La caca de ballena es esencial para el mundo

La caca de ballena es esencial para el mundo, dice un estudio
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Las ballenas azules, que son más grandes que cualquier dinosaurio, pueden crecer hasta una longitud de 110 pies y un peso de 190 toneladas.

Las ballenas barbadas, que incluyen a las ballenas jorobadas y grises, son todas miembros de la familia de los cetáceos. Como grupo, se encuentran entre las criaturas más grandes de la Tierra.

Podría pensar que las criaturas de este tamaño consumen mucha comida. Sin embargo, nueva evidencia revela que las ballenas barbadas comen tres veces más de lo que se pensaba.

Cagan más como resultado de esto. Y los científicos dicen que esta es una gran noticia para el resto de nosotros.

los estudio fue publicado en la revista Nature el miércoles.

Las ballenas barbadas comen peces pequeños y crustáceos, especialmente krill, en grupos. A su vez, la caca de ballena es una fuente importante de nutrientes para los ecosistemas oceánicos.

Sin embargo, debido a su tamaño y hábitos alimenticios, ha sido difícil estimar la cantidad de alimentos que comen. Los esfuerzos de conservación se han visto obstaculizados como resultado de esto.

“Si queremos proteger a las ballenas y asegurarnos de que prosperen en los océanos modernos, saber cuánta comida necesitan para sobrevivir y reproducirse es fundamental”, dice el autor principal. Matthew Savoca, becaria postdoctoral en la Universidad de Stanford.

Las estimaciones anteriores probablemente estaban equivocadas porque se basaban en modelos metabólicos basados ​​en especies mucho más pequeñas examinadas en cautiverio, como los delfines, o se basaban en el contenido de los estómagos de ballenas muertas.

“De vez en cuando, cuando se mataban ballenas, la gente abría el estómago y pesaba el contenido del interior”, añade Savoca.

Este equipo de investigación, por otro lado, empleó mediciones directas de ballenas barbadas en los océanos Atlántico, Pacífico y Austral para determinar cuánto krill comieron y luego defecaron. Los investigadores recopilaron datos de campo sobre más de 300 ballenas barbadas de siete especies diferentes utilizando tecnologías de marcado y evaluaciones acústicas.

Los científicos evaluaron la cantidad de presas (como enjambres de krill) que comían las ballenas, así como la cantidad de nutrientes reciclados al océano a través de los excrementos, basándose en sus observaciones de la actividad alimentaria diaria.

Se cree que las ballenas barbadas ingieren menos del 5% de su peso corporal cada día, según investigaciones anteriores.

En cambio, según los hallazgos de Savoca, las ballenas barbadas devoran tres veces más presas de lo que se pensaba.

Las ballenas tienden a consumir del 5 al 30% de su peso corporal por día en todas las especies de ballenas barbadas estudiadas. Las poblaciones de ballenas de aleta y ballenas jorobadas solo en el norte del Océano Pacífico requieren más de dos toneladas métricas de krill cada año, según los investigadores.

La cantidad y el tipo de presa consumida, sin embargo, está determinada por la ballena. En los días de alimentación, una ballena azul adulta del Pacífico norte del este (Balaenoptera musculus), por ejemplo, comerá 16 toneladas de krill, pero una ballena franca del Atlántico norte probablemente tomará cinco toneladas de zooplancton diminuto.

Mientras tanto, las ballenas jorobadas prefieren una dieta más compleja que incluya tanto anchoas como krill. Toda esta comida equivale a mucho más excremento.

“En resumen, si las ballenas comen más de lo que pensamos, también reciclan más nutrientes, es decir, caca, de lo que pensamos”, dice Savoca.

¿POR QUÉ IMPORTAN ESTOS RESULTADOS?

Los investigadores no solo estaban tratando de averiguar cuánto comen y defecan las ballenas por el simple hecho de hacerlo.

“Si bien puede parecer una curiosidad divertida, saber cuánto comen las ballenas es un aspecto importante de la función y la gestión del ecosistema”, dice Savoca.

En los ecosistemas oceánicos, las ballenas juegan un papel vital en el reciclaje de nutrientes. Cuando defecan, devuelven los nutrientes al agua, incluido el hierro. Los animales marinos más pequeños, como el fitoplancton, toman estos nutrientes, lo que ayuda a mantener los océanos sanos.

Según Savoca:

“No es que estas ballenas agreguen más hierro, u otros nutrientes, al sistema, simplemente lo convierten desde el interior de los cuerpos de sus presas al agua de mar misma, donde podría, en teoría, fertilizar el fitoplancton, la base de todo redes tróficas del océano abierto “.

Sin embargo, si bien la caca de ballena tiene un gran impacto en los ecosistemas oceánicos de todo el mundo, una nueva investigación revela que la pérdida de ballenas ha ralentizado la cinta transportadora de reciclaje de nutrientes global.

Entre 1910 y 1970, las poblaciones de ballenas barbadas se desplomaron debido a la caza comercial de ballenas. Como resultado, las ballenas restantes comieron menos presas de las que podrían tener, reciclando menos nutrientes.

Las ballenas barbadas en el Océano Austral tenían 430 millones de toneladas de krill antártico anualmente hasta la década de 1900, según el estudio. Eso es el doble de krill que ahora.

“Las ballenas barbadas mantenían las poblaciones de krill de las que se alimentaban”, dice Victor Smetacek, autor de una perspectiva relacionada con el estudio.

“Todo se derrumbó cuando sacaron las ballenas”, dijo Smetacek.

Esta nueva investigación subraya el papel vital pero vulnerable de las ballenas en los ecosistemas oceánicos, especialmente dado que los científicos saben que las ballenas barbadas contribuyen mucho más a estos ecosistemas de lo que se pensaba anteriormente.

Aunque ciertas especies de ballenas barbadas, como la ballena jorobada, han regresado de manera asombrosa en los últimos años, otras no lo han hecho.

Savoca cree que su investigación llamará la atención sobre la importancia ecológica de las ballenas barbadas e impulsará los esfuerzos de conservación. Las mejoras simples, como las restricciones que ralentizan el tráfico marítimo a lo largo de las frecuentes rutas de las ballenas, pueden tener “grandes efectos positivos”, dice.

“Estamos tratando de utilizar la información que hemos aprendido para tratar de conservar las ballenas y ayudarlas a recuperarse”, dice Savoca.

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