El coronavirus está dejando a algunas personas con daño pulmonar permanente.

Doctores que buscan escáneres pulmonares

Médicos en Moscú, Rusia, examinando escáneres pulmonares de personas con covid-19

Artyom GeodakyanTASS a través de Getty Images

Las personas infectadas con el coronavirus pueden quedar con daño pulmonar permanente. Los médicos informan un número cada vez mayor de personas que todavía tienen dificultad para respirar y tos meses después de enfermarse con covid-19, y cuyos escáneres de tórax muestran evidencia de cicatrices pulmonares irreversibles.

Todavía no se conoce el número de personas afectadas, pero las estimaciones son tan altas como una de cada cinco de las que necesitaban tratamiento de cuidados intensivos para covid-19. A veces se observa daño permanente después de otros tipos de infecciones en el pecho que pueden causar una inflamación pulmonar similar al coronavirus, como la gripe y la neumonía.

“Siempre hemos visto esto antes, lo que es diferente es la escala de esto”, dice James Chalmers, médico de tórax y asesor de la Fundación Británica del Pulmón. Anteriormente, su clínica en Escocia habría visto cicatrices en los pulmones después de la infección solo una o dos veces al año, dice. “Ahora estamos viendo venir a docenas de pacientes”.

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En un estudio en Italia, que fue uno de los primeros países europeos afectados por el coronavirus, los médicos están escaneando los pulmones de las personas tres meses después de enfermarse. Aunque los resultados completos aún no están disponibles, Paolo Spagnolo, del Hospital Universitario de Padua, estima que del 15 al 20 por ciento de las personas tratadas en cuidados intensivos en su hospital por covid-19 tienen cicatrices. “Tenemos que estar preparados en el futuro para manejar a estos pacientes”.

En la mayoría de las personas, el coronavirus solo causa síntomas leves, pero en algunos provoca inflamación pulmonar grave y un exceso de productos químicos de señalización inmune, lo que lleva a una complicación llamada tormenta de citoquinas. “Si no se controla, la inflamación comienza a causar daños y cicatrices”, dice Chris Meadows, médico de cuidados intensivos de la Fundación NHS de Guy y St Thomas en Londres.

Si alguien queda con cicatrices, también conocido como fibrosis, no hay forma de revertirlo, dice Chalmers. Todo lo que las personas pueden hacer es tratar de mejorar su condición aeróbica para compensar su función pulmonar inferior y aprender a lidiar con la disnea.

Además de las cicatrices, puede haber otros mecanismos que causen problemas a largo plazo. El covid-19 grave hace que la sangre sea más propensa a la coagulación, por lo que las personas desarrollan pequeños coágulos en los vasos sanguíneos de los pulmones. Para compensar, crecen nuevos vasos sanguíneos, pero estos pueden estar desorganizados y provocar presión arterial alta en los pulmones. “No se obtiene tanto oxígeno”, dice Chalmers.

El daño pulmonar no se limita a las personas que necesitaban ventilación, dice. “Un covid más severo significa una mayor probabilidad de daño permanente, pero tengo un par de pacientes que no estaban en ventiladores y tienen complicaciones a largo plazo”.

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