Apple y la carrera por el automóvil autónomo

Parece que Apple tendrá su propio automóvil eléctrico autónomo en la carretera dentro de tres años. El Apple Car ciertamente será una obra maestra técnica: después de todo, no muchas empresas pueden combinar su experiencia en baterías, software y diseño con recursos financieros virtualmente ilimitados. Pero Apple también está entrando en un mercado que ya promete ser enormemente competitivo. Donde todas las marcas de automóviles, así como las partes tecnológicas como Bytedance (TikTok) y Tencent, quieren obtener su parte.

Apple tiene los labios apretados cuando se trata de desarrollar su automóvil autónomo. Aún así, se han filtrado muchas cosas: por ejemplo, se dice que una batería de fosfato de hierro y litio forma parte del tren motriz con ‘tiempos de carga súper rápidos y rangos sorprendentemente largos’ y los escáneres LiDAR, con los que el automóvil explora su entorno, se derivan de los llamados sensores geniales que Apple usa en el iPad Pro.

También ha surgido una patente para un sistema inteligente que ilumina automáticamente áreas del interior cuando hay necesidad de luz. Por ejemplo, cuando alguien saca un libro o una revista.

En los siete años que Apple ha estado trabajando en el Apple Car, el vehículo de cuatro ruedas todavía no tiene un nombre oficial, el CEO Tim Cook casi no ha dicho nada sobre el próximo automóvil. Aún así, Apple apenas ha podido mantener en secreto el Proyecto Titán, como se llama internamente al programa. La empresa depende demasiado de los socios para eso. Después de los baches necesarios, con cientos de empleados en la calle, recientemente volvieron a estallar los rumores sobre el desarrollo de un automóvil privado. Con un poco de suerte, estará allí en 2024, o un año después si las cosas se ponen difíciles.

Demandas imposibles
La historia comienza en 2008, cuando el fundador de Apple, Steve Jobs, se inspiró en el recién lanzado Roadster, el primer automóvil de Tesla Motors. Encontró un aliado en el principal diseñador de Apple, Jony Ive, que en realidad había querido convertirse en diseñador de automóviles después de que su padre lo llevara a un estudio de diseño de automóviles en Londres. Como propietario de superdeportivos como el Aston Martin DB9 y un Bentley, Ive (ahora dejó Apple) fue nombrado recientemente candidato a CEO de Ferrari.

Después de la muerte de Jobs en 2011, los planes no volvieron a estar sobre la mesa hasta 2014, cuando Tim Cook dio luz verde a lo que inicialmente iba a ser solo un proyecto de investigación.

En 2015, el ex ingeniero de Ford Steve Zadesky fue contratado para liderar el proyecto, junto con Johan Jungwirth del laboratorio estadounidense de Mercedes Benz. Poco después, Apple secuestró a muchos ingenieros de Tesla y se rumoreaba que el primer Apple Car saldría de la línea en 2019 o 2020. Durante este período, debí haber mostrado un modelo de madera de un automóvil sin volante con voz. control de Siri, el asistente personal del iPhone.

En 2016, Elon Musk confirmó que Apple estaba trabajando en un automóvil eléctrico. Se burló de Apple como el “cementerio de los ingenieros de Tesla fugitivos”. Ese mismo año, se filtró que Apple haría construir su primer automóvil en Magna en Austria. Se dice que la compañía de Cook reunió de quince a veinte jóvenes, en su mayoría especialistas en hardware y software, en una dirección secreta en Berlín.

Sin embargo, el proyecto realmente no despegó. En el transcurso de 2016, el veterano de Apple, Bob Mansfield, participó en el proyecto y la historia fue que Apple ya no tenía la ambición de comercializar un automóvil, sino que quería compartir su tecnología con socios. A lo largo de 2017, cada vez más expertos se fueron a Zoox, una startup que desarrolla tecnología para taxis autónomos y que desde entonces ha sido absorbida por Amazon. Quizás por esa razón, Tim Cook se negó a poner una cita con Elon Musk en su agenda en 2017. Tenía tantos problemas financieros que quería vender Tesla a Apple por $ 60 mil millones.

En 2018, 27 autos de prueba de Apple todavía circulaban por California para refinar la tecnología básica. Mientras tanto, las negociaciones con BMW, Mercedes-Benz, Nissan, BYD Auto y McLaren Automotive rebotaron en demandas imposibles de Apple. A los socios se les permitió ensamblar el automóvil, pero tenían poco más que decir al respecto.

En mayo de 2018, el New York Times reveló que Apple y Volkswagen colaborarían en el desarrollo de camionetas T6 Transporter para transportar a los empleados de Apple entre sus diversas oficinas de Silicon Valley. Sin embargo, poco más se ha sabido de él.

A principios de este año, se suspendieron las conversaciones entre Apple y los fabricantes de automóviles surcoreanos Hyundai y Kia. Varios medios de comunicación informaron que Apple y Hyundai estaban trabajando en un acuerdo para fabricar autos autónomos juntos. Apple no estaba contento con los conductores con los labios sueltos que filtraron información a la prensa. Recientemente, los nombres de Magna y Foxconn resurgieron como posibles socios de montaje. Este último ha estado activo en el mercado del automóvil durante algún tiempo. Es muy probable que LG Magna e-Powertrain, una empresa conjunta de LG Electronics y Magna International, produzca la primera serie, según The Korea Times.

Salas de exposición
Desarrollar su propio automóvil no está exento de riesgos. La mayoría de las empresas de automóviles tienen cien años o al menos medio siglo de experiencia a sus espaldas. Si no es Apple, que se enfrenta a un gran retraso.

Hasta ahora, la empresa fue lo suficientemente temprana con muchos productos para reclamar el liderazgo del mercado. Ese fue el caso del iPod hace veinte años, del iPhone, del iPad y, más recientemente, del Apple Watch, productos que a menudo no estaban completamente desarrollados en otras empresas. Por otro lado, con el altavoz inteligente HomePod, Apple llegó demasiado tarde. Ese mercado ya estaba en manos de Amazon y Google.

Si bien siempre habrá consumidores que quieran comprar todo lo que Apple dice en él, no se espera que todos quieran ciegamente comprar un automóvil de la compañía. No habrá ningún problema con la integración con otros productos de Apple, quizás consigamos un carOS análogo a iOS, pero la gran duda es si el coche puede competir con los modelos robustos de los principales fabricantes.

Además, un automóvil es más difícil de introducir que, por ejemplo, un Apple Watch. La mayoría de los países aún no permiten la conducción autónoma de vehículos, o como mucho como experimento. Apple también tendrá que construir una red de distribuidores y salas de exposición. El presidente de Toyota, Akio Toyoda, advirtió recientemente que si llega el Apple Car, la compañía de Cupertino deberá prepararse para al menos 40 años de soporte, incluso si se queda con un modelo.

También hay muchas oportunidades a cambio. Un automóvil eléctrico autónomo de Apple podría aportar a la compañía 50.000 millones de dólares adicionales para 2030, según los analistas.

Competencia
Para cuando se lance Apple Car, no habrá ningún fabricante que no tenga un EV (vehículo eléctrico) autónomo. Sin embargo, las empresas estiman el mercado de manera diferente: bastantes fabricantes están comenzando con taxis robot como alternativa al transporte público o taxis con conductor.

A fines del año pasado, la firma de analistas Canalys vendió 3,5 millones de automóviles de pasajeros con funciones de conducción autónoma de nivel 2. Luego, el automóvil puede acelerar, frenar y conducir por sí mismo, pero el conductor aún debe prestar atención.

Honda es actualmente el líder en conducción autónoma. El fabricante japonés es el primero en comercializar un automóvil con nivel de autonomía 3. Esto significa que, en algunas circunstancias, el automóvil se conduce solo y toma sus propias decisiones. El automóvil advierte si el conductor necesita tomar el control.

Además, mil Teslas ahora están equipados con el software Tesla Full Self-Driving, que permite una conducción totalmente autónoma. Aún con considerables limitaciones. La empresa reconoce que la navegación automática no es posible en grandes intersecciones incontroladas con múltiples giros, carreteras arteriales y con mal tiempo.

Es sorprendente que bastantes empresas de tecnología conocidas estén involucradas en el desarrollo de automóviles autónomos. Mercedes-Benz, por ejemplo, está desarrollando tecnologías junto con el fabricante de chips Nvidia para permitir que los automóviles se conduzcan de forma autónoma. Microsoft anunció una asociación con General Motors a principios de este año. La compañía de software está contribuyendo a una nueva inversión de más de dos mil millones de dólares en la subsidiaria Cruise. Cruise es uno de los grandes competidores de la empresa hermana de Google, Waymo, que, al igual que Cruise, ha desarrollado una plataforma de uso compartido de automóviles. La unidad de General Motors compró recientemente Voyage, una startup autónoma que se enfoca en el transporte autónomo en los campus universitarios.

La subsidiaria de Amazon, Zoox, también quiere competir con Uber, entre otros, con los autos autónomos. El vehículo autónomo puede transportar a cuatro personas. El taxi robot eléctrico no tiene volante y viaja a una velocidad máxima de 120 kilómetros por hora.

A partir de 2023, el rival de Uber, Lyft, comenzará a conducir vehículos autónomos comercialmente, junto con Motional, una empresa conjunta Aptiv-Hyundai. Las pruebas se llevan a cabo en Boston, Las Vegas y Pittsburgh. La gran ventaja de Lyft es que ya no tiene que emplear conductores.

En China, también son las grandes empresas tecnológicas las que se han lanzado a este mercado. Por ejemplo, recientemente se anunció que ByteDance, empresa matriz de TikTok, está invirtiendo en QCraft. Esta startup fue fundada en 2019 por veteranos de Waymo, Tesla y Uber Technologies. Huawei también está trabajando en su propio automóvil eléctrico. Es posible que los primeros automóviles de Huawei ya estén en el mercado este año. Tencent, empresa matriz de WeChat, a su vez está trabajando con el fabricante de automóviles Geely en tecnología de automóviles inteligentes, incluidas cabinas inteligentes. Incluso el fabricante de teléfonos inteligentes Xiaomi está recurriendo a la producción de automóviles eléctricos, aunque, según los informes, los primeros modelos aún no van a ser autónomos.

Que no es un mercado fácil, se desprende de la decisión de Uber de interrumpir el desarrollo de taxis robot. El negocio se transfirió a Aurora Innovation a fines del año pasado, fundada en 2017 por veteranos de Google, Uber y Tesla. Uber mantiene interés en Aurora.

De hecho, solo la empresa hermana de Google, Waymo, ofrece actualmente servicios comerciales con vehículos autónomos. Trescientos automóviles de pasajeros grandes están estacionados en la ciudad estadounidense de Phoenix y sus alrededores, esperando un mensaje de la aplicación. Una gran computadora, radar y cámaras monitorean el tráfico y determinan la ruta.

Transición
No hay duda de que tendremos un futuro en el que ya no seremos propietarios de un automóvil, sino que usaremos los teléfonos inteligentes para pedir un automóvil de conducción autónoma que nos transporte de puerta a puerta como un taxi. Un automóvil así será más seguro que conducirlo usted mismo. Cada año, 1,3 millones de personas en todo el mundo mueren en accidentes automovilísticos, más de cien cada hora. Los coches autónomos también podrían ser una bendición para las ciudades y las carreteras: se pueden utilizar de forma más eficiente, reduciendo la necesidad de plazas de aparcamiento y menos congestión en las autopistas. Los autobuses y trenes locales se volverán redundantes, el tren solo se utilizará para largas distancias debido a las altas velocidades.

Sin duda, la transición será muy gradual, y pasaron décadas antes de que el automóvil reemplazara al caballo y al buggy como el vehículo más usado. Nueve de cada diez holandeses no están interesados ​​en un automóvil totalmente autónomo por el momento, según el Smart Car Monitor del año pasado, un estudio a gran escala realizado por Multiscope entre más de seis mil holandeses. La falta de confianza y el deseo de tener el control son las principales razones de esto. Casi dos de cada cinco holandeses piensan que los coches autónomos nunca se convertirán en la norma. En promedio, creemos que llevará otros veinte años. Tiempo suficiente para construir el coche autónomo definitivo.

* Este artículo apareció anteriormente en la edición de mayo de la revista Emerce (# 183).


Source: Nieuws – Emerce by www.emerce.nl.

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