La caca de pescado cambia la química del océano y ayuda a mitigar el cambio climático

Daniele Bianchi, investigador de la Universidad de California en Los Ángeles, tiene un mensaje para los científicos del clima en todas partes: presten más atención a la caca de pescado.

Los peces y sus heces juegan un papel enormemente importante y muy subestimado en la química del océano y el ciclo del carbono que da forma al clima de la Tierra, según un nuevo estudio dirigido por Bianchi y publicado en la revista Avances científicos.

La historia es algo como esto: pequeños organismos marinos llamados fitoplancton absorben carbono del agua y el aire que los rodea. A medida que el plancton es devorado por criaturas cada vez más grandes, el carbono sube por la cadena alimentaria y llega a los peces. Luego, esos peces liberan una gran cantidad al océano a través de sus excrementos, muchos de los cuales se hunden en el lecho marino y pueden almacenar carbono durante siglos. El término científico para el almacenamiento de carbono es secuestro.

“Creemos que este es uno de los mecanismos de secuestro de carbono más efectivos en el océano”, dijo Bianchi a Vox. “Llega a las capas profundas, donde el carbono se secuestra durante cientos o miles de años”.

El carbono que se almacena en las profundidades del mar es carbono que no haciendo que los océanos sean más ácidos o atrapando el calor en la atmósfera. En otras palabras, la caca de pescado podría ser un baluarte contra el cambio climático.

El problema es que la pesca comercial ha reducido la población mundial de peces a una fracción de su nivel anterior. A medida que los científicos descubren la importancia de la caca de pescado, también reconocen un nuevo peligro de la pesca a gran escala. Más allá de poner en riesgo los ecosistemas, la industria está jugando con grandes ciclos de nutrientes y quizás consumiendo un importante sumidero de carbono.

¿Cuánto carbono eliminan los peces?

Acerca de una cuarta parte del dióxido de carbono Los arroyos de automóviles, fábricas y granjas terminan en el océano cada año, lo que lo convierte en uno de los sumideros de carbono más grandes del mundo. Gran parte de ese carbono es absorbido por el fitoplancton, que luego es devorado por otros organismos marinos, que luego son devorados por los peces. Es la cadena alimentaria 101.

Lo que Bianchi y sus coautores querían saber era cuánto de ese fitoplancton (y el carbono que contiene) termina en el pescado y a dónde va desde allí. Los investigadores centraron su análisis en el océano antes La pesca industrial se inició en el siglo XIX y durante un período de “pico de captura”, a principios del siglo XX. Las capturas máximas, señala Bianchi, llevaron a océanos sobreexplotados como los que conocemos hoy.

Una floración de fitoplancton en Sagami Bay, Océano Pacífico.
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El equipo disponía de datos fiables sobre pescados comerciales, como el atún y el bacalao, que han sido ampliamente estudiados por la industria pesquera. Según su análisis, estos peces por sí solos absorbieron alrededor de 940 millones de toneladas métricas de carbono por año, o el 2 por ciento de toda la biomasa producida por el plancton, antes de la pesca preindustrial. “El dos por ciento puede parecer un número pequeño, pero de hecho es enorme”, dijo Bianchi. A modo de comparación, el Reino Unido emitió 326 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono el año pasado.

Ese número de 940 millones aumenta a 1.900 millones de toneladas métricas de carbono por año, o el 4 por ciento de la biomasa total de fitoplancton, cuando los autores estimaron el impacto de todos los peces, no solo los capturados por la industria pesquera.

Mientras tanto, durante el período de máxima captura, cuando había aproximadamente la mitad de peces en el océano que antes de la Revolución Industrial, las poblaciones de peces digirieron una porción mucho más pequeña del carbono del mundo. Las especies que se pescan comercialmente tomó alrededor del 1 por ciento de la biomasa total de fitoplancton, dijo Bianchi.

Eso es similar a lo que sucede en los océanos hoy en día, explicó: los peces están absorbiendo aproximadamente la mitad de la biomasa y el carbono que antes, simplemente porque hay muchos menos.

Por qué la caca de pescado es tan importante para el planeta

Cuando los peces depositan carbono en el fondo del océano, queda menos para calentar el planeta.

Ahí es donde entra la caca. Aproximadamente una quinta parte de la biomasa que consumen los peces “regresa al medio ambiente en forma de gránulos fecales”, escriben los autores. Debido a que estos gránulos son relativamente grandes y compactos, en comparación con los excrementos de organismos más pequeños, se hunden rápidamente en las profundidades del océano. Eso es clave para el almacenamiento a largo plazo.

“Cuando se piensa en el secuestro de carbono, una métrica realmente importante es qué tan profundo llega el carbono al océano”, dijo a Vox Sasha Kramer, investigadora de la Universidad de California en Santa Bárbara que no participó en el estudio. “Las partículas más profundas se secuestran en escalas de tiempo más largas”.

Según Bianchi, los peces comerciales secuestran alrededor del 10 por ciento del carbono en las profundidades del océano y permanece encerrado durante aproximadamente 600 años, lo que significa que la caca de pescado constituye una reserva considerable de carbono.

Un pescador descarga abadejo de Alaska en el territorio de Primorye, Rusia.
Yuri Smityuk TASS a través de Getty Images
Anchoveta peruana procesada en una fábrica de harina de pescado en Lima, Perú.
Ernesto Benavides / AFP a través de Getty Images

Los peces también pueden secuestrar carbono cuando mueren y se hunden en el fondo del océano, según otro estudio reciente en Avances de la ciencia. Un solo pez tiene aproximadamente un 12,5 por ciento de carbono, dijo a Vox Gaël Mariani, autor principal del estudio. Ese carbono puede quedar encerrado en las profundidades del océano, suponiendo que los cadáveres de los peces permanezcan allí.

Por el contrario, cuando se capturan peces, el carbono que contienen se emite parcialmente a la atmósfera unos días o semanas después, según el estudio. Eso significa que una gran operación de pesca puede liberar una gran cantidad de carbono que de otro modo podría almacenarse. Según estimaciones del documento, las flotas pesqueras capturaron alrededor de 320 millones de toneladas métricas de peces grandes, como tiburones y caballas, entre 1950 y 2014, lo que “evitó” que se secuestraran alrededor de 22 millones de toneladas de carbono.

“Tenemos que pensar en la interacción entre la gestión de la pesca y la gestión del carbono”, dijo William Cheung, profesor de la Universidad de Columbia Británica y coautor del estudio de peces que se hunden. “Cuando gestionamos nuestras pesquerías y establecemos objetivos, también debemos pensar en cómo afectará eso a la capacidad del océano para almacenar carbono”.

El impacto de los peces y sus heces va más allá del carbono. Por ejemplo, las bolitas que caen proporcionan alimento a algunas criaturas de las profundidades marinas, que consumen oxígeno a medida que comen. Eso afecta la cantidad de oxígeno disponible en estas profundidades oscuras, dicen los autores, algunos de los cuales ya carecen de oxígeno. El cambio climático se meterse con el delicado equilibrio de oxígeno en las profundidades marinas también, dijo Kramer.

Excremento de una ballena azul.
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Los peces no son las únicas criaturas marinas que dan forma a la química de los océanos. Uno estudio de 2010, por ejemplo, sugiere que las heces de las ballenas barbadas son ricas en hierro, que puede sembrar floraciones de fitoplancton en el Océano Austral. Que, a su vez, ayuda a reducir el carbono.

Si las poblaciones de ballenas barbadas recuperar en el Océano Austral, podría causar que las poblaciones de algunos organismos marinos en esas aguas se disparen, escriben los autores. “Esta cadena alimentaria sirve para mantener más hierro en las aguas superficiales donde es útil para el fitoplancton, por lo que [it] mantiene la productividad ”, dijo a Vox Stephen Nicol, investigador de la Universidad de Tasmania y autor principal del estudio.

Cómo la pesca comercial afecta la química de los océanos y el cambio climático

Así como los humanos han industrializado la agricultura con grandes tractores impulsados ​​por IA y monocultivos en expansión, también hemos descubierto cómo recolectar cantidades masivas de peces con grandes redes, redes de arrastre y dragas. En un año, los barcos de pesca pueden capturar más de 80 millones toneladas de mariscos. Hoy en día, más de la mitad de los océanos están cubiertos por recorridos de pesca industrial, la investigación ha encontrado, y a partir de 2017, un tercio de las poblaciones de peces marinos del mundo estaban sobreexplotadas.

Los problemas de la sobrepesca van más allá del daño a especies importantes como tiburones y rayas y especies carismáticas y en peligro de extinción como el marsopa vaquita. Investigadores como Bianchi están demostrando que también se extienden al clima.

Al contrastar los océanos agotados de hoy con un océano teórico “sin pescar”, Bianchi y sus coautores están mostrando qué tipo de beneficios proporciona un océano completamente abastecido.

“Los autores plantean la hipótesis de que un océano sin pesca podría haber combatido algunos de los impactos del cambio climático antropogénico”, dijo Kramer. Si el océano no estuviera tan sobrepescado, los autores insinúan que “se habría absorbido mucho más de ese carbono”, dijo.

Eso sin mencionar el carbono que extrae la pesca de arrastre o los gases de efecto invernadero emitidos por los buques de transporte. En 2016, por ejemplo, los barcos de pesca industrial liberaron alrededor de 159 millones de toneladas métricas de emisiones de CO2, estimaciones de un estudio. Eso es aproximadamente equivalente al emisiones de los Países Bajos el año pasado.

Poner fin a la pesca industrial no sería fácil. Los mariscos proporcionan proteínas a algunos 3 mil millones de personas en todo el mundo y es compatible con algunos 60 millones de puestos de trabajo. Y como biólogo marino Daniel Pauly argumentó en respuesta a la polémica de Netflix Seaspiracy documental, renunciar a los mariscos por completo tampoco es factible. “Esta es una posición que tomará solo una pequeña fracción de la población de los países más ricos”, escribe.

Pero hay muchas formas en que la industria puede mejorar, y comprender mejor cómo impacta el clima de la Tierra debería ser parte de ese cambio. Lo que Bianchi espera que otros aprendan del estudio de la caca que se hunde es que los peces son esenciales para la química de nuestros océanos. “Hemos alterado su biomasa”, dijo, “y eso tiene consecuencias”.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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