Las ‘huellas de neandertal’ descubiertas recientemente en el sur de España podrían tener 275.000 años

Vista general del yacimiento con huellas de homínido en la playa de Matalascañas, Huelva (España). Crédito: E. Mayoral, proporcionado por el autor

Hace poco más de un año informamos sobre una gran zona al pie del acantilado de Asperillo, en la costa del Paraje Natural de Doñana en Huelva, España. Allí, además de numerosas huellas de animales, se habían encontrado otras, las de homínidos.

Hasta entonces, la única referencia temporal que permitía establecer la edad del yacimiento era la datación de una de las dunas que cubrían la superficie hace unos 106.000 años (Pleistoceno Superior). Como ocurre con la mayoría de las huellas de homínidos encontradas en todo el mundo, las fechamos de acuerdo con el entorno en el que se encontraron. Por ello, nuestra primera hipótesis al intentar atribuir las nuevas huellas encontradas fue que pertenecían a los neandertales, que vivieron en el Pleistoceno Superior.

Sin embargo, en el curso de la investigación, tomamos muestras de la superficie donde se encontraron las huellas, que nunca antes habían sido fechadas, y las dunas de arriba. Resultó ser sobre 295,800 años (Pleistoceno medio): es decir, mucho antes de lo que se pensaba.

Cambio climático drástico

La nueva datación colocó las huellas en un nuevo contexto geográfico y ambiental. El continente europeo estuvo a punto de sufrir un cambio climático drástico hace 300.000 años. Las condiciones relativamente cálidas estaban cambiando a condiciones mucho más frías, un precursor de una edad de hielo. En ese momento, el nivel del mar en el continente europeo estaba en promedio unos 60 metros por debajo de su nivel actual, lo que implica que el litoral de Huelva estaría a una distancia de 20 a 25 kilómetros de su posición actual.

En otras palabras, la planicie costera era muy extensa y probablemente creada por el delta del río. Probablemente estuvo cubierto por agua durante las estaciones húmedas y total o parcialmente expuesto durante las estaciones secas.

Sobre este ambiente lacustre poco profundo y salino, hecho de suelo poligonal y cubiertas microbianas, que los homínidos y otra fauna pisotearon. Hoy en día, el mismo tipo de cubiertas poligonales se encuentran en extensas áreas de marismas tanto en climas cálidos desérticos como tropicales.

En las zonas no inundables de esta amplia planicie costera se encontrarían áreas vegetadas más o menos extensas. A su alrededor se produciría un importante desarrollo de sistemas dunares que se desplazarían tierra adentro desde la costa.

Las 'huellas de neandertal' descubiertas recientemente en el sur de España podrían tener 275.000 años
Vista general del yacimiento de la playa de Matalascañas, Huelva, y huellas de homínido allí descubiertas. Crédito: E. Mayoral, proporcionado por el autor

¿Nuevos sospechosos?

El contexto ambiental y el paisaje han cambiado en relación a la interpretación inicial. La pregunta, por lo tanto, se convirtió en si nuestra comprensión de quién produjo estas huellas también debería cambiar. La respuesta se encuentra en el registro paleontológico.

Se cree que los fósiles de homínidos pertenecientes al Pleistoceno medio pertenecen al linaje neandertal: Homo neanderthalensis y Homo heidelbergensis. Sin embargo, sus restos son todavía muy escasos, fragmentarios y dispersos geográficamente. Peor aún, las huellas son aún más escasas que los restos óseos. En todo el Pleistoceno medio europeo, solo cuatro yacimientos han aportado vestigios de este periodo: Terra Amata, en Francia (380.000 años), Roccamonfina, en Italia (345.000 años, atribuido al Homo heidelbergensis), Biache-Vaast, en Francia ( 236.000 años, Homo neanderthalensis) y Theopetra, en Grecia (130.000 años, Homo neanderthalensis).

Por otro lado, se debe considerar que las características formales de la huella no son sólo el resultado de la anatomía del pie, sino también de otros factores como las características biomecánicas, el tipo de sustrato y los procesos que dieron origen a la misma. fósil. Por lo tanto, las huellas estudiadas deben estar bien conservadas y reflejar varias características anatómicas (impresión del arco de los dedos de los pies), lo que rara vez ocurre en lugares como este yacimiento de Huelva.

Para confirmar a qué grupo de homínidos pertenecen las huellas, tendríamos que comparar sus características anatómicas con el registro óseo conocido del Pleistoceno medio.

Casi todos los fósiles de pies conocidos para este período proceden del yacimiento de la Sima de Los Huesos (Atapuerca, España) y están asociados con individuos relacionados con los neandertales. Sería difícil hacer una atribución más precisa, ya que hay muchos debates sobre la evolución de este linaje, pero también sobre la definición taxonómica de Homo heidelbergensis.

Se han propuesto diferentes modelos para la evolución del linaje neandertal, pero esta pregunta aún está lejos de ser resuelta, dada la escasez de registros fósiles y la nueva y más complicada imagen evolutiva proporcionada por los últimos estudios de ADN antiguo. Además, no todos los rasgos anatómicos evolucionaron al mismo ritmo y los polimorfismos probablemente ocurrieron en diferentes rasgos a diferentes tasas de ocurrencia.

A pesar de estas incertidumbres, el yacimiento de Doñana resulta ser un registro crucial para comprender las ocupaciones humanas en Europa durante el Pleistoceno. Nuestras recientes citas abren un horizonte más amplio de posibilidades. Por ejemplo, podemos estar mirando los restos de homínidos neandertales muy tempranos o sus ancestros más directamente relacionados, Homo heidelbergensis.

Proporcionado por La Conversación


Source: Phys.org – latest science and technology news stories by phys.org.

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