Cómo el derrame de petróleo de Huntington Beach daña las aves y la vida silvestre de California

El 2 de octubre, un oleoducto frente a la costa del sur de California se rompió, arrojando aproximadamente 126,000 galones de crudo al Océano Pacífico. La fuga creó un tóxico, Una mancha de petróleo de 13 millas cuadradas frente a la costa de Huntington Beach, que desde entonces se ha extendido a los humedales costeros ricos en biodiversidad.

Si bien el derrame está lejos de la escala de los infames desastres pasados, el derrame de BP Deepwater Horizon en 2010 liberó 100 veces más galones en el océano, los expertos dicen que tendrá un gran impacto en la vida silvestre costera del sur de California, potencialmente en los próximos años.

El derrame es especialmente una mala noticia para las aves: cada otoño, millones de ellas migran a través del estado en su camino hacia el sur. “Es devastador”, dijo John Villa, director ejecutivo de Huntington Beach Wetlands Conservancy, que posee y administra 127 acres de humedales a lo largo de la costa. Villa dice que el derrame afectó severamente las marismas que albergan varias especies de aves amenazados de extinción, incluido el charrán mínimo. “Una gran preocupación es lo que les va a pasar”, dijo. La conservación todavía está examinando los daños.

Los científicos ahora están corriendo para encontrar y tratar animales cubiertos de aceite, lo que puede causar una variedad de problemas, desde hipotermia hasta intoxicación. A partir del 4 de octubre, el Oiled Wildlife Care Network, una organización de rescate establecida a raíz de un derrame de 1990 que también ocurrió en Huntington Beach, se había recuperado ocho pájaros, uno de los cuales el grupo fue sacrificado debido a lesiones no relacionadas con el derrame.

Si bien las aves y otros animales cubiertos de aceite tienden a llamar la atención durante cualquier derrame, algunos de los impactos más alarmantes son mucho más sutiles y ocurren a largo plazo, dicen los expertos. Las manchas de aceite matan algas marinas llamadas fitoplancton, por ejemplo, que pueden interrumpir cadenas alimenticias enteras.

Petróleo en Huntington State Beach tras el derrame.
Imágenes de Mario Tama / Getty

El derrame es un recordatorio de que nuestra dependencia de los combustibles fósiles puede causar daños incluso más allá de los impactos del cambio climático, que ha reforzado las devastadoras sequías y temporadas de incendios en California. La infraestructura petrolera puede funcionar mal, y lo hace.

El cambio climático también podría poner oleoductos y plataformas marinas en el sendero de tormentas cada vez más poderosas, que han provocó importantes fugas de aceite en el pasado. Muchos expertos dicen que la única forma de prevenir fugas y salvaguardar los ecosistemas costeros del país es dejar de usar combustibles fósiles por completo.

¿Qué sucede cuando el aceite cubre las plumas, el pelaje y el pescado?

Si bien el petróleo crudo es un combustible fósil que se encuentra naturalmente en la corteza terrestre, es increíblemente peligroso para las aves, los peces y otros animales cuando se derrama en el océano o en la tierra.

Por un lado, el petróleo, compuesto por cientos de productos químicos a base de carbono o hidrocarburos, es altamente tóxico para los animales cuando se ingiere, dijo Ronald Tjeerdema, toxicólogo ambiental de la Universidad de California en Davis, que ha estudiado los derrames de petróleo durante más de tres décadas. Durante un derrame, las aves y los mamíferos pueden ingerir aceite accidentalmente a través de los alimentos que comen, el aire que respiran o al acicalarse las plumas o el pelaje. Que puede causar todo tipo de problemas incluyendo daño neurológico o cáncer, dijo.

Para empeorar las cosas, cuando los animales engrasados ​​intentan desintoxicar sus cuerpos al descomponer los hidrocarburos, el proceso en realidad puede ser contraproducente: sus cuerpos producen sustancias químicas, llamadas epóxidos, que dañan su ADN, dijo Andrea Bonisoli Alquati, profesora asistente de la Universidad Politécnica del Estado de California en Pomona. . “Esa es la tragedia de esta respuesta” en el cuerpo, dijo.

Las aves también tienen problemas para volar cuando están cubiertas de aceite, al igual que nosotros podríamos tener problemas para correr con zapatos resbaladizos o empapados. Ese es un gran problema para las especies migratorias como el pelícano pardo y el chorlitejo nival, dos especies que se encuentran en la costa de California. Se necesita más energía para migrar si sus plumas son aceitosas, por lo que necesitan más comida. Uno Estudio de 2017 de los playeros occidentales encontraron que solo una pequeña capa de aceite puede retrasar la migración de las aves de aproximadamente 3.700 millas hasta en 45 días debido al tiempo adicional que les toma repostar en cada escala.

Un pez muerto que llegó a las costas de Huntington Beach, California, después del derrame.
Ringo HW Chiu / AP

El plumaje aceitoso también puede facilitar la captura de aves para los depredadores. Otro Estudio de 2017 en playeros occidentales concluyó que las aves cubiertas de crudo eran mucho más lentas durante el despegue y tardaban más en ganar altitud que sus contrapartes sin petróleo. “Un despegue más lento y más bajo haría que las aves contaminadas con petróleo fueran más propensas a ser atacadas y capturadas por depredadores”, escribieron los autores. Y las aves aceitosas tampoco son saludables para comer.

El petróleo crudo incluso puede dificultar que las aves y los mamíferos peludos, como las nutrias, se mantengan calientes, dijo Tjeerdema. Esencialmente, el pelaje y las plumas deben ser esponjosos y limpios para mantener sus propiedades aislantes. El aceite los cubre. Es por eso que estos animales a menudo mueren de hipotermia a raíz de un derrame, dijo Tjeerdema.

La situación es igualmente terrible para los animales que pasan todo su tiempo en el agua. La investigación posterior al derrame de Deepwater Horizon en el Golfo de México, el mayor derrame de petróleo marino de la historia, ha demostrado que es más probable que los delfines sean enferma y produce mucha menos descendencia en áreas que fueron inundadas con crudo. El petróleo también puede envenenar a los peces que se encuentran en la superficie del océano, más cerca de las manchas, porque absorben sustancias químicas a través de sus branquias.

Los ecosistemas petroleros pueden tardar años en recuperarse

Las fotos de aves cubiertas de alquitrán y peces muertos tienden a representar derrames de petróleo en las noticias, pero gran parte del daño por filtración está fuera de la vista y ocurre durante años o décadas después de que la última gota ingrese al ecosistema, dijo Bonisoli Alquati.

Muchos peces e invertebrados, como las almejas y los dólares de arena, comienzan su vida como larvas, que son increíblemente vulnerables a los efectos del petróleo, dijo Tjeerdema. Es por eso que es posible que vea una caída en sus poblaciones en los años posteriores a un derrame. Bonisoli Alquati investigar También ha demostrado que el petróleo de un derrame puede llegar tierra adentro y afectar a las aves terrestres y otros animales terrestres. Eso significa que no es solo ensuciar a las criaturas lo que vivir en y alrededor del mar.

El petróleo crudo también puede matar una gran cantidad de fitoplancton, que alimenta a muchas otras criaturas. “No veremos muchos cadáveres con esos porque son casi microscópicos, pero veremos un impacto allí, y tienden a ser la base de la cadena alimentaria”, dijo Tjeerdema. Los derrames también dañan las plantas, lo que tiene ramificaciones similares para el ecosistema en general, dijo Bonisoli Alquati.

Un pelícano toma vuelo en el humedal Talbert Marsh después de un derrame de petróleo en Huntington Beach, California.
Ringo HW Chiu / AP
El petróleo contamina el agua en Talbert Marsh en Huntington Beach, California.
Imágenes de Mario Tama / Getty

Al destruir las plantas, los derrames pueden incluso hacer que las áreas costeras sean más propensas a la erosión, dijo, y eso puede llevar a la “pérdida del ecosistema por completo”. Esto sucedió en la costa de Luisiana luego del desastre de Deepwater Horizon, dijo. La región ya estaba lidiando con un intenso desarrollo de petróleo y gas, además de la pérdida de sedimentos en el río Mississippi y el retroceso de las costas debido al aumento del nivel del mar.

Es importante recordar que los ecosistemas pueden recuperarse de un derrame, dijo Tjeerdema, quien explicó que los ecosistemas de California pueden tardar algunos años en recuperarse de este derrame más reciente. “El punto principal que quiero destacar, después de haber estudiado los derrames durante tanto tiempo, es que el medio ambiente se recupera con el tiempo, es realmente resistente”, dijo. En su mayor parte, por ejemplo, el ecosistema del Golfo se ha recuperado de Deepwater Horizon, dijo. (No todo el mundo está de acuerdo.)

Lo que complica ese mensaje optimista es que los ecosistemas generalmente enfrentan más que un exceso de petróleo durante un derrame. La mayoría de los hábitats costeros están siendo destruidos por los desarrolladores o ya están sufriendo otros tipos de contaminación, como la escorrentía de las fábricas. La costa del sur de California está salpicada de plataformas petrolíferas y ya ha perdido 62 por ciento de sus 33,400 acres de humedales costeros.

“Las aves playeras y las aves marinas ya se enfrentan a inmensos desafíos por la pérdida de hábitat y el cambio climático”, dijo Andrea Jones, directora de conservación de aves de Audubon California, en un declaración. “Un derrame como este hace que les resulte aún más difícil prosperar”.

Una plataforma petrolera de aguas profundas de Chevron frente a la costa de Luisiana en el Golfo de México.
Luke Sharrett / Bloomberg a través de Getty Images

El cambio climático pone en riesgo la infraestructura petrolera

El derrame de petróleo de California es un gran problema: ocurrió en un área densamente poblada y ambientalmente sensible, y ha llevado a los legisladores demócratas en el estado a renovar llamadas para la prohibición de la perforación en alta mar y el gobernador para declarar un estado de emergencia. Pero es solo uno de varios derrames recientes. En las dos semanas posteriores al huracán Ida en el Golfo, este En verano, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) informó de más de 50 fugas de petróleo.

Las tormentas extremas con frecuencia dañan la infraestructura petrolera y provocan derrames. El huracán Katrina provocó una serie de derrames que enviaron aproximadamente 10 millones de galones de petróleo en el Golfo. Esa es el equivalente a 80 derrames del tamaño del que acaba de golpear Huntington Beach, o aproximadamente la cantidad de petróleo que se filtró al océano durante el desastre del Exxon Valdez.

En otras palabras, la industria del petróleo y el gas está alimentando un problema, el rápido calentamiento global que puede empeorar el clima extremo, que pone en riesgo su propia infraestructura y, potencialmente, ecosistemas enteros.

Un gráfico que muestra menos derrames de petróleo de petroleros en la última década que en los años setenta y ochenta.
Los derrames de petróleo de los petroleros han disminuido con el tiempo.
Nuestro mundo en datos

Sin duda, los derrames no parecen volverse más comunes o más severos, según los datos de la NOAA. Uno de los derrames muy grandes más recientes tuvo lugar en 2010 cuando más de un millón de galones se derramaron en el río Kalamazoo de Michigan. “No tenemos tantos derrames de petróleo catastróficos como hace 30 o 40 años”, dijo Tjeerdema. Ayuda que ahora tengamos equipos más seguros para transportar petróleo, como barcos de doble casco.

Pero nuestro planeta se beneficiará enormemente si los derrames de petróleo continúan disminuyendo hasta cero para que la vida silvestre se libere de sus efectos devastadores. “Tenemos la capacidad y las herramientas para cambiar”, dijo Tjeerdema. “Es la voluntad lo que falta”.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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