El clima de incendios está empeorando en el oeste de Estados Unidos

Kyle Monoon | Noticias de Mercurio | Getty

California es famosa por su clima de playa, pero también se está volviendo cada vez más infame por su “clima de fuego”, que es cuando las altas temperaturas, los vientos fuertes y la baja humedad se combinan para preparar el paisaje para arder. No es casualidad lo que has estado escuchando asi que mucho sobre incendios forestales en los últimos años: gracias al cambio climático, el tiempo de incendios está aumentando, según muestra un nuevo análisis.

“No es solo que hace calor. No es solo que esté seco. Es que todas estas condiciones están sucediendo al mismo tiempo ”, dice Kaitlyn Weber, analista de datos de Climate Central, un grupo de noticias sin fines de lucro que publicó el análisis. “Es muy claro que hay un aumento en estos días de clima de incendios que ha estado sucediendo desde principios de la década de 1970 en la mayor parte del oeste de los Estados Unidos”.

Weber analizó datos de 225 estaciones meteorológicas de 17 estados del oeste desde 1973, observando la temperatura, la humedad y la velocidad del viento, las tres variables principales que provocan incendios catastróficos. Las altas temperaturas y la baja humedad absorben la humedad de la vegetación para crear combustibles secos, por lo que una chispa enciende fácilmente un incendio forestal, que los vientos rápidos pueden empujar a través de un paisaje. con una velocidad increíble. El Camp Fire de 2018, por ejemplo, se movió tan rápido que abrumado la ciudad del paraíso, matando a 86 personas, muchas en sus autos tratando de salir de la ciudad.

NOAA | Datos climatológicos locales del NCEI

En los mapas anteriores, podemos ver el cambio porcentual en días anuales cuando estas tres variables excedieron los umbrales que Weber usó para su análisis. (Los colores más azules significan menos días, los colores más rojos significan más días). Entonces, con el viento, por ejemplo, eso significa velocidades de más de 15 millas por hora, y la temperatura está por encima de 45 a 55 grados Fahrenheit, dependiendo de la temporada.

Notarás que el suroeste, en particular, se ha vuelto mucho más cálido y seco, quizás no sea de extrañar allí. Pero al mismo tiempo, la región está experimentando días mucho más ventosos, cuando un encendido puede convertirse en un incendio rápido e intenso.

NOAA | Datos climatológicos locales del NCEI

El mapa de arriba visualiza cuándo estas tres variables (temperatura, humedad y viento) se combinaron para producir días de clima de incendios, que se muestran como un cambio porcentual desde 1973. Todas las partes de Colorado han experimentado al menos un 100 por ciento más de días de clima de incendios. Texas también tiene un aspecto retorcido, con el extremo sur del estado experimentando un aumento del 284 por ciento. Y el centro de California tiene problemas similares, con un aumento del 269 por ciento en los días de clima de incendios. “El suroeste realmente estaba ganando”, dice Weber. “Incluso estamos viendo algunas partes de Oklahoma y Kansas, algunos de estos lugares donde tradicionalmente no pensamos en incendios”.

Pero si se está preguntando por qué no escuchamos a menudo sobre incendios catastróficos en los estados de las llanuras como lo hacemos en California, Oregon y Colorado, es porque “clima de incendios” solo significa que las condiciones son adecuadas para un incendio, no es así. Eso significa que necesariamente suceden. “No estamos hablando de encendido de incendios ”, dice Weber. “Estamos hablando de la cantidad de días al año que los elementos climáticos han preparado el paisaje para estos incendios de alto riesgo que son realmente más peligrosos de combatir y realmente más difíciles de combatir”.

Las condiciones atmosféricas no son las únicas variables que exacerban la probabilidad de incendios forestales. Las decisiones de manejo de la tierra en California y Oregon, por ejemplo, juegan un papel. Estas regiones costeras están cubiertas de bosques que alguna vez se quemaron regularmente de una manera saludable: un rayo encendía un fuego relativamente pequeño que masticaba la maleza, despejar el camino para un nuevo crecimiento pero dejando vivos muchos árboles maduros. Históricamente, los nativos americanos también provocaron incendios intencionales para restablecer estratégicamente los ecosistemas. El paisaje se quemó mucho, pero eso también significaba que se quemaba con menos intensidad, ya que los cepillos inflamables no tenían la posibilidad de acumularse entre quemaduras.

Pero en el último siglo, los administradores de tierras han adoptado el enfoque opuesto: extinción de incendios o apagar inmediatamente cualquier cosa que pueda invadir las áreas residenciales. Eso ha permitido la acumulación de vegetación seca—Más combustible. Y con más comunidades humanas viviendo en la “interfaz urbano-forestal”, donde el bosque se encuentra con las ciudades, la gente también está provocando más incendios accidentales, ya sea por una colilla de cigarrillo arrojada por una ventana o mal funcionamiento de la infraestructura eléctrica.

Esta es parte de la razón por la que los incendios son mucho más catastróficos en California que en Kansas u Oklahoma: hay mucho más bosque con mucho más combustible acumulado y mucha más gente viviendo en peligro. Para adaptarse, los administradores de tierras en los estados occidentales deben realizar quemaduras más controladas, lo que hará el trabajo de limpieza de matorrales que solían hacer los incendios forestales frecuentes y más pequeños.

El cambio climático también ha provocado algunos cambios estacionales aparentemente contradictorios. Debido a que una atmósfera más cálida contiene más agua, la Monto de precipitación puede aumentar en el futuro, mientras que la largo de la temporada de lluvias se está reduciendo. En California, las lluvias suelen llegar en octubre y duran hasta marzo. Ahora vendrán más tarde en el año. “La estación seca se expandirá a la estación húmeda normal”, dice la científica climática Ruby Leung, del Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico. “Cuando miramos los modelos climáticos que se proyectan hacia el futuro, la temporada de incendios se hará más larga”.

Los bomberos ya están viendo que esto suceda. California solía tener sus mayores incendios en el otoño, justo antes de que llegaran las lluvias estacionales, cuando el paisaje estaba más reseco después de medio año sin agua. Esto coincidió con feroces vientos estacionales que provocarían enormes incendios forestales. Pero ahora, debido a que la temporada de lluvias es tan corta y el paisaje tiene más del año para secarse, la temporada de incendios llega incluso antes. “Lo que estamos viendo de manera más constante y regular es el hecho de que estos incendios son cada vez más grandes, antes de lo que normalmente lo hubieran hecho en el pasado”, dijo Issac Sánchez, jefe de batallón de comunicaciones del Departamento de Silvicultura y Protección contra Incendios de California, le dijo a WIRED a principios de este mes. “Entonces, cuando llega agosto, llega el final de julio, estamos viendo estas condiciones secas que son absolutamente el resultado del cambio climático”.

Oregón también ha tenido incendios forestales cada vez más catastróficos en los últimos tiempos, impulsado por el implacable aumento de los días de clima de incendios. Y Weber cree que las cosas solo empeorarán hasta que desaceleremos el calentamiento global. “Creo que definitivamente podemos esperar que aumenten los días de incendios a medida que el clima continúa calentándose”, dice. “No importa lo que hagamos, no hay una salida fácil para esto. Deberíamos llamarlo por lo que es: no hay sustituto para reducir nuestras emisiones, y ese es realmente el nombre del juego “.

Esta historia apareció originalmente en wired.com.


Source: Ars Technica by arstechnica.com.

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