¿Dar dinero en efectivo a los padres puede ayudar con el desarrollo del cerebro de los bebés?

2021 presentó un notable experimento de política en los Estados Unidos. El 15 de julio, el gobierno federal comenzó a enviar cheques mensuales a los padres por hasta $300 por niño. Los cheques se eliminaron gradualmente para las personas con mayores ingresos, pero por lo demás no tenían condiciones. Los padres podían usar el dinero como quisieran. Era una política que es común en otros países pero nunca antes se había intentado en los Estados Unidos.

El debate sobre el proyecto de ley tendió a centrarse en su efecto sobre los padres. A los detractores les preocupaba que la medida disuadir a los padres de trabajar, mientras que los partidarios argumentaron que cualquier retroceso en el trabajo sería mínimo. Pero una pregunta igualmente importante, si no más importante, surgió con menos frecuencia: ¿Qué significa para los niños el crédito fiscal ampliado por hijos?

Un nuevo estudio sugiere que los pagos directos en efectivo, como el crédito fiscal, podrían alterar significativamente el desarrollo neurológico de los recién nacidos en las familias que reciben el dinero. El papel, publicado hoy en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS), examina un experimentar llamado Baby’s First Years que le ha estado dando a un grupo de cientos de madres de bajos ingresos $20 por mes durante varios años, y le ha estado dando a otro grupo $333 por mes durante el mismo período. El experimento espera explorar los efectos neurológicos de las transferencias de efectivo a gran escala en el desarrollo de los niños pequeños, similares a los realizados en 2021 a través del crédito fiscal por hijos.

El PNAS El artículo, el primero en salir del experimento Baby’s First Years, compara la actividad de las ondas cerebrales en bebés en hogares que reciben $ 20 por mes con bebés en hogares que reciben $ 333 por mes. Lo que encontraron es sorprendente: los bebés en casas que reciben más dinero muestran una actividad cerebral de mayor frecuencia o “rápida” que los bebés en casas que reciben menos dinero. Esa es una señal de que los obsequios en efectivo cambiaron directamente el desarrollo del cerebro, según Kimberly Noble, profesora de neurociencia y educación en Teachers College, Universidad de Columbia, y coautora del nuevo estudio. “A medida que los niños crecen, tienden a tener una actividad cerebral más rápida”, dijo Noble. “Y los niños que tienen más de esa actividad cerebral rápida tienden a obtener puntajes más altos” en las pruebas posteriores de capacidad cognitiva.

Katie McLaughlin, profesora de psicología en Harvard que no participó en el estudio y que estudia el desarrollo del cerebro en los niños, me dijo que PNAS El artículo es “quizás uno de los artículos más importantes que se han publicado sobre los efectos de la adversidad temprana en el desarrollo temprano en general, y en el desarrollo del cerebro en particular”. Allyson Mackey, profesora de psicología de la Universidad de Pensilvania que no participó en el estudio, estuvo de acuerdo y argumentó que los cambios en los patrones de ondas cerebrales eran muy significativos: “Mi predicción es que los efectos cerebrales de las transferencias de efectivo aumentarán a medida que los niños crezcan”.

El documento es especialmente relevante ya que el Congreso debate la reautorización del crédito fiscal ampliado por hijos. “Este es el primer estudio que muestra que un pago mensual en efectivo tiene un impacto causal en los niños”, me dijo Noble. Y mientras podamos debate cómo la entrega de dinero en efectivo a los padres afectaría las elecciones de esos padres, Noble argumenta que el estudio “cambia la atención hacia los niños, que no tienen culpa en términos de cómo llegaron a las circunstancias de su vida”.

Los niños pobres no hicieron nada para merecer ser pobres, y al hacerlos menos pobres, los pagos en efectivo parecen aliviar algunos de los daños de la pobreza en el desarrollo.

Dos madres se paran, cada una con un bebé.  Una mujer lleva un cartel que dice “¡El Congreso debe continuar con el crédito fiscal por hijos!”.
Un par de madres y sus bebés se unen a una manifestación frente al Capitolio de los EE. UU. en diciembre para instar a la extensión del crédito fiscal ampliado por hijos.
Imágenes de Alex Wong/Getty

Ondas cerebrales, explicadas para bebés (y otros no neurocientíficos)

He escrito mucho sobre programas de dinero en efectivo, especialmente programas de dinero en efectivo para padres, pero soy un periodista político, no un neurocientífico. Así que mis grandes preguntas cuando escuché por primera vez sobre el PNAS estudio fueron: ¿Qué es una onda cerebral? ¿Y por qué debería importarme si es rápido o lento?

Esta es la respuesta muy, muy simplificada que obtuve de Noble: una forma en que las neuronas de su cerebro se comunican entre sí, transmitiendo instrucciones e información, es a través de señales eléctricas. Algunas de estas señales se envían a un ritmo muy rápido; algunos se envían más lentamente. Los neurocientíficos usan letras griegas para distinguir las actividades cerebrales lentas de las rápidas; las “ondas delta” son las señales más lentas detectadas en el cerebro; Las “ondas gamma” son las más rápidas.

Durante casi un siglo, los investigadores han utilizado una técnica llamada electroencefalografía (EEG) para medir las ondas cerebrales colocando electrodos en el cuero cabelludo que pueden responder a la actividad eléctrica del cerebro. Una innovación del estudio Baby’s First Years es realizar electroencefalogramas en los hogares de los bebés, en lugar de en un laboratorio, lo que puede resultar poco familiar y estresante. Sonya Troller-Renfree, becaria postdoctoral en Teachers College y autora principal del estudio, ayudó a ser pionera en protocolos aptos para bebés para dicha investigación mediante el uso de un gorro de EEG portátil que los bebés pueden usar en sus hogares. Troller-Renfree no tenía la libertad de compartir fotos para este artículo, pero me mostró algunas en privado; los sombreros EEG parecen gorros de natación, o sombreros de invierno ajustados, con correas que se pueden sujetar alrededor de la barbilla.

Al iniciar el estudio, los autores plantearon la hipótesis de que verían más ondas cerebrales de alta frecuencia en los bebés cuyas familias recibieron una cantidad considerable de dinero. Eso podría indicar que las funciones cognitivas de los bebés se están desarrollando más rápidamente. “En promedio, varias habilidades de orden superior, como el desarrollo del lenguaje, tienden a asociarse con más de esa actividad cerebral rápida”, dijo Noble. “Los bebés y niños pequeños con más de esa actividad cerebral rápida a menudo desarrollan una mayor competencia verbal, mejores habilidades sociales/emocionales y otras formas de habilidades cognitivas”.

¿Qué le hace el efectivo a los cerebros de los bebés?

El experimento Baby’s First Years comenzó en 2018 con una cohorte de nuevas madres; el participantes reclutados por el experimento en las salas de maternidad de un hospital en la ciudad de Nueva York, Minneapolis/St. Paul, Omaha y Nueva Orleans, haciendo pruebas de detección específicamente para madres con bajos ingresos. El estudio recién publicado se basa en EEG de niños de 1 año realizados en 2019. En 2020 y 2021, los investigadores detrás del experimento suspendieron la recopilación de datos en persona debido a Covid-19; juzgaron que no era seguro que los encuestadores visitaran casas privadas en el interior. A finales de este año, esperan volver a la recopilación de datos en persona, pero tal como está, los únicos datos de EEG que existen son para niños de 1 año.

Los datos confirmaron la hipótesis de los investigadores: había más actividad de ondas cerebrales de alta frecuencia en los niños cuyas familias ganaban $333 al mes. El efectivo parecía conducir a una actividad cerebral más rápida o de alta frecuencia. Para las ondas cerebrales gamma de frecuencia más alta, el tamaño del efecto del efectivo fue de 0,23 desviaciones estándar, lo que en la investigación educativa sería considerado un gran efecto.

Dicho esto, casi ninguna investigación hasta la fecha, aparte de estudios sobre niños rumanos criados en instituciones gubernamentales y asignados al azar para recibir cuidado de crianza de alta calidad o permanecer en la institución, midieron los efectos de las políticas sociales en los resultados del EEG de los bebés. Es solo un territorio desconocido. Entonces, comparando con el tamaño del efecto de, digamos, preescolar o tutoría en los puntajes de las pruebas no necesariamente nos dice mucho.

“No podemos hacer una comparación de manzanas con manzanas porque no tenemos datos de ondas cerebrales para otras intervenciones”, dijo Katherine Magnuson, profesora de la escuela de trabajo social de la Universidad de Wisconsin y otra coautora del estudio. yo. Lisa Gennetian, profesora de política pública en Duke y otra coautora, intervino después de Magnuson: “No hay otra manzana. Ni siquiera hay una naranja”.

Pero Noble enfatizó que la actividad de las ondas cerebrales aquí al menos se correlaciona con los resultados más adelante en la vida en otros estudios. Los niños rumanos criados en acogimiento institucional tenían más actividad cerebral de baja frecuencia, y menos actividad cerebral de alta frecuencia, y también eran más propensos a mostrar comportamientos de ADD o ADHD más adelante. Estudios previos que observaron las exploraciones de EEG de bebés y niños pequeños encontraron que la tasa de ondas cerebrales gamma de alta frecuencia se correlaciona con mejores habilidades lingüísticas y memoria más adelante en la vida del niño. Esos resultados no son necesariamente causales; no está claro que tener una actividad cerebral diferente provoque, en cierto sentido, mejores habilidades lingüísticas más adelante. Pero el hecho de que se correlacionen al menos sugiere que los niños con actividad de ondas cerebrales rápidas cuyas madres recibieron el regalo en efectivo también podrían tener mejores resultados de desarrollo en el futuro.

¿Por qué? El estudio no estaba equipado para determinar cuáles de estos mecanismos eran los más importantes, pero no es difícil imaginar mecanismos mediante los cuales el dinero en efectivo para los padres podría ayudar a los niños. “Mi primera corazonada es que está reduciendo el estrés de los padres y brindándoles más ancho de banda, tiempo y energía emocional y cognitiva para pasar con sus hijos”, dijo McLaughlin, profesor de psicología de Harvard.

Pero lo emocionante es que debido a que Baby’s First Years es un experimento aleatorio, lo que significa que la única diferencia sistemática entre los dos grupos de estudio fue la cantidad de dinero que recibieron, podemos estar razonablemente seguros de que el dinero es la causa principal de estos cambios en el cerebro de los bebés. . Y podemos estar razonablemente seguros de que será un factor causal en cualquier resultado futuro que encuentren los investigadores de Baby’s First Years.

“Dentro de diez años, este no será el único hallazgo ni el más importante”, me dijo Magnuson. El estudio está a punto de aprender mucho más sobre lo que los pagos en efectivo, similares a los que la administración Biden promovió, hacen por el desarrollo de los niños pequeños.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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