Imágenes demuestran que la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA recogió una muestra desbordante del asteroide

Capturada por la cámara SamCam de la nave espacial el 22 de octubre de 2020, esta serie de tres imágenes muestra que el cabezal del muestreador de la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA está lleno de rocas y polvo recogidos de la superficie del asteroide Bennu. También muestran que algunas de estas partículas escapan lentamente del cabezal del muestreador. El análisis del equipo OSIRIS-REx sugiere que trozos de material pasan a través de pequeños huecos donde la solapa de mylar de la cabeza está ligeramente abierta. La solapa de mylar (la protuberancia negra a la izquierda dentro del anillo) está diseñada para mantener el material recolectado encerrado en el interior, y estas áreas sin sellar parecen ser causadas por rocas más grandes que no pasaron completamente a través de la solapa. Según las imágenes disponibles, el equipo sospecha que hay una muestra abundante dentro de la cabeza y está en camino de guardar la muestra lo más rápido posible. Crédito: NASA

Dos días después de aterrizar en el asteroide Bennu, NASAes OSIRIS-REx El equipo de la misión recibió el jueves 22 de octubre imágenes que confirman que la nave espacial ha recolectado material más que suficiente para cumplir con uno de los principales requisitos de su misión: adquirir al menos 2 onzas (60 gramos) del material de la superficie del asteroide.

La nave espacial capturó imágenes del cabezal recolector de muestras mientras se movía por varias posiciones diferentes. Al revisar estas imágenes, el equipo de OSIRIS-REx notó que la cabeza parecía estar llena de partículas de asteroides y que algunas de estas partículas parecían estar escapando lentamente del recolector de muestras, llamado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go ( TAGSAM) cabeza. Sospechan que trozos de material pasan a través de pequeños huecos donde una solapa de mylar, la “tapa” del recolector, está ligeramente abierta por rocas más grandes.

“Bennu continúa sorprendiéndonos con una gran ciencia y también con algunas bolas curvas”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA en la sede de la agencia en Washington. “Y aunque es posible que tengamos que movernos más rápido para almacenar la muestra, no es un problema grave. Estamos muy emocionados de ver lo que parece ser una muestra abundante que inspirará a la ciencia durante décadas más allá de este momento histórico ”.

El equipo cree que ha recolectado una muestra suficiente y está en camino de almacenar la muestra lo más rápido posible. Llegaron a esta conclusión después de comparar imágenes de la cabeza recolectora vacía con imágenes del 22 de octubre de la cabeza TAGSAM después del evento de recolección de muestras.

Las imágenes también muestran que cualquier movimiento hacia la nave espacial y el instrumento TAGSAM puede provocar una mayor pérdida de muestra. Para preservar el material restante, el equipo de la misión decidió renunciar a la actividad de medición de masa de muestra originalmente programada para el sábado 24 de octubre y canceló una operación de frenado programada para el viernes para minimizar cualquier aceleración de la nave espacial.

A partir de aquí, el equipo de OSIRIS-Rex se centrará en guardar la muestra en la Cápsula de retorno de muestras (SRC), donde cualquier material suelto se mantendrá a salvo durante el viaje de la nave espacial de regreso a la Tierra.

“Estamos trabajando para mantenernos al día con nuestro propio éxito aquí, y mi trabajo es devolver de forma segura una muestra tan grande de Bennu como sea posible”, dijo Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx en la Universidad de Arizona en Tucson, quien dirige la equipo científico y la planificación de la observación científica y el procesamiento de datos de la misión. “La pérdida de masa me preocupa, por lo que recomiendo encarecidamente al equipo que guarde esta preciosa muestra lo más rápido posible”.

El jefe de TAGSAM realizó el evento de muestreo en condiciones óptimas. Los análisis disponibles recientemente muestran que la cabeza del colector estaba al ras con la superficie de Bennu cuando hizo contacto y cuando se encendió la botella de gas nitrógeno para agitar el material de la superficie. También penetró varios centímetros en el material de la superficie del asteroide. Todos los datos hasta ahora sugieren que la cabeza del recolector contiene mucho más de 2 onzas de regolito.

OSIRIS-REx se mantiene en buen estado de salud y el equipo de la misión está finalizando un cronograma para el almacenamiento de muestras. Se proporcionará una actualización una vez que se tome una decisión sobre el tiempo y los procedimientos de almacenamiento de la muestra.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, proporciona gestión general de misiones, ingeniería de sistemas y garantía de seguridad y misión para OSIRIS-REx. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial y está proporcionando operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace de Tempe, Arizona, son responsables de la navegación de la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, que es administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington.