Es posible que los pterosaurios hayan podido volar tan pronto como nacieron

Las crías de pterosaurios pueden haber salido volando directamente del caparazón, aunque el vuelo de esos antiguos reptiles bebés podría haber sido un poco diferente al de los adultos.

Un nuevo análisis de los huesos de las alas fosilizados de pterosaurios embrionarios, recién nacidos y adultos sugiere que las criaturas bebés eran voladores fuertes y ágiles desde el principio, los investigadores informan el 22 de julio en Informes científicos.

Los pterosaurios eran un grupo diverso de reptiles voladores antiguos que vivieron junto a los dinosaurios desde el Triásico hasta el Cretácico, hace 228 millones a 66 millones de años. El grupo incluye Quetzalcoatlus northropi, la criatura más grande que se sabe que vuela, y Kunpengopterus antipollicatus (también conocido como “Monkeydactyl”) que tenía pulgares oponibles que le permitían trepar a los árboles (SN: 14/4/21).

Los científicos saben relativamente poco sobre la historia de vida temprana de los pterosaurios, incluso si sus crías podían batir activamente sus alas o solo planear, lo que podría significar que permanecieron bajo el cuidado de sus padres hasta que estuvieran listos para volar. Pero las revelaciones recientes apuntan cada vez más hacia la independencia temprana, o “precocialidad”, para los reptiles, como encontrar membranas de vuelo en las alas de un pterosaurio embrionario, y el descubrimiento de un diminuto Pteranodon juvenil que era capaz de volar largas distancias mucho antes de que hubiera crecido hasta el tamaño de un adulto.

“Es casi seguro que los pterosaurios bebés no se deslizaron”, dice Kevin Padian, paleontólogo de la Universidad de California en Berkeley, que no formó parte del nuevo estudio. Las tres claves para volar, dice, son huesos fuertes, suficiente masa muscular para permanecer en el aire durante mucho tiempo y fibras de queratina resistentes en la piel de las alas, análogas a las plumas de las aves. “Sabemos poco sobre los dos últimos”.

Entonces, los investigadores recurrieron a los huesos. Darren Naish, paleontólogo de la Universidad de Southampton en Inglaterra, y sus colegas compararon las medidas de embriones fosilizados y alas de crías con las de adultos de dos especies. Pterodaustro guinazui y Sinopterus dongi. Los investigadores analizaron la envergadura de las alas, la fuerza de los huesos de las alas y la cantidad de carga que podían soportar. En particular, se concentraron en un hueso del ala, el húmero. Ese hueso se encuentra en las extremidades que usan los pterosaurios para lanzarse al vuelo y ofrece información clave sobre si un pterosaurio fue capaz de despegar del suelo.

Los huesos del húmero de las crías eran sorprendentemente más fuertes que los de muchos de los adultos, encontró el equipo. Las crías también tenían alas más cortas y más anchas que los adultos, lo que sugiere que podrían haber sido capaces de cambiar ágilmente de dirección y velocidad, si no volaban largas distancias (SN: 12/10/10).

El vuelo ágil puede haber ayudado a las crías no solo a escapar de los depredadores, sino también a perseguir presas engañosas como los insectos, todo mientras navegaban por la densa vegetación, sugiere el equipo. Los pterosaurios adultos, menos capaces de maniobrar debido a su tamaño, pueden haber cambiado a hábitats más abiertos.

Entre las aves modernas, la capacidad de volar inmediatamente después de la eclosión es casi desconocida, con la notable excepción del maleo, un extraño pájaro parecido a un pollo que vive solo en la isla indonesia de Sulawesi. La capacidad del maleo para tomar vuelo de inmediato lo ayuda a evitar ser atrapado por los diversos depredadores de la isla, desde lagartos monitores hasta pitones.

Aún así, no es inusual en la mayor parte del mundo animal que las crías puedan valerse por sí mismas, dice Padian. “La precocialidad es la regla, no la excepción, en los vertebrados”, dice. Solo los animales con cuidados parentales prolongados, como pájaros cantores o primates, pueden permitirse el lujo de estar indefensos durante un período prolongado de tiempo.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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