El espejo retrovisor: el automóvil que engendró las leyes de seguridad automotriz

En 1969 se construye el último Chevrolet Corvair. El único automóvil producido en masa de Estados Unidos con un motor refrigerado por aire montado en la parte trasera, sus ventas se desploman después de que Ralph Nader alega que el automóvil era una trampa mortal insegura en su libro, “Inseguro a cualquier velocidad”.

1960 Chevrolet Corvair Deluxe 700, el nivel de equipamiento superior del automóvil.

Si lo fue o no, está abierto a debate. Pero el libro de Nader condujo a un impulso por la seguridad de los automóviles, lo que resultó en la aprobación de la Ley Nacional de Seguridad del Tráfico y Vehículos Motorizados y la Ley de Seguridad en las Carreteras. Aprobadas por el Congreso y convertidas en ley por el presidente Lyndon Johnson en 1966, fueron las primeras leyes federales que dictaron requisitos de seguridad en el diseño de automóviles y carreteras, y las primeras de muchas. En todo caso, este es el verdadero legado del Corvair.

Se filtra un secreto

Llámalo ups.

La noticia se filtró el 11 de abril de 1958. General Motors planeaba construir un automóvil pequeño en su planta de Willow Run en Ypsilanti, Michigan, según los labios sueltos del funcionario de United Auto Workers, Dave Mann. El nuevo modelo estaba destinado a competir contra la creciente ola de importaciones, en particular el Volkswagen Beetle. Sería el Chevrolet Corvair, un sedán refrigerado por aire de 6 cilindros opuestos horizontales con motor trasero.

Sin duda conoces la historia. Es una tradición familiar por ahora.

Al encontrarse con el Volkswagen Beetle en su propio territorio, se jactó de la primera suspensión totalmente independiente de GM. Presentaba un motor de aluminio opuesto horizontalmente, el primer motor de aluminio de GM desde los fallidos Chevy enfriados por cobre de 1920. Era un diseño de una sola pieza, en lugar de una carrocería sobre bastidor como el resto de la línea de GM.

Inseguro a cualquier velocidad - portada del libro
El libro de Ralph Nader cambió la forma en que se fabricaban los automóviles.

Era tan diferente a cualquier otro auto de GM que fue nombrado Auto del Año por la revista Motor Trend en 1960. Otros autos de GM, incluidos el Pontiac Tempest y el Oldsmobile F-85, compartían su plataforma, pero no muchas de sus características de ingeniería únicas, como su eje oscilante trasero, que durante las curvas cerradas podría provocar un sobreviraje repentino o provocar un derrape. Esto era diferente de los automóviles estadounidenses que estaban diseñados para subvirar y a los que la mayoría de los conductores se habían acostumbrado.

Pero no era diferente a los diseños similares de Porsche, Triumph, Renault y todos los Volkswagen Beetle. Dado eso, la presión de los neumáticos recomendada de fábrica de 15 psi en la parte delantera y 26 psi en la parte trasera era crítica. También lo era una barra estabilizadora delantera. Pero los contadores lo cortaron por razones de costo: el motor resultó costoso de construir.

Ciertamente, el manejo del Corvair se convirtió en un problema con la introducción del Chevy Corvair Monza Spyder de alto rendimiento de 1962, que fue uno de los primeros autos turboalimentados construidos por GM y una opción de tren motriz bastante poco común en ese momento. Pero agregar el turbo, junto con los asientos de cubo y una consola, impulsó las ventas del Corvair, que quedaron notablemente rezagadas con respecto al mundano y convencionalmente diseñado Falcon de Ford.

Un pequeño éxito produce uno más grande

“General Motors tomó el Corvair, un automóvil económico, y lo transformó en el Corvair Monza de mayor venta simplemente agregando algunos accesorios deportivos como asientos de cubo, palanca de cambios y detalles interiores elegantes”, escribió Iacocca en su best-seller. libro, “Iacocca”. “Nosotros en Ford no teníamos nada que ofrecer a las personas que estaban considerando un Monza, pero estaba claro para nosotros que representaban un mercado en crecimiento”.

El Chevrolet Corvair Monza Club Coupe de 1962 inspiró a Ford para construir el Mustang.

El debut abrumadoramente exitoso del Mustang en abril de 1964 superó con creces al Corvair, incluso una vez que llegó la segunda generación en 1965. Chevrolet reevaluó sus opciones.

Aunque la compañía había comenzado a planificar un Corvair de tercera generación, los recursos se reasignaron para crear un automóvil que desafiara al Mustang. El Corvair de 1965, todavía un modelo completamente nuevo, no tendría más desarrollo que el de cumplir con los requisitos de seguridad. GM jugaría con la idea de otro Corvair, pero nunca sucedió. La falta de éxito de ventas del automóvil contra el Ford Falcon y el Ford Mustang ya lo había condenado.

Pero lo peor estaba aún por llegar.

Cue el abogado

Fue la publicación de un libro lo que lo cambió todo.

Titulado “Inseguro a cualquier velocidad”, y escrito por Ralph Nader, un oscuro abogado que trabaja como consultor no remunerado para el senador Abraham Ribicoff (D-Connecticut), el libro fue condenatorio, en particular el capítulo uno. Titulado “”El accidente del deportivo Corvair-The-One-Car”, selló el destino del Corvair.

Camioneta Chevrolet Corvair 95 Rampside de 1961.

¿Las consecuencias? Audiencias del Congreso sobre seguridad del automóvil en 1966, presididas por el senador Robert Kennedy. A los ejecutivos de GM, que no estaban acostumbrados a ser el centro de atención del público, les fue mal, especialmente una vez que se descubrió que Nader sospechaba que lo estaban siguiendo, sospecha que informó a Ribicoff.

Indignado, el senador le preguntó al entonces presidente ejecutivo de GM, James Roche, si era cierto. Roche, bajo juramento, dijo que sí. GM había contratado a un detective privado para desenterrar la suciedad de Nader. Nader demandó a GM por invasión de la privacidad, pero se resolvió por $425,000. Cualquier buena voluntad que GM tuviera, o los consumidores tuvieran por el Corvair, desapareció.

Cuando se promulgó la Ley Nacional de Seguridad de Tránsito y Vehículos Motorizados, el presidente John McCormack (D-Massachusetts) reconoció el “espíritu de cruzada de un individuo que creía que podía hacer algo: Ralph Nader”.

Un coche lucha por su vida

Sin embargo, las mismas acusaciones que Nader lanzó contra el automóvil se arreglaron en el momento de la publicación del libro. Pero el libro le había pasado factura. Las ventas disminuyeron, a pesar de que el estilo era mucho más moderno que el de la generación inicial. GM quería amortizar sus costos, por lo que el automóvil continuó, aunque sin aire acondicionado durante los últimos dos años del modelo, ya que usarlo provocó que entrara en conflicto con las leyes de emisiones. La producción terminó esta semana en 1969.

1969 chevrolet corvair

Pero Nader no estaba contento. Por otra parte, ¿lo es alguna vez?

En 1970, a instancias de Nader, la Junta Nacional de Transporte y Seguridad en las Carreteras, precursora de la NHTSA, inició un estudio de dos años que comparaba el Chevrolet Corvair de 1963 con el Corvair de segunda generación, así como con un Ford Falcon, un Plymouth Valiant, un Volkswagen Beetle y un Renault Dauphine.

El informe encontró que “el Corvair 1960-63 se compara favorablemente con los vehículos contemporáneos utilizados en las pruebas, el manejo y el rendimiento de estabilidad del Corvair 1960-63 no dan como resultado un potencial anormal de pérdida de control o vuelco, y es al menos tan tan bueno como el desempeño de algunos vehículos contemporáneos tanto nacionales como extranjeros”.

Nader lo consideró un encubrimiento. Después de todo, no se salió con la suya.

Pero su fanatismo llevó a que se exigieran más estándares de seguridad, incluidos cinturones de hombro y regazo, columnas de dirección plegables, pestillos de puertas reforzados, parabrisas inastillables, tableros acolchados, sistemas de sujeción pasivos, monitores de presión de neumáticos y cámaras retrovisoras, junto con estándares más altos de economía de combustible. .

De hecho, el automóvil es ahora el producto de consumo más regulado del mundo. Y empezó con el Corvair y Ralph Nader. Ese es el legado duradero del automóvil.


Source: The Detroit Bureau by www.thedetroitbureau.com.

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