Esto es lo que viene a continuación para el telescopio espacial James Webb de la NASA

El Telescopio Espacial James Webb ha pasado sus últimas pruebas terrestres, aunque el mayor desafío para el reemplazo de facto del Hubble de la NASA aún está por delante. Lo que podría ser el ejemplo más complejo de origami astronómico hasta ahora no solo promete una vista sin precedentes del universo, sino un ejemplo audaz de cómo la imaginación científica puede descubrir cómo sortear los límites prácticos de los vuelos espaciales.

La cuenta regresiva para el lanzamiento de Webb está en marcha

Es justo decir el Telescopio espacial web James no ha tenido un viaje particularmente fácil (o rápido) para el lanzamiento. El desarrollo comenzó por primera vez en 1996, con un despegue programado para 2007; varios rediseños hicieron retroceder eso progresivamente. Un esfuerzo combinado de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Canadiense, en un momento dado, se esperaba que Webb costara $ 10 mil millones en total.

Después de décadas de trabajo, Webb está a punto de dejar la Tierra.

James Webb es grande, pero los cohetes son pequeños y eso es un problema

Al igual que con los telescopios terrestres, el objetivo del telescopio espacial James Webb era ofrecer el espejo primario más grande posible. Eso es lo que refleja la luz visible de longitud de onda larga a través de la luz del infrarrojo medio hacia los sensores del telescopio. Cuanto más grande es el espejo, mayor es la sensibilidad.

El espejo principal del Hubble mide 7 pies y 10, pero el espejo de James Webb mide la friolera de 21 pies. Está hecho de berilio bañado en oro, diseñado para ser ultra reflectante. El problema es que no hay ningún cohete con una bahía de carga lo suficientemente grande como para acomodar algo de ese tamaño y la nave espacial en la que está montado.

La respuesta fue un elaborado mecanismo de plegado, que convirtió efectivamente el espejo de James Webb en una compleja estructura de origami. Las 18 secciones hexagonales se pueden plegar para adaptarse a un vehículo de lanzamiento Ariane 5. Actualmente, el telescopio se encuentra en su estado retraído: la próxima vez que se despliegue, estará en el espacio.

Una apertura de paraguas de seis meses.

Se espera que el lanzamiento del Ariane 5 tarde unos 26 minutos. Después de eso, sin embargo, vendrá un período de puesta en servicio de seis meses, mientras Webb viaja a su destino final. Durante ese tiempo, el telescopio espacial será multitarea.

Webb tardará aproximadamente un mes en volar a casi un millón de millas de la Tierra, hasta cerca del segundo punto de Lagrange (L2) del sistema Tierra-Sol. Los científicos eligieron ese lugar, porque la atracción gravitacional combinada de la Tierra y el Sol significará que Webb orbita nuestra estrella al mismo ritmo que la Tierra.

Durante el viaje allí, se desplegará el complejo mecanismo del observatorio. La NASA espera comenzar el despliegue del parasol unos días después del lanzamiento, momento en el que la temperatura del telescopio y otros instrumentos comenzarán a bajar. Tampoco será un proceso descontrolado: los calentadores especiales integrados en Webb permitirán que el equipo de tierra administre progresivamente el frío que se aproxima, para nivelar las tensiones en todo el conjunto.

Una vez que el parasol, que es aproximadamente del tamaño de una cancha de tenis, ha comenzado a desplegarse, también puede hacerlo el espejo secundario y luego el espejo primario. La nave espacial en la que están montados utilizará sus propulsores para colocar a Webb en la órbita adecuada. Se utilizarán esos propulsores durante los más de 10 años de vida útil del telescopio, para mantener su posición perfecta con pequeños empujones.

Tomará meses, dice la NASA, antes de que el observatorio no solo se enfríe lo suficiente y se estabilice, sino que se complete el proceso de alineación del telescopio en general. Esas calibraciones finales son esenciales: a diferencia del caso del Hubble, no hay posibilidad de que los astronautas visiten Webb y modifiquen los fallos. En general, pasarán unos seis meses desde el lanzamiento antes de que puedan comenzar las observaciones científicas.

Webb promete una vista incomparable del universo

Es fácil mostrarse indiferente sobre el tipo de imágenes a las que ya tenemos acceso, tanto de nuestro sistema solar y nuestra galaxia, como del universo en general. Con las décadas de increíbles descubrimientos del Hubble, las sondas que han visitado Júpiter, Saturno y más allá, y los rovers de Marte como Curiosity y Perseverance, ya tenemos un conocimiento sin precedentes del universo en el que vivimos.

Aun así, los científicos están justamente entusiasmados con lo que podría desbloquear el telescopio espacial James Webb. Al enfocarse en el espectro del infrarrojo cercano a medio, podrá ver lo que se conoce como objetos de alto corrimiento al rojo. Son mucho más antiguos y más distantes de lo que el Hubble es capaz de ver actualmente.

En resumen, Webb podrá mirar más atrás en la historia de nuestro universo. “Las longitudes de onda más largas permiten a Webb mirar mucho más cerca del comienzo del tiempo y buscar la formación no observada de las primeras galaxias”, explica la NASA, “así como mirar dentro de las nubes de polvo donde las estrellas y los sistemas planetarios se están formando hoy”.

Podría ayudar a comprender, por ejemplo, por qué los agujeros negros supermasivos se encuentran en el centro de las galaxias y cuáles son primero. La materia oscura es otra área de interés, y se espera que Webb ayude a descubrir dónde está ahora y cómo la aceleración del universo podría ayudar a crearla. La NASA cree que, con el telescopio espacial, podríamos ver cómo era el universo hace un cuarto de billón de años después del Big Bang, o incluso 100 millones de años después de ese punto.


Source: SlashGear by www.slashgear.com.

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