La caza altera la genética animal. Algunos elefantes incluso están perdiendo colmillos.

En algún momento del pasado lejano, mucho antes de que los humanos caminaran por la Tierra, los antepasados ​​de los elefantes de hoy en día desarrollaron sus icónicos colmillos. Los elefantes usan sus incisivos blancos como la lejía: técnicamente son dientes gigantes, como los nuestros, pero más largos – para cavar, recolectar alimentos y protegerse.

Luego llegó el Homo sapiens y los colmillos de elefante se convirtieron en un lastre. Los cazadores furtivos matan a los enormes animales por sus colmillos, que valen aproximadamente $ 330 la libra al por mayor a partir de 2017. Los cazadores matan aproximadamente 20.000 elefantes al año para abastecer el comercio mundial de marfil, según el Fondo Mundial para la Naturaleza.

Pero así como los colmillos evolucionaron porque brindan una serie de beneficios, una sorprendente nuevo estudio muestra que algunos Las poblaciones de elefantes africanos han evolucionado rápidamente para convertirse en colmillos.menos. Publicado en la revista Ciencias, Los autores del artículo encontraron que muchos elefantes en un parque en Mozambique, que fueron fuertemente cazados por su marfil durante una guerra civil hace unas décadas, han perdido sus colmillos, presumiblemente porque los elefantes sin colmillos tienen más probabilidades de sobrevivir y transmitir el rasgo a sus seres humanos. descendencia.

Un elefante hembra sin colmillos en el Parque Nacional Gorongosa de Mozambique.
Cortesía de Joyce Poole

Mientras que los científicos han conocido sobre esta tendencia durante un tiempo, no es raro ver elefantes sin colmillos en lugares con mucha caza furtiva, el estudio proporciona una fuerte evidencia de que el rasgo tiene sus raíces en la genética, algo que la investigación anterior no pudo hacer, dijo Andrew Hendry, un biólogo evolutivo de la Universidad McGill que fue no participa en la investigación. En otras palabras, el estudio muestra la evolución en acción.

Los resultados también ofrecen un ejemplo vívido de cómo los animales pueden adaptarse rápidamente a presiones humanas como la caza furtiva y el cambio climático. Investigaciones anteriores han demostrado que las criaturas pueden desarrollar nuevos colores, formas e incluso comportamientos para tolerar mejor el mundo cada vez más inhóspito que hemos creado para ellas. El problema es que incluso la rápida evolución ha sus límites, y muchas especies ya están al borde.

Cómo una guerra civil hizo que los elefantes perdieran sus colmillos

El conflicto social y el declive de la vida silvestre a menudo están estrechamente relacionados, los autores de la Ciencias estudiar escribir. Pocos lugares revelan una imagen más clara de esto que el Parque Nacional Gorongosa, un área protegida en el centro de Mozambique donde Shane Campbell-Staton, un biólogo evolutivo de la Universidad de Princeton, dirigió la investigación.

Durante una guerra civil de 16 años que comenzó en 1977, los cazadores furtivos de ambos lados del conflicto sacrificaron una gran cantidad de elefantes en el parque por su marfil, que vendieron para financiar sus esfuerzos, según el estudio. Durante ese período, el número de grandes herbívoros (como elefantes) en Gorongosa se redujo en más del 90 por ciento.

Los investigadores tienen que tranquilizar a los elefantes para recolectar su ADN.
Cortesía de Shane Campbell-Staton

Eso no es todo lo que cambió en el parque. Entre 1970 y 2000, un período que abarcó gran parte del impacto de la guerra de larga duración, la porción de elefantes hembras sin colmillos casi triplicado. La mejor suposición de los investigadores fue que tenía algo que ver con la genética: un rasgo visible solo en las mujeres sugiere que podría estar asociado con cambios en los genes del cromosoma X. (Las elefantes hembras tienen dos cromosomas X, mientras que los machos tienen un cromosoma X y uno Y).

Este estudio prácticamente lo demostró. La primera evidencia fue que las hembras nacidas de madres sin colmillos a menudo no tenían colmillos, lo que indica que el rasgo se transmite de una generación a la siguiente. “Un rasgo hereditario es una evidencia bastante sólida de una base genética”, dijo Robert Pringle, profesor de biología en Princeton y coautor del estudio.

Los autores también identificaron un par de regiones en el ADN de los animales que parecen estar asociadas con la falta de colmillos. Efectivamente, “existe una fuerte evidencia de mutaciones en una región particular del cromosoma X”, dijo Pringle. Las mutaciones o variaciones en el ADN de un organismo son un motor importante de la evolución. Si dan como resultado rasgos que son beneficiosos, como la falta de colmillos, para ciertas poblaciones de elefantes hembras, es más probable que pasen a la siguiente generación e impulsen la evolución.

Sorprendentemente, uno de los genes asociados con la falta de colmillos también está presente en los humanos, donde está relacionado con una condición que limita el crecimiento de nuestros incisivos laterales. Estos son esencialmente los mismos dientes que, en los elefantes, se convirtieron en colmillos hace millones de años.

Lo que hace que este estudio sea tan fascinante es que ofrece evidencia de una rápida evolución en un animal que tiene una vida útil bastante larga. – 50 o 60 años – en la naturaleza, dijo Hendry y Fred Allendorf, profesor emérito de la Universidad de Montana que no participó en la investigación.

Los estudios de elefantes “rara vez pueden decir algo sobre la base genética” de la falta de colmillos, dijo Hendry. Durante años, los investigadores asumieron que la evolución rápida era común solo en especies pequeñas con ciclos de vida cortos. Dados estos resultados, “nadie puede argumentar que la evolución no está ocurriendo, incluso en las especies más grandes y longevas”, agregó.

¿Deberían todos los elefantes deshacerse de sus colmillos?

En teoría, es ventajoso nacer sin colmillos en áreas donde los cazadores furtivos están activos, dijo Hendry. Pero la falta de colmillos también tiene sus desventajas. Los elefantes necesitan sus colmillos para cavar, levantar objetos y defenderse. Los enormes incisivos no son apéndices inútiles.

Los genes que parecen hacer que las hembras de elefantes no tengan colmillos también parecen evitar que las madres den a luz a terneros machos, por eso todos los elefantes sin colmillos en el parque son hembras, dijo Pringle. (Algunas madres dieron a luz a varones con colmillos, que probablemente no heredaron el gen). Con el tiempo, un cambio en el sexo de los elefantes podría tener consecuencias para el crecimiento de la población.

Dos elefantes machos pelean en los pastizales de Masai Mara en Narok, Kenia.
Wolfgang Kaehler / LightRocket a través de Getty Images

También existen costos potenciales para los pastizales africanos, que se encuentran entre los ecosistemas más raros y con mayor biodiversidad de la Tierra, escriben los autores del estudio. Al remover el suelo en busca de alimento y minerales y arrancar árboles con sus colmillos, los elefantes de la sabana africana evitan que los bosques crezcan demasiado densos. y ayudar a mantener los pastizales. Por eso se les considera “ingenieros”Del ecosistema. Si pierden sus colmillos, toda una red de plantas y animales puede sentir el impacto.

“Este cambio evolutivo podría tener enormes influencias ecológicas en cascada”, dijo Hendry.

Cómo los humanos están cambiando a los animales

Los seres humanos han dado forma al medio ambiente que los rodea durante siglos, hasta la genética misma de las plantas y los animales silvestres. Los elefantes sin colmillos de este estudio son solo un ejemplo en una larga lista de especies que se han adaptado en respuesta a las presiones que les hemos impuesto.

“Los cambios inducidos por el hombre están creando condiciones para una rápida evolución biológica, tan rápida que sus efectos se pueden ver en solo unos pocos años o incluso más rápidamente”, escribió un equipo de científicos en un hito sobre biodiversidad intergubernamental reporte en 2019.

Formas claras y oscuras de la polilla moteada.
iStockphoto a través de Getty Images

Uno de los primeros y más famosos ejemplos es la polilla moteada en el Reino Unido. Antes de la Revolución Industrial, la mayoría de las polillas que revoloteaban por Inglaterra eran blancas con motas negras, lo que las ayudaba a mezclarse con los líquenes y la corteza de los árboles. Luego, a mediados y fines del siglo XIX, las plantas de energía y los molinos de carbón comenzaron a arrojar hollín oscuro que ennegreció los árboles en algunas partes del país. Las polillas blancas se destacaron sobre el nuevo fondo oscuro y tenían más probabilidades de ser devoradas por los pájaros, mientras que las que alguna vez fueron raras, negras, se camuflaron y sobrevivieron. En cuestión de años, algunas poblaciones de polillas moteadas cambiaron de blanco a negro en su mayoría. El fenómeno se consideró “melanismo industrial”.

Los científicos han medido cambios similares en las últimas décadas. Un estudio a partir de 2003, por ejemplo, descubrió que el borrego cimarrón en Alberta, Canadá, desarrolló cuernos más pequeños en aproximadamente 30 años. ¿La razón? Los cazadores de trofeos tienden a apuntar a los carneros con cuernos más grandes. Otro estudio, publicado en noviembre de 2020, sugiere que un tipo de lirio que se encuentra en las montañas de China está desarrollando hojas menos coloridas, por lo que no se destaca en las regiones donde se cosecha como hierba tradicional.

En las regiones donde se cosecha mucho una especie de lirio llamado Fritillaria delavayi, la planta se ha adaptado mejor al camuflaje (ver imágenes C y D).
Niu et al./Current Biology

El aumento de las temperaturas debido al cambio climático también parece estar haciendo que algunos animales, incluidos pájaros y mamíferos, sean más pequeños, como informé anteriormente. Los cuerpos más pequeños se enfrían más fácilmente que los más grandes, por lo que el encogimiento podría ser una respuesta adaptativa en ambientes cálidos (aunque aún no está claro si estos cambios en particular son genéticos).

Luego están las especies que cambian de formas menos conspicuas. En Japón, poblaciones de serpientes mamushi que son fuertemente cazadas por sus beneficios nutricionales y medicinales percibidos parece ser mejor para evadir a los depredadores, en comparación con la serpiente poblaciones que los cazadores han ignorado. Muchas especies, incluidas plantas e insectos, han desarrollado resistencia a los plaguicidas, por lo que los agricultores suelen utilizar varios a la vez y las empresas químicas deben desarrollar constantemente nuevas soluciones.

Hay algo parecido a la esperanza detrás de la idea de una evolución rápida. Los humanos están deforestando, contaminando y explotando la Tierra a un ritmo alarmante, pero en algunos casos, los animales se están adaptando para vivir otro día. Incluso hay un término para esta resiliencia, dijo Hendry: “rescate evolutivo”.

Aún así, esta evolución, por muy acelerada que sea, todavía no suele ser lo suficientemente rápida como para superar las muchas amenazas que enfrentan las especies. Y debido a que las adaptaciones también pueden tener inconvenientes, existen consecuencias incalculables e impredecibles para el ecosistema en general.

Además, no todas las especies pueden adaptarse para salir de la crisis. Piense en los rinocerontes, que los cazadores furtivos matan por sus cuernos. Tres de las cinco especies de rinocerontes han sido cazadas casi hasta la extinción, pero ninguna parece haber evolucionado sin cuernos.

En el Parque Nacional Gorongosa, el ecosistema ha en gran parte recuperado de la guerra, dijo Pringle. La caza furtiva ha disminuido, pero los colmillos no se han recuperado. Después de la guerra, el parque reconstruyó con éxito su infraestructura, reforzó la aplicación de la ley y puso en marcha programas de desarrollo social. La presencia de elefantes sin colmillos ahora es similar a una cicatriz de una herida que se ha curado, dijo Pringle. Entonces, si bien la evolución puede haber ayudado a estas criaturas a sobrevivir, el verdadero remedio es poner fin a las fuerzas subyacentes que la desencadenaron en primer lugar.


Source: Vox – All by www.vox.com.

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