “Si estuvieras parado sobre cualquiera de nuestros objetivos, no podrías decir que eres parte del enjambre”, dijo.

Los asteroides troyanos siguen y siguen a Júpiter en su órbita alrededor del sol, pero en realidad están bastante lejos del planeta gigante. De hecho, la Tierra está más cerca de Júpiter que cualquier enjambre de troyanos.NASA, adaptado por T. TibbittsLos asteroides troyanos siguen y siguen a Júpiter en su órbita alrededor del sol, pero en realidad están bastante lejos del planeta gigante. De hecho, la Tierra está más cerca de Júpiter que cualquier enjambre de troyanos.NASA, adaptado por T. Tibbitts

3. Lucy tendrá una trayectoria de vuelo extraña.

Para poder hacer tantas paradas, Lucy necesitará tomar un camino complejo. Primero, la nave espacial pasará dos veces más allá de la Tierra para obtener un impulso gravitacional de nuestro planeta que ayudará a impulsarlo hacia su primer asteroide.

El sobrevuelo más cercano a la Tierra, en octubre de 2022, lo llevará a 300 kilómetros de la superficie del planeta, más cerca que la Estación Espacial Internacional, el Telescopio Espacial Hubble y muchos satélites, dijo Olkin. Los observadores en la Tierra podrían incluso verlo. “Espero acercarme a donde pasa volando y mirar hacia arriba y ver a Lucy volando dentro de un año”, dijo.

Luego, en diciembre de 2030, después de más de un año explorando el enjambre “líder” de troyanos, Lucy regresará a las cercanías de la Tierra para un impulso más. Ese tirachinas gravitacional final enviará la nave espacial al otro lado del sol para visitar el enjambre “que se arrastra”. Esto convertirá a Lucy en la primera nave espacial en aventurarse al sistema solar exterior y volver cerca de la Tierra nuevamente.

4. Lucy viajará más lejos del sol que cualquier otra nave que funcione con energía solar.

Otro récord que batirá Lucy tiene que ver con su fuente de energía: el sol. Lucy funcionará con energía solar a 850 millones de kilómetros del sol, lo que la convierte en la nave espacial impulsada por energía solar más alejada de la historia.

Para lograr eso, Lucy tiene un par de enormes paneles solares. Cada matriz de 10 lados tiene más de 7.3 metros de ancho e incluye alrededor de 4,000 células solares por panel, dijo la gerente del proyecto de Lucy, Donya Douglas-Bradshaw, en una conferencia de prensa el 13 de octubre. De pie en un extremo, Lucy y sus paneles solares serían tan altos como edificio de cinco pisos.

“Es un diseño muy complejo y sofisticado”, dijo. La ventaja de usar energía solar es que el equipo puede ajustar la cantidad de energía que necesita la nave espacial en función de la distancia del sol.

5. La inspiración del nombre de Lucy es decididamente terrenal.

Las misiones de la NASA a menudo reciben el nombre de científicos famosos o con acrónimos que describen lo que hará la misión. Lucy, por otro lado, lleva el nombre de un fósil.

La idea de que los troyanos guardan secretos sobre la historia del sistema solar es parte de cómo la misión obtuvo su inusual nombre. Para entenderlo, vuelva a 1974, cuando el paleoantropólogo Donald Johanson y un estudiante de posgrado descubrieron un fósil de un antepasado humano que había vivido hace 3,2 millones de años. Después de escuchar la canción de los Beatles “Lucy in the Sky with Diamonds” en el campamento esa noche, el equipo de Johanson nombró al homínido fósil “Lucy”. (En un eco poético, el primer asteroide que visitará la nave espacial Lucy se llama Donaldjohanson).

Los científicos planetarios esperan que el estudio de los troyanos revolucione nuestra comprensión de la historia del sistema solar de la misma manera que el estudio del fósil de Lucy revolucionó nuestra comprensión de la historia humana.

“Creemos que estos asteroides son fósiles de la formación del sistema solar”, dijo Levison. Así que su equipo nombró a la nave espacial por el fósil.

La nave espacial incluso lleva un diamante en uno de sus instrumentos, para ayudar a dividir los rayos de luz. Dijo el científico planetario Phil Christensen de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe en la sesión informativa del 14 de octubre: “Realmente estamos enviando un diamante al cielo con Lucy”.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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