Cambio climático: el clima extremo podría ralentizar la recuperación de las ballenas francas australes

Ballenas francas australes madre y cría

Nicolas Lewin

Los fenómenos meteorológicos de El Niño más frecuentes y graves provocados por el cambio climático pueden obstaculizar la recuperación de las poblaciones de ballenas francas australes que viven frente a las costas de Argentina.

Desde que la caza de ballenas fue ampliamente prohibida en la década de 1930, la cantidad de ballenas francas australes ha aumentado, pero no está claro cómo afectará el cambio climático a su recuperación en el futuro.

El Niño es un evento meteorológico causado por los vientos que empujan el agua superficial cálida desde Indonesia y Australia a través del Océano Pacífico hacia Sudamérica.

El cambio climático significa que es probable que los eventos de El Niño ocurran con más frecuencia y con mayor intensidad, dice Macarena Agrelo en la Universidad Federal de Santa Catarina, Brasil.

Esto conduce al derretimiento de las plataformas de hielo en la Antártida Occidental, lo que puede reducir la abundancia de krill, una importante fuente de alimento para las ballenas francas australes.

Agrelo y sus colegas analizaron datos del Programa de ballena franca austral, que ha rastreado 1380 ballenas hembras dentro de una población más grande que vive alrededor de la península de Valdés frente a la costa sureste de Argentina desde la década de 1970, para predecir cómo los eventos de El Niño más frecuentes y severos afectarán la supervivencia de las ballenas.

“Estaba modelando el número de ballenas hembras a lo largo del tiempo cuando noté que, aunque en general eran altos, hubo años en que la población disminuyó”, dice Agrelo. “Luego, al mirar los patrones, me di cuenta de que eran años de El Niño”.

Los investigadores especulan que la reducción de la abundancia de krill durante los años de El Niño conduce a la muerte de ballenas hembras que han parido recientemente.

“Después del parto y el período de lactancia, las ballenas hembras están delgadas y necesitan un año para recuperarse. Si un episodio de El Niño reduce la disponibilidad de kril, las hembras pueden morir por falta de alimento ”, dice Agrelo.

El equipo predijo el crecimiento de la población de ballenas en diferentes escenarios de cambio climático.

Con la misma frecuencia e intensidad de eventos de El Niño que en los últimos 50 años, la población tiene alrededor de un 90% de posibilidades de alcanzar el 85% de su tamaño estimado antes de la caza de ballenas, de 35.000 ballenas, durante los próximos 100 años.

En el peor de los casos de un aumento de 4,4 ° C en la temperatura global promedio por encima de los niveles preindustriales para fines de siglo, las predicciones más pesimistas no dan a la población ninguna posibilidad de alcanzar el 85% de la población antes de la explotación.

En las mejores condiciones de un escenario más optimista en el que es poco probable que el aumento de la temperatura global supere los 2 ° C, las ballenas podrían alcanzar hasta el 90 por ciento del tamaño de la población anterior a la caza de ballenas.

“El estudio proporciona pruebas bastante convincentes de que la recuperación de las ballenas francas australes podría verse afectada por el cambio climático”, dice Anthony Richardson en la Universidad de Queensland, Australia.

Estos hallazgos destacan la necesidad de acción climática, ya que las ballenas son actores clave en los ecosistemas marinos, bloqueando el carbono en sus cuerpos durante décadas hasta que sus cadáveres se hunden y apoyan la biodiversidad en el fondo del mar. “Las heces de las ballenas también fertilizan las aguas del océano con nutrientes como el hierro, que a su vez favorece el número de krill”, dice Agrelo.

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Source: New Scientist – Home by www.newscientist.com.

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