El océano en la luna de Júpiter Europa ‘podría ser habitable’

La impresionante superficie de la luna de Júpiter, Europa. Crédito: NASA / JPL-Caltech / SETI Institute.

Un nuevo modelo de científicos de la NASA respalda la teoría de que el océano interior en la luna Europa de Júpiter podría sostener la vida. Además, han calculado que esta agua, que se cree que es un océano debajo de la capa de hielo superficial, podría haberse formado por la descomposición de minerales que contienen agua debido a las fuerzas de las mareas o la desintegración radiactiva. Este trabajo, que aún no se ha revisado por pares, se presenta por primera vez en la conferencia virtual Goldschmidt y puede tener implicaciones para otras lunas en el Sistema Solar.

Europa es una de las lunas más grandes del sistema solar. Desde los sobrevuelos de las naves espaciales Voyager y Galileo, los científicos han sostenido que la corteza superficial flota en un océano subsuperficial. Sin embargo, los orígenes y la composición de este océano no han sido claros.

Los investigadores, con sede en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California, modelaron reservorios geoquímicos en el interior de Europa utilizando datos de la misión Galileo. El investigador principal, Mohit Melwani Daswani, dijo: “Pudimos modelar la composición y las propiedades físicas del núcleo, la capa de silicato y el océano. Encontramos que diferentes minerales pierden agua y volátiles a diferentes profundidades y temperaturas. Sumamos estos volátiles que se estiman se han perdido del interior y se han encontrado consistentes con la masa prevista del océano actual, lo que significa que probablemente estén presentes en el océano “.

Los investigadores descubrieron que los mundos oceánicos como Europa pueden formarse por metamorfismo: en otras palabras, el calentamiento y el aumento de la presión causados ​​por la desintegración radiactiva temprana o el posterior movimiento de las mareas subsuperficiales, causarían la descomposición de minerales que contienen agua y la liberación de los atrapados. agua.

También descubrieron que este océano originalmente habría sido ligeramente ácido, con altas concentraciones de dióxido de carbono, calcio y sulfato. “De hecho, se pensó que este océano aún podría ser bastante sulfúrico”, dijo Mohit Melwani Daswani, “pero nuestras simulaciones, junto con datos del Telescopio Espacial Hubble, que muestran cloruro en la superficie de Europa, sugieren que el agua probablemente se volvió rica en cloruro”. en otras palabras, su composición se parecía más a los océanos de la Tierra. Creemos que este océano podría ser bastante habitable para la vida “.

Continuó: “Europa es una de nuestras mejores oportunidades de encontrar vida en nuestro sistema solar. La misión Europa Clipper de la NASA se lanzará en los próximos años, por lo que nuestro trabajo apunta a prepararse para la misión, que investigará la habitabilidad de Europa. Nuestros modelos nos lleva a pensar que los océanos en otras lunas, como el vecino de Europa, Ganímedes, y la luna Titán de Saturno, también pueden haberse formado por procesos similares. Sin embargo, aún necesitamos entender varios puntos, como la forma en que los fluidos migran a través del interior rocoso de Europa “.

Los investigadores ahora se han asociado con grupos en Nantes y Praga para tratar de identificar si los volcanes del fondo marino pueden haber contribuido a la evolución del agua rica en cloruros en Europa. La NASA ha publicado recientemente nuevas fotos de alta resolución de Europa, que muestran posibles sitios de exploración para probar estos hallazgos.

Al comentar, el profesor Steve Mojzsis, profesor de geología de la Universidad de Colorado, dijo: “Una pregunta de larga data sobre si un mundo” oculto en el océano “como Europa podría ser habitable se reduce a si puede sostener un flujo de electrones que podría proporcionar la energía para alimentar la vida. Lo que no está claro es si tales lunas heladas podrían generar suficiente calor para derretir la roca; sin duda, se produce una química interesante dentro de estos cuerpos, pero qué flujo confiable de electrones podría utilizar la vida extraterrestre para alimentarse en el frío , profundidades oscuras? Un aspecto clave que hace que un mundo sea “habitable” es la capacidad intrínseca de mantener estos desequilibrios químicos. Podría decirse que las lunas heladas carecen de esta capacidad, por lo que debe probarse en cualquier misión futura en Europa “.

El profesor Mojzsis no participó en este trabajo.


Más información:
Resumen: Evolución de los volátiles desde el interior de Europa hacia su océano.

Proporcionado por la Conferencia Goldschmidt