El auge de la extracción ilegal de arena amenaza a lagos y ríos vulnerables

La extracción ilegal de arena impulsada por un aumento posterior a la pandemia en el gasto en infraestructura corre el riesgo de causar la degradación de algunos de los lagos y ríos más vulnerables del mundo, advirtieron investigadores ambientales.

La arena, mezclada con cemento para hacer hormigón, es el material más consumido en la Tierra, además del agua. A medida que la amenaza menguante del virus en países como China provoca una renovada actividad de construcción, existe el temor de que las bandas criminales que desempeñan un papel de liderazgo en la industria se vean impulsadas a dragar aún más arena de ecosistemas delicados.

“A partir de ahora, veremos a los gobiernos inyectar una gran cantidad de fondos en infraestructura para impulsar la economía, y eso generará una gran demanda de arena y grava”, dijo Pascal Peduzzi, director de la Base de datos de información de recursos globales del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente. en Ginebra.

Peduzzi explicó que los lagos y ríos fueron dañados por la extracción de arena, que puede cambiar el curso de las vías fluviales, bajar los niveles de los lagos, erosionar los bancos y perturbar la vida silvestre. “En algunos lugares, ha sido una carga tan pesada en estos entornos que ha provocado un desastre ecológico total”, dijo.

Kiran Pereira, autor de Historias de arena: verdades sorprendentes sobre la crisis mundial de la arena, dijo que muchos grandes proyectos ya habían comenzado al amparo de la crisis sanitaria mundial.

“Covid ha tenido el efecto de aumentar la cantidad [of sand] que se está extrayendo ”, dijo. “Muchos gobiernos han utilizado la pandemia como excusa para impulsar proyectos que no se habrían llevado a cabo, como la recuperación de tierras”.

Excavadoras en una cantera de arena ilegal en Pekan Bada en Indonesia el año pasado
Excavadoras en una cantera de arena ilegal en Pekan Bada en Indonesia el año pasado © Chaideer Mahyuddin / AFP / Getty

La arena que se encuentra debajo de lagos y ríos es mejor para hacer concreto que la arena del mar o del desierto, que es demasiado redondeada para unirse con cemento. Aunque la arena parece abundante, se necesitan miles de años para formarse a través de la erosión.

Las reservas se están agotando rápidamente a medida que la arena se extrae más rápidamente de lo que se puede reponer. Debido a que la extracción está mal regulada en todo el mundo y la minería a menudo se lleva a cabo de manera informal, la actividad está dominada por bandas delictivas organizadas en muchas áreas.

A papel publicado en marzo en la revista Las industrias extractivas y la sociedad destacó cómo la industria de la extracción de arena estaba “plagada de una ilegalidad desenfrenada, un fuerte mercado negro y una intensa violencia”.

Hay escasos datos globales sobre el problema, en parte porque la arena generalmente se extrae localmente cerca de donde se usa.

“Es el recurso natural más explotado del planeta y, sin embargo, sabemos muy poco sobre de dónde viene y quién lo usa”, dijo Dave Tickner, asesor de WWF, el grupo de conservación. “Es un problema de un perfil sorprendentemente bajo considerando su importancia para nuestra vida diaria”.

El gráfico de líneas de cemento (miles de millones de toneladas métricas) es una aproximación cercana al consumo de arena que muestra que la producción de cemento se ha triplicado en las últimas dos décadas.

El problema es más agudo en China, el mayor consumidor de arena del mundo.

Beijing se ha basado en industrias dominadas por el estado y el gasto en infraestructura para estimular una recuperación posterior a la pandemia. China representa el 58 por ciento de la demanda mundial de arena y grava, según datos del PNUMA.

La gran demanda y el atractivo de las grandes ganancias han atraído a delincuentes que recurren a elaborados planes para ocultar sus actividades. A menudo operan de noche utilizando embarcaciones cuyo aparato de dragado está oculto por el agua.

Una represión de las autoridades chinas contra la extracción ilegal de arena en el río Yangtze este año descubrió dos docenas de bandas que involucran a más de 200 personas e ingresos de más de 17 millones de ringgit (2,6 millones de dólares).

El interés en la protección ambiental que significó la represión surge mientras el país se prepara para albergar una cumbre de biodiversidad de la ONU este año. “Ellos [China] realmente han intensificado el control y la aplicación. Realmente han tomado medidas drásticas ”, dijo Pereira.

Sin embargo, los ambientalistas dicen que lo que ha sido expuesto es solo una fracción de una vasta industria minera ilegal.

En otras partes de China, la intensa extracción de arena en lagos de agua dulce como Poyang y Dongting ha reducido los niveles de agua, aumentado el riesgo de sequía y ha puesto en peligro la vida silvestre local.

Gráfico que muestra la extracción de arena en el lago Poyang de China

La insaciable demanda de arena de China también ha adquirido una ventaja geopolítica: la extracción de arena agresiva alrededor de la isla taiwanesa de Matsu se ha convertido en un importante punto de fricción entre Beijing y Taipei.

China también ha utilizado grandes cantidades de arena para construir islas artificiales que pueden albergar bases militares y reforzar los reclamos de Beijing en aguas en disputa.

Yu Bowen, investigador de la asociación de agregados de China, dijo que las provincias costeras como Fujian, al otro lado del estrecho de Taiwán, tenían prósperos mercados ilegales.

“Las empresas pujan por hacerse cargo de un área [of the sea] y luego es de ellos para usar ”, dijo. “Podría ser un barco o 10 que vayan a extraer arena. Eso hace que sea difícil tomar medidas enérgicas “.

Mette Bendixen, profesora asistente de medio ambiente y geografía en la Universidad de Copenhague en Dinamarca, dijo que el punto de acceso para la demanda de arena cambiaría de Asia a África en las próximas décadas.

“La necesidad de arena de los países occidentales se ha nivelado, la necesidad de los países asiáticos va en aumento y la necesidad de arena de los países africanos aumentará en los próximos 10 años”, dijo. “Es posible que veas las mismas prácticas de extracción horribles en África en unos pocos años”.

Información adicional de Emma Zhou en Beijing

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Source: International homepage by www.ft.com.

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