La erupción de Tonga puede haber generado un tsunami de 90 metros de altura

La erupción masiva de Tonga generó una serie de tsunamis que dieron la vuelta al planeta y que pueden haber comenzado como un solo montículo de agua de aproximadamente la altura de la Estatua de la Libertad.

Además, la erupción explosiva desencadenó una inmensa onda de choque atmosférica que generó un segundo conjunto de tsunamis especialmente rápidosun fenómeno raro que puede complicar las alertas tempranas de estas olas a menudo destructivas, informan los investigadores en octubre Ingeniería Oceánica.

Cuando el volcán submarino Hunga Tonga–Hunga Ha’apai entró en erupción en el Pacífico Sur en enero, desplazó un gran volumen de agua hacia arriba, dice Mohammad Heidarzadeh, ingeniero civil de la Universidad de Bath en Inglaterra (Número de serie: 21/01/22). El agua en ese montículo colosal luego “corrió cuesta abajo”, como suelen hacer los fluidos, para generar el conjunto inicial de tsunamis.

Para estimar el tamaño original del montículo, Heidarzadeh y su equipo utilizaron simulaciones por computadora, así como datos de instrumentos de aguas profundas y mareógrafos costeros a unos 1.500 kilómetros de la erupción, muchos de ellos en o cerca de Nueva Zelanda. Los tiempos de llegada de las olas del tsunami, así como sus tamaños, en esos lugares fueron datos clave, dice Heidarzadeh.

El equipo analizó nueve posibilidades para la ola inicial, cada una de las cuales tenía la forma del montículo de un lanzador de béisbol y tenía una altura y un diámetro distintos. El mejor ajuste a los datos del mundo real provino de un montículo de agua de 90 metros de altura y 12 kilómetros de diámetro, informan los investigadores.

Esa ola inicial habría contenido un estimado de 6,6 kilómetros cúbicos de agua. “Este fue un tsunami realmente grande”, dice Heidarzadeh.

A pesar de haber comenzado nueve veces más alto que el tsunami que devastó la región de Tohoku en Japón en 2011, los tsunamis de Tonga mataron solo a cinco personas y causaron daños por unos 90 millones de dólares, en gran parte debido a su fuente remota (Número de serie: 10/02/12).

Otro aspecto inusual de la erupción de Tonga es el segundo conjunto de tsunamis generados por una fuerte onda de presión atmosférica.

Ese pulso de presión resultó de una explosión de vapor que ocurrió cuando un gran volumen de agua de mar se infiltró en la cámara de magma caliente debajo del volcán en erupción. A medida que la onda de presión corría por la superficie del océano a velocidades superiores a los 300 metros por segundo, empujaba el agua hacia delante y creaba tsunamis, explica Heidarzadeh.

animación que muestra la erupción del volcán Hunga Tonga-Hunga Ha'apai y la onda de presión que la acompaña, como una enorme onda
La erupción del volcán Hunga Tonga-Hunga Ha’apai también desencadenó una onda de presión atmosférica que a su vez generó tsunamis que viajaron más rápido de lo esperado.Observatorio de la Tierra de la NASA

A lo largo de muchas costas, incluidas algunas en el Océano Índico y el Mar Mediterráneo, estos tsunamis generados por ondas de presión llegaron horas antes que las olas impulsadas por la gravedad que se extendían desde el montículo de agua de 90 metros de altura. Las olas de tsunami impulsadas por la gravedad suelen viajar a través de las partes más profundas del océano, lejos de los continentes, a velocidades de entre 100 y 220 metros por segundo. Cuando las olas alcanzan aguas poco profundas cerca de la costa, disminuyen la velocidad, el agua se acumula y luego llega a la costa, donde se produce la destrucción.

Se han informado tsunamis generados por ondas de presión solo para otra erupción volcánica: la erupción de 1883 de Krakatau en Indonesia (Número de serie: 27/8/83).

Esos tiempos de llegada más rápidos de lo esperado, más el hecho de que los tsunamis de ondas de presión de la erupción de Tonga fueron comparables en tamaño con los impulsados ​​​​por la gravedad, podrían complicar las alertas tempranas de estos tsunamis. Eso es preocupante, dice Heiderzadeh.

Una forma de abordar el problema sería instalar instrumentos que miden la presión atmosférica con el equipo de aguas profundas ya instalado para detectar tsunamis, dice Hermann Fritz, científico de tsunamis en Georgia Tech en Atlanta.

Con esa configuración, los científicos podrían discernir si un tsunami que pasa está asociado con un pulso de presión, proporcionando así una pista en tiempo real sobre qué tan rápido podría viajar la ola del tsunami.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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