Empire of Pain: la historia de los Sacklers y OxyContin

En 1980, una pequeña empresa farmacéutica del Reino Unido lanzó un analgésico para pacientes que padecían cáncer. La píldora de morfina de liberación lenta llamada MS Contin se desarrolló a instancias de Cicely Saunders, líder del movimiento de hospicio, para ayudarlos a morir con dignidad en casa, en lugar de con un goteo de morfina.

Cuatro décadas después, la píldora sucesora de MS Contin, OxyContin, es una de las medicinas más notorias en la historia de los EE. UU., Ya que ayudó a desencadenar una epidemia de sobredosis relacionadas con opioides de OxyContin y drogas rivales que se cobraron casi 500,000 vidas, muchas en ciudades de los Apalaches. estados como Virginia Occidental. Las familias que convirtieron OxyContin en un éxito de taquilla, ganando miles de millones en el proceso, se llamaron Sackler.

Durante mucho tiempo, la dinastía Sackler, que abarcaba a las familias de tres hermanos de Brooklyn, fue aclamada por su filantropía. Muchos museos cortejaron sus donaciones y nombraron proyectos y edificios en su honor, desde el Centro Sackler para la Educación Artística en el museo Guggenheim en Nueva York, hasta la Galería Serpentine Sackler en Londres (luego renombrada).

Menos publicitado fue cómo el dinero para muchas de las donaciones fluyó de Purdue Pharma, una compañía farmacéutica con sede en Connecticut propiedad de dos de los hermanos Sackler y sus familias (que también eran dueños del fabricante británico de MS Contin). Su producto más importante fue, con mucho, OxyContin, que en lugar de morfina contenía oxicodona, un opioide más potente.

Mapa que muestra la miseria en los Apalaches: el centro y la propagación de una epidemia de opioides, recetas de opioides en EE. UU. Por cada 100 personas, 2019, por condado

Es una saga impactante, sobre todo por la rotunda negativa de los Sackler a cargar con la culpa. Richard Sackler, la figura principal detrás del analgésico, fue “capaz de mantener un grado impresionante de desapego emocional y cognitivo de la realidad”, escribe Patrick Radden Keefe con sequedad. El abogado principal de Purdue tenía una filosofía férrea: “No conceda absolutamente nada”.

La historia de los Sacklers y OxyContin es una parábola de la era moderna de la filantropía que se está desplegando para pulir la reputación de financieros y empresarios. Los reguladores dóciles, un sistema de salud defectuoso y la codicia permitieron que una empresa familiar diseminara sus píldoras, ayudada por asesores, incluida la consultora McKinsey & Co. Los opioides se vendieron en todo el mundo, pero la epidemia de EE. UU. Fue incomparable.

La responsabilidad se extiende más allá de la dinastía Sackler. La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos cometió lo que su comisionado durante la década de 1990 llamó más tarde uno de los “grandes errores de la medicina moderna”: la legitimación de los opioides. “Moriré joven, pero es como besar a Dios”, dijo el comediante Lenny Bruce sobre su adicción a la heroína, y muchos estadounidenses hicieron el mismo trato fatal.

Pero entre las revelaciones en el relato del tour-de-force de Radden Keefe está el grado en que los Sackler fueron pioneros en la publicidad agresiva y la venta directa a los médicos de la industria farmacéutica estadounidense. Purdue popularizó OxyContin con tácticas similares a las que Arthur, el hermano mayor, había ideado para que los médicos prescribieran los tranquilizantes Librium y Valium de Roche en la década de 1960.

Arthur Sackler llevó “todo el poder de la publicidad y la promoción al marketing farmacéutico”, se lee en su cita en el Medical Advertising Hall of Fame (sic). Décadas más tarde, en el lanzamiento de OxyContin en 1996, su sobrino Richard prometió que Purdue lo promocionaría tan fuertemente que desencadenaría “una tormenta de recetas que enterraría a la competencia”.

Purdue presionó para que se recete OxyContin no solo para el cáncer, sino también para el mercado mucho más grande de dolor crónico: problemas de espalda, artritis y los dolores del trabajo manual. OxyContin era el remedio “para empezar y para quedarse”, prometió, y encontró una audiencia entusiasta: los pacientes testificaron que les había permitido regresar al trabajo o recoger a sus nietos. La droga parecía obrar milagros.

Radden Keefe, un escritor neoyorquino cuyo libro anterior No decir nada contó la historia de un asesinato silencioso del IRA en la década de 1970 en Belfast, trae a Imperio del dolor el mismo estilo de prosa procesal con frialdad, respaldado por una voluminosa investigación. Las familias se negaron a ser entrevistadas y boicotearon sus esfuerzos finales de verificación de hechos, respondiendo a través de abogados que sus preguntas estaban “repletas de afirmaciones erróneas construidas sobre premisas falsas”.

En todo caso, se reveló demasiado material en los casos judiciales. “Este fue el primer proyecto que emprendí en el que realmente había demasiados documentos. Me sentí . . . abrumado por el papel ”, escribe. Es un libro largo y camina por una delgada línea entre precisar los hechos y mantener al lector interesado.

Pero al hablar con más de 200 personas que conocieron generaciones de Sacklers, da vida a las personalidades obsesivas y la energía feroz de algunos miembros, ejemplificada por la “fuerza vital de Arthur, su tenacidad de no aceptar ninguna respuesta”. , su visión ”. Arthur, que se formó como psiquiatra pero llegó a ser propietario de una agencia de publicidad y una editorial médica, innovó y se abrió camino en los mundos de la medicina y el arte.

Dio dinero al Museo Metropolitano de Arte de Nueva York en 1961 a cambio de una galería y todas las pinturas que llevaban su nombre, además de algunos beneficios fiscales. “Fue una obra clásica de Arthur Sackler: innovadora, llamativa, un poco turbia”, escribe Radden Keefe. Más tarde fue más grande, prometiendo $ 3.5 millones para tener una nueva ala del Met que contenga el Templo de Dendur llamada Sackler Wing.

Arthur murió en 1987, cuando MS Contin todavía era nuevo en los EE. UU. Y OxyContin aún no se había inventado. Las familias lucharon por su herencia y los hijos de Arthur vendieron su participación en Purdue a sus hermanos Mortimer y Raymond por 22 millones de dólares. Fue “una transacción espectacularmente tonta” para los primeros en términos financieros, pero los aisló del desastre que siguió.

El hijo de Raymond, Richard, considerado por los empleados de Purdue como “un poco principesco, un diletante con derecho”, se hizo cargo de la empresa, aunque se refugió detrás de un círculo de cortesanos ejecutivos cuando las cosas se pusieron difíciles. Las ondas surgieron poco después del lanzamiento de OxyContin, con la primera ola de muertes por sobredosis.

Gráfico de líneas de muertes por cada 100.000 habitantes que muestra el aumento de las muertes por sobredosis de opioides en EE. UU.

Algunas víctimas eran adictos que trituraban las pastillas para liberar sus drogas y las olían como si fueran heroína. Muchas fueron las personas que descubrieron que la liberación lenta de la píldora no aliviaba el dolor durante las 12 horas prometidas y aumentaron la dosis. Purdue permaneció impasible: “La droga no era el problema, sostuvo Richard. El problema eran los abusadores “.

Los Sacklers, propietarios de Purdue, tenían un incentivo para seguir vendiendo OxyContin, incluso después de un caso de 2007 en el que Purdue se declaró culpable de un cargo federal de fraude y pagó un acuerdo de 600 millones de dólares. Votaron para pagarse 325 millones de dólares ese mes y sacaron un total de 4.300 millones de dólares en ingresos de OxyContin entre 2008 y 2016. Retirar el medicamento habría significado poner fin a una bonanza.

A medida que crecía la controversia, la familia de Arthur empezó a llamar a sus homónimos los “OxySacklers”, mientras que los primos más jóvenes en Londres y Nueva York actuaron como si no tuviera nada que ver con ellos. El imperio finalmente se derrumbó: Purdue se declaró en bancarrota del Capítulo 11 en 2019 y el propietario, Sacklers, hizo una oferta de liquidación a 24 estados y al Distrito de Columbia de 4.300 millones de dólares en marzo.

Los Sacklers emergen como un grupo desvergonzado, pero Imperio del dolor también plantea inquietantes preguntas sobre el sistema de salud de EE. UU. que les permitió prosperar. Arthur murió antes que OxyContin, pero Radden Keefe escribe que “creó el mundo en el que OxyContin podía hacer lo que hizo”. Sigue siendo un mundo de lujosas lagunas normativas y de marketing.

“En algunas partes de los Apalaches, la gente emparejaba un OxyContin con un Valium, una de las píldoras de Richard Sackler y una de las de su tío Arthur. Lo llamaban ‘el Cadillac alto’ ”, registra Radden Keefe. Los tranquilizantes y los opioides calmaron el dolor por un tiempo, pero siempre regresaba.

Empire of Pain: La historia secreta de la dinastía Sackler por Patrick Radden Keefe, Doubleday $ 32.50 / Pan Macmillan £ 20, 560 páginas

John Gapper es columnista de negocios de FT Weekend

Visualización de datos por Liz Faunce, Keith Fray y Alan Smith

Únase a nuestro grupo de libros en línea en Facebook en FT Books Café


Source: International homepage by www.ft.com.

*The article has been translated based on the content of International homepage by www.ft.com. If there is any problem regarding the content, copyright, please leave a report below the article. We will try to process as quickly as possible to protect the rights of the author. Thank you very much!

*We just want readers to access information more quickly and easily with other multilingual content, instead of information only available in a certain language.

*We always respect the copyright of the content of the author and always include the original link of the source article.If the author disagrees, just leave the report below the article, the article will be edited or deleted at the request of the author. Thanks very much! Best regards!