La NASA le pide a la industria que le brinde un mayor acceso a la microgravedad

Agrandar / / New Shepard en la plataforma de lanzamiento la mañana de Mission 8, 29 de abril de 2018.

Origen azul

Esta semana, la NASA solicitó formalmente a la industria espacial de los EE. UU. Que ofrezca los detalles sobre sus planes para vuelos breves. En esencia, la agencia espacial dijo que quiere comprar viajes para su cuerpo de astronautas y científicos por breves saltos al espacio, pero necesita más información.

La agencia fue deliberadamente vaga en su solicitud para “servicios de transporte de tornillo suborbital”. En una discusión con los periodistas, el nuevo gerente del programa, Scott Colloredo, dijo: “Realmente queremos escuchar lo que la industria tiene que decirnos”. Indicó que la solicitud estaba abierta de par en par, con la NASA buscando aportes de compañías establecidas como Blue Origin y Virgin Galactic, a compañías como Perspectiva espacial que quieren llevar a las personas a unas pocas docenas de kilómetros sobre la superficie de la Tierra.

Sin embargo, en una entrevista con Ars, el administrador de la NASA Jim Bridenstine dijo que el programa busca principalmente aumentar el tiempo que la NASA dedica a la microgravedad. “Lo que estamos tratando de hacer es proporcionar acceso a un recurso que históricamente ha sido muy limitado”, dijo.

La NASA tiene torres de caída donde los experimentos pueden acceder a un par de segundos de microgravedad. Durante un vuelo Zero-G, los humanos y la investigación científica experimentan ingravidez en incrementos de 20 segundos. Estos son seguros y tienen costos más bajos. En el otro extremo del espectro, a través de Crew Dragon, los astronautas de la NASA pueden experimentar meses de microgravedad a un costo de más de $ 50 millones por asiento y una mayor exposición a los riesgos.

Encontrar un punto dulce

Bridenstine dijo que a la NASA le gustaría encontrar un lugar intermedio en el que haya entre 5 y 10 minutos de microgravedad ininterrumpida. Con esta cantidad de tiempo, los astronautas podrían recibir capacitación, los científicos podrían tender a experimentar y los ingenieros podrían calificar el hardware de vuelo.

El momento de la solicitud se presenta como Blue Origin, con su sistema New Shepard, y Virgin Galactic, con su VSS Unidad nave espacial, parece estar dentro de un año o menos de comenzar las operaciones comerciales. Aunque las compañías tienen sistemas diferentes, New Shepard ofrece un lanzamiento tradicional, mientras que VSS Unidad es un avión espacial propulsado por cohete; ambos están diseñados para proporcionar varios minutos de ingravidez.

La NASA tiene un número en mente, en términos de presupuesto, que quiere pagar por estos servicios. Pero Bridenstine dijo que la agencia está pidiendo comentarios a la industria primero para tener una idea de lo que los proveedores privados esperan cobrar. Para el público, Virgin Galactic ha vendido boletos individuales por $ 250,000. Blue Origin no ha establecido un precio público, aunque es probable que sea más alto que esto por asiento.

Quizás la mayor pregunta sobre el programa es el riesgo que la NASA está dispuesta a aceptar al poner a su gente en estos vehículos espaciales. Para el programa del transbordador espacial, la NASA supervisó por completo el desarrollo del vehículo. Aunque el programa de la tripulación comercial era una asociación público-privada, la NASA aún tenía una visión significativa de todas las facetas de la nave espacial Crew Dragon de SpaceX y Starliner de Boeing porque pagó la mayor parte de los costos de desarrollo.

Balance de costos y riesgos

Ahora que la NASA está tratando de ser realmente solo un cliente, ¿cómo equilibrará la agencia ese riesgo? Bridenstine dijo que espera medir la seguridad, en parte, por la experiencia de vuelo. “Es algo por lo que tendremos que trabajar como agencia “, dijo.” Para cuando la NASA vuele en estos vehículos comerciales suborbitales, ya habrán volado en numerosas ocasiones. No serán vehículos no probados. La NASA tiene una larga historia de uso de la experiencia de vuelo como alternativa a la calificación y certificación de cada subcomponente “.

De todos modos, la NASA solicita información de seguridad detallada sobre los vehículos en su solicitud. En particular, busca datos sobre “control de fracturas y tolerancia a fallas”, lo que indica un deseo de tener una comprensión fundamental de la estructura y el margen de estos sistemas de vuelos espaciales.

Según su registro general, el transbordador espacial tenía una probabilidad de pérdida de la tripulación de aproximadamente 1 de cada 70. Aunque el programa de la tripulación comercial recién está comenzando, la NASA exigió que esos vehículos se diseñen con una probabilidad de pérdida de la tripulación de 1 en 270. Cuando se le preguntó a qué estándar la NASA mantendría los vehículos suborbitales, Bridenstine dijo que la NASA no ha establecido un valor estricto.

Sin embargo, dijo, la probabilidad sería “significativamente” menor que la del transbordador y la tripulación comercial. “WNo vamos a hacerlo más peligroso que el vuelo orbital “, dijo sobre el vuelo suborbital.

Gestionar riesgos sin aumentar sustancialmente los costos parecería ser un acto de equilibrio difícil para la NASA cuando se trata de New Shepard y VSS Unidad. Sin embargo, el hecho de que dos sistemas de lanzamiento suborbitales con fondos privados se estén acercando a un estado de madurez parece validar el enfoque de la NASA de tratar de convertirse en uno de los muchos clientes en los vuelos espaciales, en lugar del único cliente de un costoso sistema de lanzamiento.