Las ballenas comen mucho más de lo esperado (por eso son tan importantes)

Los investigadores de Stanford pudieron evaluar con mayor precisión la cantidad de comida ingerida por ciertos tipos de ballenas. Los números son dos o tres veces más altos de lo esperado. Este elemento ayuda a comprender por qué la caza de ballenas ha tenido un impacto tan significativo en los ecosistemas marinos.

Sabíamos que las ballenas necesitaban grandes cantidades de alimento. Sin embargo, parece que se han subestimado. Un nuevo estudio, publicado el 3 de noviembre en la revista Naturesugiere que estos mamíferos necesitan comer mucho más de lo que se pensaba. ” Nuestros resultados sugieren que estudios previos sobre el tema han subestimado el consumo de ballenas en un factor de tres o más en algunos ecosistemas. », Indique los autores.

Algunas ballenas necesitan de dos a tres alimentos más de lo que crees. // Fuente: NOAA

La cuestión es que evaluar la cantidad de comida que ingieren estos majestuosos animales no es sencillo. Anteriormente, los científicos se basaban en datos de autopsias de ballenas, así como en modelos metabólicos de animales mucho más pequeños (que extrapolaron).

430 millones de toneladas de krill antártico

El equipo de Stanford ha recopilado datos sin precedentes al equipar a varios tipos de ballenas tipo Mysticeti (o ballenas barbadas) con sensores capaces de registrar sus movimientos, sus aceleraciones e incluso grabar videos. Los drones también se han utilizado para evaluar el tamaño de las ballenas equipadas con sensores, con el fin de estimar mejor el tamaño de sus “disparos”. El equipo también trabajó con la división de investigación ambiental de la Agencia de los Estados Unidos para la Observación Atmosférica y Oceánica (NOAA) y la Universidad de Santa Cruz para evaluar, a través de una especie de sonar, la cantidad de presas. estar en las proximidades de las ballenas.

Según las estimaciones de estos científicos, antes de que la pesca industrial llegara a reducir la población de estas ballenas, las que evolucionaron en el Océano Austral consumían, por sí mismas, 430 millones de toneladas de krill antártico, estos pequeños invertebrados muy apreciados al año. cetáceos. ” Esto es el doble de la masa estimada de krill antártico en la actualidad y el doble del peso de la pesquería marina mundial anual. “, Dicen los autores.

La investigación realizada por el equipo de Stanford confirmó la precisión de las estimaciones para la franja de ballenas jorobadas que se alimentan más de peces. Por otro lado, otros comen mucho más de lo esperado. ” Los datos muestran que las ballenas en el Océano Austral comen el doble de krill de lo que sugirieron estudios previos. Las ballenas azules y las ballenas jorobadas de la costa de California, que se alimentan en gran medida de krill, también comen dos o tres más de lo esperado », especifica la Universidad de Stanford.

Tener una estimación realista de la dieta de las ballenas es más importante de lo que piensas. De hecho, estos mamíferos desempeñan un papel crucial en los ecosistemas marinos, y el hecho de que hayan sido cazados durante muchos años por su grasa, barbas y carne ha tenido consecuencias importantes.

Las ballenas fertilizan los ecosistemas marinos

Al digerir el krill, que es muy rico en hierro, las ballenas ayudan a proporcionar (a través de sus excrementos) un nutriente importante para las especies marinas vivas, en particular el fitoplancton. Sin embargo, este último ocupa un lugar estratégico en el ecosistema: produce ” más de la mitad del oxígeno que respiramos [et] abastece de alimento a casi todos los animales marinos ”, destacado el Instituto Francés de Investigación para la Explotación del Mar (Ifremer). El propio fitoplancton es una parte vital de la dieta del krill.

« Estas grandes ballenas son, en cierto modo, plantas de procesamiento de krill móviles., explica el autor principal del estudio, Matthew Savoca. Las ballenas de aleta y las ballenas azules son aproximadamente del tamaño de un avión. Entonces, en la primera mitad del siglo XX, antes de la caza de ballenas, había un millón de esas ‘fábricas móviles’ del tamaño de un Boeing 737 en el Océano Austral que alimentaban, excretaban y fertilizaban agua. zonificado. »

Cuando su población se redujo, tuvo graves consecuencias. “Que la desaparición de grandes ballenas conduzca a una disminución de la productividad y, por lo tanto, potencialmente a una disminución de la cantidad de krill y peces puede resultar confuso. Pero nos recuerda lo complejos y entrelazados que son los ecosistemas. », Señala el equipo de investigación. Según el autor principal del estudio, este conocimiento más preciso del funcionamiento de los ecosistemas marinos podría, sin embargo, ayudar a restaurarlos y promover la reconstrucción de las poblaciones de ballenas.

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Source: Numerama by www.numerama.com.

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