El misterio de los antiguos fósiles de ballenas en el desierto de Atacama de Chile ofrece pistas sobre las ballenas varadas

Cada año, miles de ballenas varadas, lo que significa que terminan atrapadas en playas o en aguas poco profundas, y es realmente difícil averiguar por qué.

No es por falta de intentos. Equipos de investigadores forenses investigar ballenas varadas, estudiando órganos, analizando partes del cuerpo con escáneres CT, excavando en el contenido del estómago y revisando la piel en busca de cicatrices. Pero estos meticulosos detectives de ballenas todavía a menudo no encuentran ninguna respuesta.

“Solo alrededor del 50 por ciento de las veces, si es que tanto, podemos darle una respuesta sólida de por qué murió ese animal y por qué está varado”, dice Darlene Ketten, bióloga marina de la Institución Oceanográfica Woods Hole que se refiere a su trabajo como “CSI: The Beach”.

Una razón por la que es difícil averiguar cómo mueren las ballenas es que los científicos no saben mucho sobre cómo viven, explica Ketten en el último episodio de Inexplicable, El podcast de Vox sobre misterios de la ciencia. Se extienden por todo el planeta y se sumergen profundamente. Existen muchas cosas sobre sus cuerpos complicados que aún no entendemos. Y estos investigadores a menudo trabajan con cadáveres de ballenas que se han estado pudriendo durante días, lo que puede distorsionar la evidencia dejada.

Algunas ballenas varadas son aún más difíciles de estudiar porque son muy, muy viejas. En 2011, Nick Pyenson, el curador de mamíferos marinos fósiles en el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural, se enfrentó a un caso sin resolver durante mucho tiempo, de siete a nueve millones de años, para ser precisos.

Pyenson, quien también es el autor de Espiar ballenas, estaba en un viaje de investigación en el desierto de Atacama en Chile, una hermosa extensión de roca y arena salpicada de naranja, beige y violeta debido a la presencia de hierro y otros minerales. Estaba allí para investigar los orígenes de una corriente oceánica cercana, pero en el camino se distrajo.

“Hay todos estos esqueletos de ballenas al lado de esta colina”, dice Pyenson a uno de sus colegas, Marcador de posición de Mario Suarez, le dijo un día. “¡Necesitas revisarlo! ¡Es asombroso!”

El cerro se conocía localmente como “Cerro Ballena”, o “Cerro Ballena”, porque se habían encontrado huesos de ballena fosilizados allí en el pasado. Las excavadoras acababan de pasar para abrir un camino hacia una nueva carretera, y dejaron al descubierto más esqueletos. Cuando Pyenson fue a mirar, estaba completamente abrumado.

“Era esqueleto de ballena tras esqueleto de ballena tras esqueleto de ballena, completo desde la nariz hasta la cola. Algunos de ellos se estiraron casi como ángeles de nieve que hacen los niños ”, recuerda Pyenson. “Es como si hubieran muerto y sus esqueletos no hubieran sido molestados”.

Los paleontólogos estudian varios esqueletos fósiles de ballenas desenterrados por un proyecto de construcción de una carretera en Cerro Ballena.
Adam Metallo / Smithsonian Institution
Gente recorriendo el desierto Adam Metallo / Smithsonian Institution

Esto era casi inaudito: esqueletos completos, bellamente conservados, que se extendían 40 pies en todas direcciones. “En el campo, pasas mucho tiempo buscando y, a menudo, solo encuentras una roca con algunos trozos de hueso, y ese es un buen día”, dice Pyenson. “Un día realmente bueno es encontrar algo más que unos pocos fragmentos de hueso o un esqueleto parcial. Si encuentras una cabeza con ese esqueleto, es un jonrón “.

Una vez que hubo procesado lo que estaba viendo, Pyenson se dio cuenta de que iba a tener que iniciar un proyecto de investigación completamente nuevo para averiguar qué les había sucedido exactamente a estas ballenas. Parecía un varamiento antiguo, posiblemente uno de los mejor conservados, pero no iba a ser fácil de resolver. No había tejidos para estudiar, por lo que no podía analizar órganos o piel, como hacen Ketten y sus colegas investigadores con las ballenas modernas. La fosilización también cambia los minerales en los huesos, y las capas de roca los comprimen en nuevas formas, por lo que los huesos fueron testigos poco confiables.

Pyenson y sus colegas utilizaron la tecnología de escaneo 3D para hacer modelos de esqueletos de ballenas para estudiarlos en casa. Analizaron cuidadosamente el suelo y el diseño del área circundante, y finalmente aterrizaron en tres grandes pistas.

Adam Metallo y Vince Rossi utilizan escáneres láser de alta resolución para documentar una de las ballenas fósiles más completas del sitio de Cerro Ballena. En el fondo, el paleontólogo del Smithsonian Nick Pyenson revisa los datos en su computadora portátil.
Institución Smithsonian

Primero, los esqueletos se enredaron entre sí y casi en su totalidad sin rescatar, lo que sugería que estos animales habían muerto repentinamente. En segundo lugar, había muchas especies en este antiguo cementerio: ballenas, pero también otros animales adultos y juveniles, lo que le dijo a Pyenson que la extinción no se limitaba a las ballenas.

La tercera gran pista provino de un estudio detallado de la geología local, que sugirió que estas criaturas habían muerto en cuatro eventos separados en el transcurso de alrededor de 10,000 años. Así que lo que sea que estaba matando a las ballenas había sucedido varias veces. Eso esencialmente descartó un desastre natural poco frecuente como una erupción volcánica.

Pyenson comenzó a pensar en cambios cíclicos en el océano que podrían matar a muchos animales diferentes y rápidamente. Empecé a moverme hacia la idea de que la proliferación de algas nocivas fuera una causa ”, dice. Las floraciones de algas, o mareas rojas, son problemáticas hasta el día de hoy. Ocurren cuando las poblaciones de microorganismos explotan en un cuerpo de agua, a veces cuando la escorrentía agrícola inunda un lago u océano con nutrientes como el nitrógeno. Estos diminutos organismos pueden producir toxinas que pueden resultar muy mortales, muy rápidamente.

Pyenson teorizó que la escorrentía de áreas circundantes ricas en minerales, minerales que aún prestan a las arenas de Atacama sus colores vibrantes, podrían haber causado periódicamente floraciones de algas en el océano que una vez cubrió esta área. Pero quería pruebas que se sostuvieran en el tribunal de la opinión científica.

Si esta fuera una nueva escena del crimen, podría haber hurgado en las entrañas de la ballena, encontrado un montón de toxinas y atrapado la marea roja con las manos en la masa. Pero debido a que la escena del crimen tenía millones de años, solo podía estudiar sus modelos fotográficos. Aquellos seguían mostrando que los esqueletos de ballenas estaban rodeados por anillos de sedimento naranja – esteras de óxido de hierro, que Pyenson interpreta como posibles algas en el registro fósil. “Seguí preguntándome, ¿son estas las algas de la muerte?” Pyenson dice riendo.

Un fotograma de las imágenes en 3D capturadas por la Institución Smithsonian que muestra huesos de ballena fosilizados rodeados de sedimentos anaranjados. Puede ampliar estas imágenes más de cerca en el Sitio web del Smithsonian.
Institución Smithsonian

Su equipo trajo muestras de este sedimento naranja a los EE. UU. Y las examinó con un microscopio electrónico. Las imágenes incluían esferas diminutas que tenían el tamaño adecuado para ser un alga de la muerte, dice Pyenson, pero todas sus características distintivas habían sido borradas por millones de años.

“Estamos tan cerca de una pistola humeante”, dice. “Es tentador. Pero así es como funciona gran parte de la ciencia histórica. Luchas con eso y quieres obtener la respuesta. Pero a veces la evidencia que puede encontrar para responder a sus preguntas no es del todo satisfactoria “.

Jeremy Goldbogen, biólogo marino de la Universidad de Stanford, leyó el artículo de Pyenson en 2014 y le dijo al diario Ciencias que las posiciones de los distintos esqueletos parecían coherentes con un varamiento.

David Caron, quien ha investigado la proliferación de algas en la Universidad del Sur de California, también fue preguntó sobre la investigación de Pyenson en 2014 y dijo National Geographic que las floraciones de algas actuales también aniquilan una amplia gama de animales marinos. “Ciertamente hay miles de muertes de leones marinos, decenas a cientos de delfines, incalculables cientos de pelícanos que todos han sido eliminados con el mismo evento tóxico ”, dijo a la revista.

Según Pyenson, estos paralelos entre el pasado y el presente fluyen en ambas direcciones. “Encuentro que estudiar mundos pasados ​​es una especie de viaje en el tiempo”, dice. “Tienes la oportunidad de recorrer estos mundos pasados ​​que casi parecen mundos extraterrestres”.

Incluso si nunca pudo precisar definitivamente lo que sucedió en Cerro Ballena, Pyenson dice que el sitio sugiere que los varamientos de ballenas ocurrieron millones de años antes de que los humanos modernos evolucionaran. Ese es un contexto útil para los investigadores que intentan prevenir varamientos en la actualidad.

Por ejemplo, una gran proporción de los fósiles provienen de ballenas barbadas, aunque las ballenas barbadas constituyen solo una pequeña fracción de los varamientos de ballenas en la actualidad. Entonces, ¿qué ha cambiado entre entonces y ahora? Por un lado, siglos de caza de ballenas han diezmado las poblaciones de ballenas barbadas, dice Pyenson.

Estos varamientos han estado ocurriendo “desde que hubo ballenas”, dice Ketten. Pero los humanos ahora están contribuyendo al problema, ya sea a través de la caza de ballenas, la contaminación plástica o el cambio climático. “De lo que tenemos que ser responsables son de las acciones que realizamos en el océano que pueden estar … haciendo que los animales se vuelvan menos aptos, menos saludables, menos capaces de reproducirse, aparearse, encontrar comida”.

Los fósiles de ballenas como los que Pyenson estudió en el desierto de Atacama pueden servir como una especie de instantánea o línea de base, revelando cómo se veían los varamientos de ballenas antes de que llegaran los humanos. Y cuanto más los investigadores puedan establecer sobre el pasado lejano, más podrán saber sobre los efectos que los humanos están teniendo en estos majestuosos mamíferos.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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