¿Cómo serán los animales del futuro? Le preguntamos a 7 científicos.

Si bien a veces puede parecer que la humanidad está empeñada en la destrucción del medio ambiente, es poco probable que nuestras acciones terminen con toda la vida en la Tierra. Algunas criaturas seguramente perdurarán en esta era de extinción masiva y crisis climática. Con el tiempo, se adaptarán a un mundo más duro que hemos ayudado a crear, evolucionando para afrontar el momento lo mejor que puedan.

Algunas de estas transformaciones se han puesto en marcha a lo largo de nuestras vidas. Algunas investigaciones sugieren que el cambio climático ya está “cambiando de forma” a los animales, reduciendo ciertas aves migratorias y acelerando los ciclos de vida de los anfibios, por ejemplo. Nadie sabe exactamente qué cambios ocurrirán en las plantas y los animales en los próximos años. Aún así, los biólogos evolutivos dicen que vale la pena intentar imaginar qué criaturas evolucionarán en el futuro.

“Creo que es un ejercicio realmente útil e importante”, dice Liz Alter, profesora de biología evolutiva en la Universidad Estatal de California en Monterey Bay, en el último episodio de Inexplicable, El podcast de Vox sobre cuestiones científicas sin respuesta. Al pensar en los animales del futuro, dice Alter, debemos considerar cómo estamos cambiando el medio ambiente ahora. “Es muy aleccionador pensar en el largo futuro”, dice.

Hablé con varios biólogos evolutivos y paleontólogos que, junto con Alter, me ayudaron a imaginar qué animales podrían existir algún día, digamos, millones de años en el futuro, y cómo nuestras acciones podrían impulsar su llegada. Por lo menos, es reconfortante saber que la vida seguramente encontrará un camino, con o sin nosotros.

Pero puede que nunca vuelva a ser lo mismo.

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Animales que podrían hacerlo

¿Qué animales es probable que existan decenas de miles, o incluso millones de años a partir de ahora?

Esa es la gran pregunta que les planteé a todas las personas con las que hablé, y sus respuestas se basaron en tres líneas principales de pensamiento.

Algunos comenzaron pensando en qué animales vivos hoy en día tienen más probabilidades de soportar el cambio climático causado por los humanos y la extinción masiva. (Los científicos han identificado cinco grandes eventos de extinción en la historia natural, y muchos dicen que estamos viviendo a través o en la cúspide de un sexto ahora, causado en gran parte por la actividad humana). Otros empezaron imaginando los entornos potenciales del futuro y qué adaptaciones podría llevar a las criaturas a sobrevivir en ellos. Un tercer grupo pensó en la historia profunda de la vida en la Tierra y qué tipos de animales que solían vagar por el planeta podrían regresar, en nuevas formas, mucho después de que nos hayamos ido.

En primer lugar, los supervivientes: “Son ratas, roedores y también cosas como cucarachas y palomas”, dijo Jingmai O’Connor, paleontólogo del Field Museum de Chicago. Estos animales “están bien a pesar de lo peor que le estamos haciendo a este planeta”.

Si estas especies sobreviven a los cambios ecológicos que están ocurriendo ahora, también podrían evolucionar para llenar el espacio ecológico dejado por los animales extintos. Por ejemplo, si los tigres se extinguen en el próximo millón de años, quizás las palomas y ratas carnívoras no voladoras crecerán hasta el tamaño de avestruces y comerán los animales que antes comían los tigres. Es imposible predecir qué adaptaciones específicas pueden surgir en qué animales, pero está claro que a medida que algunas especies mueren, dejan un espacio en la cadena alimentaria que otras especies pueden llenar.

En un futuro lejano, los roedores están especialmente bien preparados para prosperar si las especies de mamíferos continúan extinguiéndose. Al introducir ratas en todos los lugares donde nos hemos asentado, los humanos han aumentado la diversidad genética de las ratas, lo que las hace más adaptables a su entorno. Más diversidad genética significa “soluciones potenciales para diferentes [environmental] desafíos que podrían enfrentar ”, dice Alexis Mychajliw, un paleoecólogo del Middlebury College. Los científicos ya han notado que las ratas evolucionan adaptaciones prosperar en ciudades específicas, como Nueva York. Incluso podrían adaptarse aún más a vivir en medio de la contaminación por metales pesados ​​y la radioactividad, o para poder comer desechos tóxicos, dice Mychajliw.

Y si la vida en la tierra se vuelve demasiado dura, las ratas pueden adaptarse lentamente al agua. Quizás sus descendientes evolutivos perderán su pelaje o les brotarán aletas, desarrollando cuerpos aerodinámicos adecuados para una existencia completamente acuática. Otros mamíferos marinos, como focas y ballenas, han seguido este camino en su transición de criaturas terrestres a acuáticas.

Nuevamente, estos caminos evolutivos específicos son pura especulación. Pero los expertos dicen que están dentro del ámbito de las posibilidades.

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Los entornos del futuro que darán forma a la evolución

La segunda forma de pensar sobre los animales del futuro es imaginando los entornos del futuro. Los entornos pueden impulsar la evolución ejerciendo presión de selección, favoreciendo algunos rasgos sobre otros. Por ejemplo, algunas aves han desarrollado picos largos y puntiagudos para extraer el néctar de las flores.

En todo caso, es probable que haya plástico en el medio ambiente en el futuro. De todos los elementos que los humanos han introducido en el medio ambiente, los desechos plásticos ya son omnipresentes, y los remanentes de ellos podrían permanecer durante milenios si los humanos continúan produciéndolos como lo hemos hecho nosotros. El plástico es “una gran fuente de carbono, de la que dependen todos los seres vivos”, dijo Sahas Barve, ecologista evolutivo del Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural. El plástico, agregó, podría convertirse en alimento, y “cualquier animal que pueda explotar eso tendrá éxito”.

En cierto modo, este desarrollo daría un giro completo: muchos plásticos están hechos de petróleo, que se llama combustible fósil precisamente porque se deriva de restos de plantas y animales antiguos y transfigurados. Así, las nuevas formas de vida podrían aprender a comerse las sobras de las realmente viejas.

Las termitas podrían ser una de esas criaturas. Estos insectos ya tienen un microbioma intestinal, una colección de microorganismos que ayudan con la digestión, que descompone la celulosa. Al igual que el plástico, la celulosa está hecha de un polímero de carbono complejo, por lo que no es exagerado imaginar que las termitas se adaptan para descomponer otro polímero como el plástico.

“Podría imaginarlos fácilmente desarrollando un microbioma que les ayude a digerir el plástico”, dice Barve. Algunos hongos y bacterias, incluidos algunos que se encuentran en el estómagos de vacas, ya son capaces de descomponer el plástico.

También es probable que el futuro lejano sea más acuoso, ya que el aumento del nivel del mar disminuye la porción del planeta cubierta por tierra firme. Al imaginar un mundo de mares crecientes y costas alteradas, algunos científicos piensan en cómo ciertos animales podrían vivir en entornos más marinos.

Sharlene Santana, profesora de biología en la Universidad de Washington, considera cómo una especie de murciélago podría evolucionar para vivir de los océanos y sus alrededores. Se imagina un murciélago con una envergadura de seis pies tomando forma, capaz de planear como un albatros en lugar de batir sus alas, quizás cubriendo cientos de millas en busca de comida o islas donde posarse. Podría usar una ecolocalización finamente ajustada para detectar ondas en el agua con el fin de detectar peces. (De hecho, algunos murciélagos ya hago esto.)

“Este murciélago está haciendo algo que los murciélagos no pueden hacer hoy, que es navegar y remontarse en las corrientes de aire del océano a distancias muy largas”, dice Santana. “Yo lo llamo el bate de vela”.

Mirando al pasado para predecir el futuro

Muchos de los científicos que hablaron con Vox imaginaron un entorno futuro en el que los humanos ya no existen. Al hacerlo, a menudo se basaban en animales que existían en la Tierra antes de nuestro tiempo; tal vez este tipo de criaturas podrían regresar en el futuro.

Si los humanos se extinguieran, nuestras emisiones de carbono aún podrían permanecer en el aire durante mucho tiempo, dijo Alter, profesor de biología evolutiva de Cal State. Eso podría conducir a tiempos de auge para las plantas, algunas de las cuales pueden prosperar en una atmósfera densa en CO2.

El aumento de la densidad y diversidad de las plantas, a su vez, podría eventualmente aumentar la concentración de oxígeno en la atmósfera. Los investigadores han planteado la hipótesis que el crecimiento de insectos depende en parte de la concentración de oxígeno en la atmósfera, lo que podría llevar a que los insectos desarrollen cuerpos más grandes, dice Alter. Entonces, un mundo futuro rico en oxígeno es uno que podría fomentar mantis religiosas del tamaño de un conejo, o “hormigas tan grandes como colibríes y libélulas tan grandes como halcones”, dijo Alter.

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Suena extremo y estas visiones del futuro son meras conjeturas fundamentadas. Por otra parte, algo parecido ha sucedido antes: hace unos 300 millones de años, en la era del Carbonífero, la atmósfera tenía más del 30 por ciento de oxígeno, en comparación con el 21 por ciento actual. los registro fósil revela que los insectos en esa época eran mucho más grandes.

Mairin Balisi, paleoecóloga de La Brea Tar Pits en Los Ángeles, piensa en qué tipo de depredadores ápice podrían llegar a la cima de la cadena alimentaria si la humanidad parpadea. Con ese fin, considera qué depredadores existían antes que los humanos.

“Cuando pensamos en los grandes depredadores solo en América del Norte, pensamos en los lobos grises, el puma o el oso pardo”, dice Balisi. Pero los grandes depredadores en el continente eran mucho más comunes hasta hace unos 12.000 años, durante el Época del pleistoceno o la Edad de Hielo más reciente, con muchas especies de gatos dientes de sable y caninos aplastantes que deambulan por la tierra.

En un mundo futuro desprovisto de seres humanos, especula Balisi, estos grandes depredadores podrían evolucionar una vez más. Ella tiene más confianza en los gatos con dientes de sable, cuyos dientes largos y afilados y miembros voluminosos “evolucionaron de forma independiente varias veces en los últimos 40 millones de años”. Si algún linaje de felinos persiste durante eones en el futuro, la historia podría repetirse.

¿Qué futuro queremos?

Los humanos modernos solo han existido unos pocos cientos de miles de años, pero lo que hacemos hoy es probable que tenga un efecto dominó sobre cómo se verá el mundo natural mañana.

La evolución de la vida depende del “conjunto de herramientas genéticas y de desarrollo” tal como lo conocemos hoy, dice Santana, biólogo de la Universidad de Washington. Debido a que existe una variación natural entre los animales, algunos son mejores para competir por los recursos y sobrevivir, y los rasgos menos útiles tienden a desaparecer, mientras que otros surgen con nuevas adaptaciones. A medida que las especies continúan extinguiéndose, ya sea debido a la pérdida de hábitat, la agricultura, la caza furtiva o el cambio climático causado por el hombre, muchas fuentes potenciales de vida diversa también se extinguen del futuro.

Los científicos todavía pueden imaginar un mundo donde los animales que están en peligro hoy continúan y comienzan nuevas ramas en el árbol evolutivo. El futuro no tiene por qué pertenecer solo a las ratas, palomas e insectos. Mientras los manatíes, los osos polares y las mariposas monarcas estén presentes, por ejemplo, existe la posibilidad de que sus descendientes entren en escena en el futuro.

Vale la pena pensar en todo esto si vamos a asumir la plena responsabilidad de nuestro papel en la configuración de cómo se verá y se sentirá el planeta mucho después de que nos vayamos. Cuando imaginamos qué criaturas podrían venir a continuación, podemos preguntarnos: ¿Qué futuro queremos para el planeta? ¿Cuán duro estamos dispuestos a trabajar para que las futuras generaciones de humanos sigan viviendo junto a él?

Los errores gigantes que evolucionan en el futuro serían “realmente geniales”, dijo Alter. Especialmente, agregó, “si los humanos están realmente cerca para verlos”.

Mientras tanto, si bien es alentador imaginar cómo las diferentes especies podrían recuperarse en millones de años, “no quiere dejar de invertir en la vida que nos rodea hoy”, dijo Mychajliw, el paleoecólogo de Middlebury. “Hay mucho que podemos hacer en este momento para asegurarnos de proteger las especies, proteger su diversidad genética y proteger su capacidad para responder al cambio”.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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