California combate el fuego con fuego para proteger las secuoyas gigantes

Las llamas se acercaron al General Sherman, el árbol más grande del mundo, pero fueron rechazadas gracias a años de quemaduras controladas que privaron de combustible al fuego.

La batalla hasta ahora exitosa de este mes en California para salvar a los árboles más grandes del mundo de los crecientes incendios forestales parece ofrecer una lección importante: se puede combatir el fuego con fuego.

El cambio climático causado por el hombre ha hecho que el oeste de Estados Unidos sea más cálido, seco y más vulnerable a incendios forestales cada vez más destructivos, que este año han cobrado un precio terrible en los bosques de la región.

Eso ha incluido amenazantes secuoyas enormes como el General Sherman, que se alza a 83 metros (275 pies) sobre el suelo del bosque.

Los bomberos pudieron hacer retroceder las llamas mientras comían en el Bosque Gigante de California, gracias a décadas de quemaduras prescritas que privaron de combustible al incendio.

“Suena un poco extraño decir esto, pero en realidad no ha habido suficientes incendios en California durante aproximadamente un siglo”, dijo Rebecca Miller, investigadora de la Universidad del Sur de California.

“Hubo políticas vigentes a nivel federal y estatal durante gran parte del siglo XX para prevenir incendios, porque existía una creencia incorrecta de que el fuego era malo para el medio ambiente”.

Los incendios son parte del ciclo natural de la vida forestal, eliminando el exceso de vegetación, eliminando las plagas y dejando espacio para un nuevo crecimiento.

En el desierto, estos incendios eventualmente se apagan.

Pero a medida que los asentamientos humanos se han extendido aún más en espacios que antes eran salvajes, la tolerancia a estos incendios ha disminuido y los bomberos tienen instrucciones de apagar todos los incendios lo antes posible.

Partes del Bosque Nacional Sequoia se han quemado en los incendios más recientes
Partes del Bosque Nacional Sequoia se han quemado en los incendios más recientes.

Ahora hay una creciente conciencia de que esta política en realidad está contribuyendo al empeoramiento de los incendios forestales, dándoles mucho más combustible y haciéndolos más calientes, más rápidos y más destructivos.

En cambio, se piensa, deberíamos estar ayudando a que los incendios más pequeños se quemen.

La práctica fue clave para proteger Giant Forest, hogar del General Sherman, dice Mark Garrett, un portavoz de la fuerza que intenta domar el fuego aún activo del complejo KNP.

‘La mejor herramienta que tenemos’

Las secuoyas de Giant Forest, algunas de las cuales tienen hasta 3.000 años, han sobrevivido a innumerables incendios anteriores.

Su corteza gruesa los protege de las llamas, y sus conos realmente necesitan el calor de fuegos más pequeños para abrirse y esparcir sus semillas.

Pero incluso estos gigantes imponentes no pueden hacer frente a los mega incendios que arrasan el árido paisaje de California.

Alrededor de 10,000 de ellos, hasta el 14 por ciento del total mundial, murieron en un gran incendio el año pasado.

Así que hubo un nerviosismo considerable cuando las llamas del complejo KNP comenzaron a devorar el Bosque Nacional Sequoia.

Las secuoyas pueden sobrevivir, e incluso prosperar, en incendios de bajo nivel, utilizando el calor para abrir sus conos y esparcir sus semillas, pero pueden
Las secuoyas pueden sobrevivir, e incluso prosperar, en incendios de bajo nivel, utilizando el calor para abrir sus conos y esparcir sus semillas, pero pueden morir en los incendios más calientes y rápidos que se apoderan de California.

Garrett dice que fue la primera vez que un incendio incontrolado se acercó tanto al General Sherman, que estaba envuelto en una lámina protectora.

Pero gracias a años de quemaduras controladas, el fuego no pudo conseguir mucho dinero, dijo Garrett.

“Estamos viendo cosas que no habíamos visto antes, como la muerte de cerca de 300 pies de árboles debido a los árboles más pequeños entre ellos que llevan ese fuego”, dijo a la AFP.

Las quemaduras controladas son “la mejor herramienta que tenemos en este momento”.

El próximo General Sherman

Pero no todo el mundo está de acuerdo.

“No es una estrategia eficaz y ha sido muy exagerada”, dice el ecologista George Wuerthner.

La quema controlada tiene que estar tan extendida y ser tan regular que sea prohibitiva.

“Simplemente no podemos estar haciendo todo el paisaje con ese tipo de frecuencia. Es engañoso sugerir que esa es una panacea para prevenir grandes incendios”.

Las secuoyas de California crecen más altas, más de 100 metros, pero las secuoyas son los árboles más grandes del mundo por volumen.
Las secuoyas de California crecen más altas, más de 100 metros, pero las secuoyas son los árboles más grandes del mundo por volumen.

Andy Stahl, ex funcionario del servicio forestal, dice que las quemas controladas que valgan la pena costarían miles de millones de dólares.

“No puedes simplemente quemarlo, alejarte de él y decir: ‘Bueno, no tengo que volver a hacer eso hasta dentro de 100 años”.

“No, tienes que volver allí en otros cinco o diez años y hacerlo de nuevo”, dijo Stahl, quien es director ejecutivo de FSEEE, una organización enfocada en el manejo forestal ético.

Lo que explica por qué hay muy pocas áreas en el oeste de los Estados Unidos donde la práctica es común, aparte de los alrededores de Giant Forest.

“Es una huella muy, muy pequeña en un pequeño Parque Nacional”.

Para Garrett, simplemente no hay otra opción: “Necesitamos más dinero. Necesitamos más personas. Esto debe hacerse, en todas las montañas y en las tierras federales”.

“No tenemos muchas secuoyas nuevas en el Bosque Gigante porque no ha visto fuego en tanto tiempo.

“Necesitamos que esa nueva generación reemplace al General Sherman dentro de 2.000 años”.



Source: Phys.org – latest science and technology news stories by phys.org.

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