Cómo los incendios forestales provocados por el cambio climático afectan los océanos y las algas

Hace dos años, en el sur del Océano Pacífico, una explosión de algas creció a más de 2,000 millas de ancho, aproximadamente el ancho de Australia.

Las floraciones de algas gigantes a menudo están relacionadas con la contaminación de la tierra, como la escorrentía de las tierras de cultivo, que está llena de nutrientes como el nitrógeno que estos organismos similares a las plantas necesitan para prosperar. Pero no había granjas o fábricas cercanas aquí en medio del océano.

La floreciente floración fue alimentada en cambio por algo lejano e inesperado: incendios forestales a miles de millas al oeste.

en un nuevo estudio emblemático publicado en la revista Naturaleza, los investigadores concluyen que el humo que se elevó de los incendios forestales históricos de Australia en 2019 se dirigió al mar y fertilizó vastas comunidades de algas. El humo, que contenía el nutriente hierro, dio lugar a floraciones de algas que en conjunto eran más grandes que Australia, escriben los autores.

“Sabemos que estos incendios tienen impactos catastróficos en los ecosistemas locales”, dijo Nicolas Cassar, coautor del estudio y profesor de biogeoquímica en la Universidad de Duke. Pero al esparcir nutrientes, dijo, “también impactan ecosistemas que están a miles de kilómetros de distancia”.

Un satélite capturó esta imagen que muestra una columna de humo y cenizas de color rojo sobre el océano que emana de los incendios forestales de Australia a principios de 2020.
Cortesía del Instituto Nacional de Tecnología de la Información y la Comunicación de Japón

Como regiones desde el oeste americano hasta el Mediterráneo lidiar con otra devastadora temporada de incendios forestales, el estudio agrega una nueva dimensión a nuestra comprensión de cómo los desastres provocados por el clima están transformando el planeta. Estamos aprendiendo que los impactos de los incendios van mucho más allá del número de muertes humanas, las casas arrasadas y los bosques carbonizados. Los incendios forestales extremos también están alterando los ecosistemas submarinos lejos de las llamas.

Cómo el humo de los incendios forestales puede fertilizar el océano

Como sabe cualquiera que viva en el oeste de EE. UU., El humo de los incendios forestales está lleno de todo tipo de sustancias tóxicas para inhalar, incluidos el monóxido de carbono y los óxidos de nitrógeno. El aire sucio es una de las amenazas para la salud pública más graves y se sabe que reducir años de esperanza de vida.

Pero aunque es dañino para los humanos, el humo de los incendios forestales, que generalmente contiene nutrientes como hierro y fósforo, puede ayudar a que las algas y las plantas crezcan, al igual que los fertilizantes pueden ayudar a rescatar una planta de interior marchita. Algunos de esos nutrientes provienen directamente de bosques o pastizales en llamas, mientras que otros están en el polvo que los incendios absorben y se elevan en el aire, dijo Douglas Hamilton, investigador de la Universidad de Cornell que dirigió una investigación. revisión reciente sobre cómo los aerosoles afectan la biogeoquímica de los océanos.

Los datos satelitales muestran que el hollín de los incendios forestales de 2019 se extendió hacia el oeste desde Australia.
Weiyi Tang y col./Naturaleza

En algunos casos, el humo se asienta sobre la tierra, como es común en los EE. UU., Donde el viento tiende a soplar humo que se eleva desde los estados del oeste hacia la costa este. Es por eso el cielo sobre Nueva York estaba brumoso este verano mientras los incendios forestales se desataban en California y Oregon.

En otras regiones, sin embargo, las corrientes de aire lo envían al mar. Eso es lo que sucedió durante la devastadora temporada de incendios forestales de Australia que comenzó en 2019, según el estudio. Humo que emana de los fuegos, que ardían 21 por ciento de los bosques templados y latifoliados del país – viajó hacia el oeste hacia el sur del Océano Pacífico, donde se instaló en aguas con niveles relativamente bajos de hierro. Allí, alguna Se cree que una gran fuente de hierro es “un impulsor esencial de la producción primaria oceánica”, escribieron los autores.

Como resultado, argumentan los investigadores, el humo provocó enormes floraciones de algas, concentradas en parches al sur de Australia y lejos de la costa occidental de América del Sur. Las floraciones, que se muestran en rojo en el mapa a continuación, alcanzaron su punto máximo en enero de 2020 y duraron unos cuatro meses, dijeron los autores.

Los incendios forestales en Australia en 2019 alimentaron grandes floraciones de algas, que se muestran en rojo oscuro.
Weiyi Tang y col./Naturaleza

Los resultados son especialmente sorprendentes teniendo en cuenta que en un año típico, la abundancia de algas en estas regiones es en realidad menor durante el verano de Australia (invierno de América del Norte), según el estudio.

Los científicos han sabido durante años que el polvo transportado por el viento es una fuente de nutrientes para las algas, dijo Hamilton, pero solo tenían un “indicio” de que el fuego también desempeñaba un papel importante. Este estudio es el primero en conectar grandes incendios con grandes floraciones, dijeron, que es lo que hace que el trabajo sea “innovador”.

¿Los incendios en California están afectando al Océano Pacífico?

Los incendios forestales masivos ya han quemado cientos de miles de acres en California, la Amazonía brasileña y Siberia este año. Destruyeron hogares, aniquilaron la vida silvestre e inundaron el aire con gases de efecto invernadero. ¿Cambiarán también la biología de los océanos cercanos? Eso depende de varios factores, dicen los expertos, como el tamaño del incendio y la dirección del viento.

En ocasiones, por ejemplo, el humo de los incendios forestales occidentales viajará sobre el Océano Pacífico. Eso es lo que sucedió durante el incendio Thomas de 2017 en el sur de California, entonces el más grande en la historia del estado. El humo flotaba sobre el canal de Santa Bárbara y investigar sugiere que puede haber alterado el ecosistema marino allí. Cuando los autores analizaron el agua durante el incendio, encontraron una cantidad anormalmente alta de ciertas algas marinas llamadas dinoflagelados, dijo Sasha Kramer, autora principal del estudio y estudiante de doctorado en la Universidad de California en Santa Bárbara. No está claro qué significa eso exactamente para la salud del ecosistema, pero se sabe que diferentes tipos de algas son mejores o peores para secuestrar el carbono que absorben, dijo. (Los autores no encontraron más algas en general).

Una enorme nube de humo se eleva desde el Thomas Fire, como se vio en Ventura, California, en diciembre de 2017.
Al Seib / Los Angeles Times a través de Getty Images
Dos de las muchas especies de algas marinas que los investigadores detectaron en el sur de California durante el Thomas Fire de 2017.
Cortesía de Sasha Kramer

En otras partes del mundo, la investigación ha encontrado una conexión más fuerte entre los incendios y el fitoplancton. En 2003, un papel notable vinculó una marea roja de 1997, que ahogó un arrecife de coral en Sumatra de oxígeno, matando a los peces y al arrecife mismo – a los incendios forestales en Indonesia. “La fertilización con hierro por los incendios forestales de Indonesia de 1997 fue suficiente para producir la extraordinaria marea roja”, escribieron los autores, “que provocó la muerte del arrecife por asfixia”.

El humo de los incendios forestales también hacer que las algas se inflamen en ríos y lagos de agua dulce. “Por lo general, provoca una gran respuesta de floración porque [the algae] simplemente está sentado allí siendo fertilizado al sol ”, dijo Kramer. En estos casos, sin embargo, normalmente es el fósforo en lugar del hierro lo que las algas necesitan para florecer, dijo Hamilton.

Incluso se ha demostrado que el humo de los incendios forestales fertiliza las plantas en la tierra. Uno estudio notable de 2019 descubrió que el fósforo de los incendios que ardían en el sur de África viajó hasta la cuenca del Amazonas, donde fertilizó la selva tropical.

Cómo un aumento de incendios severos dará forma al futuro de nuestros océanos

Si bien los incendios forestales son cada vez más frecuentes y severos debido al cambio climático, los científicos aún no están seguros de lo que eso significa para el futuro de nuestros océanos.

Como el Naturaleza muestra un estudio, los incendios pueden estimulan grandes floraciones de algas, pero mucho depende del entorno local. Si el ecosistema ya tiene muchos nutrientes, por ejemplo, una afluencia de hierro o fósforo podría no producir una floración.

Incluso si hay una floración, no siempre está claro si es buena o mala. El fitoplancton, como las plantas, es fotosintético y absorbe dióxido de carbono (CO2) a medida que crecen. En un sentido básico, más algas significa menos emisiones de carbono. Es por eso que algunas personas han propuesto fertilizar el océano con hierro como una forma de combatir el cambio climático. Pero incluso las grandes floraciones de algas pueden no absorber suficiente carbono para compensar el CO2 derivado de los incendios forestales que las alimentan. También es probable que algunos tipos de algas liberen el carbono que almacenan a la atmósfera cuando se descomponen, mientras que otros, como las diatomeas, tienen más probabilidades de encerrarlo permanentemente, dijo Kramer.

“Lo mejor es no depender de esta reducción de carbono del fitoplancton, sino dejar de emitir CO2 en primer lugar”, dijo Hamilton.

Un bombero en Nueva Gales del Sur, Australia, rocía agua sobre una quemadura controlada durante la devastadora temporada de incendios forestales de 2019 en el país.
David Gray / Bloomberg a través de Getty Images

Las floraciones de algas también pueden causar estragos en la vida silvestre y desequilibrar los ecosistemas. Las floraciones en Florida, por ejemplo, han matado a miles de peces e incluso a manatíes. También han causado “zonas muertas” en todo el mundo, incluso en partes del Golfo de México y la Bahía de Chesapeake, donde no hay suficiente oxígeno para que los animales sobrevivan. Al menos, es probable que estén alterando la cadena alimentaria, dijo Hamilton.

Esta investigación plantea muchas preguntas nuevas, como cómo el fitoplancton alimentado por fuego afecta la biología oceánica y los sumideros de carbono, y puede complicar aún más los futuros modelos climáticos. También destaca una yuxtaposición incómoda: la ciencia de la catástrofe puede sorprendernos y preocuparnos gravemente por lo que nos dice. Es alucinante que los incendios en Australia estén fertilizando los océanos de la costa de América del Sur, y es preocupante pensar en lo que podría significar para los animales marinos que viven allí.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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