Las imágenes de Rover muestran una larga historia de ríos que desembocan en el cráter marciano

Agrandar / Las rocas de Kodiak Butte registran gran parte de la historia del cráter Jezero.

Normalmente, los rovers de Marte de la NASA tardan algún tiempo en devolver datos científicos. Los instrumentos deben calibrarse y ponerse en servicio, y el rover debe moverse fuera del lugar de aterrizaje hacia un paisaje con un claro interés científico. En el caso del rover Perseverance, hubo un retraso adicional ya que probó el dron Ingenuity en el transcurso de varias semanas.

Pero esta semana trajo una agradable sorpresa: el primer artículo de investigación de Perseverance se publicó en Science. Resulta que algunas de las primeras fotografías del rover revelaron características en algunas paredes rocosas casi verticales a cierta distancia del lugar de aterrizaje, detalles que nos hablan de la historia del flujo de agua en el cráter Jezero.

Marte se encuentra con Kodiak

El cráter Jezero fue elegido como el lugar de aterrizaje de Perseverance porque las imágenes tomadas desde la órbita indican que alguna vez albergó un lago. Las fotos revelaron un canal de salida que permitía que el agua fluyera a través de un espacio en las paredes del cráter y un sitio donde fluían ríos para alimentar el lago. También había lo que parecía ser un delta de un río que se extendía hacia el cráter desde estos sitios. El perfil de la misión del rover incluye material de muestreo de ese delta, que alguna vez pudo haber sido un entorno acogedor para la vida y habría recolectado cualquier material vivo que existiera río arriba.

Una parte clave de la misión es confirmar que el depósito fue, de hecho, producido por un delta de un río. De eso se trata el nuevo artículo, y va mucho más allá al revelar qué tipo de delta formó los depósitos cerca del lugar de aterrizaje del rover.

El borde noroeste del cráter Jezero, que muestra el lugar de aterrizaje del rover, Kodiak Butte, y el gran abanico de depósitos delta.
Agrandar / El borde noroeste del cráter Jezero, que muestra el lugar de aterrizaje del rover, Kodiak Butte, y el gran abanico de depósitos delta.

La clave del descubrimiento es una característica que ha adquirido el apodo informal de “Kodiak”, una colina que se encuentra casi al oeste de la posición actual de Perseverance. Su altura relativa al suelo del cráter es aproximadamente la misma que la del abanico delta más grande que está contiguo a la pared del cráter, lo que indica que alguna vez fueron parte de la misma formación, pero que el material que los conectaba se ha erosionado desde entonces.

Críticamente, en el abanico delta más grande, los detalles de la estructura del antiguo delta están cubiertos por montículos de escombros, lo que los hace difíciles de interpretar. Por el contrario, en Kodiak, algunos de los depósitos delta están libres de escombros, lo que significa que se pueden observar. Y dado que esas rocas son casi verticales, es imposible verlas desde la órbita. Pero Perseverance pudo obtener unas excelentes imágenes de ellos, y resultaron ser muy reveladoras.

Lineas paralelas

En áreas de Kodiak que no están cubiertas por escombros, es posible detectar las tendencias generales en las capas de depósitos de sedimentos que ahora forman el cuerpo de la loma. Y estas capas muestran un patrón consistente. En la base, las capas son casi planas o ligeramente inclinadas. Por encima de eso, hay áreas donde las capas están significativamente inclinadas hacia la vertical. Y esa sección está coronada por un segundo conjunto de capas aproximadamente horizontales.

Este tipo de depósitos, que se forman como resultado de los deltas de los ríos, ya se han descrito en la Tierra. Las capas más bajas se forman en el fondo de un lago a medida que ingresan nuevos sedimentos y se depositan de manera aproximadamente uniforme. A medida que el delta elevado comienza a moverse más hacia el lago, los depósitos se inclinan hacia la vertical a medida que el sedimento se desliza por la pendiente formada en el borde del delta. Una vez que el agua fluye a través de la parte superior del delta, el sedimento comienza a formar capas aproximadamente horizontales.

Un primer plano de Kodiak que muestra el patrón plano / inclinado / plano de los depósitos que resultaron del crecimiento de un delta dentro del lago del cráter.
Agrandar / Un primer plano de Kodiak que muestra el patrón plano / inclinado / plano de los depósitos que resultaron del crecimiento de un delta dentro del lago del cráter.

Mangold y. Alabama.

Para que esto suceda, los niveles de agua en el lago deben ser razonablemente estables durante un período relativamente largo, aunque el tiempo dependerá de la cantidad de sedimento que lleve el agua entrante. En el caso del cráter Jezero, sin embargo, los lados izquierdo y derecho de Kodiak revelan depósitos similares en dos altitudes diferentes del suelo del cráter. Dado que Marte no es lo suficientemente activo tectónicamente como para dividir la formación, esto sugiere que el lago se mantuvo estable en al menos dos profundidades diferentes en diferentes puntos de su historia.

Los investigadores que analizaron estas fotos también notaron que ninguno de estos niveles parece coincidir con la altura del canal de salida aparente en la pared del cráter, lo que sugiere que las aguas a veces alcanzaron una tercera elevación.

Sin embargo, esa tercera elevación podría haberse alcanzado durante inundaciones dramáticas. En la parte superior del delta, hay depósitos que incluyen grandes cantos rodados redondeados, lo que sugiere que fueron trasladados por las inundaciones. Tan tarde en su historia, después de que los depósitos del delta estuvieran en su lugar, el cráter Jezero fue probablemente el sitio de algunas inundaciones violentas, posiblemente incluyendo eventos que ocurrieron después de que el lago se secó.

Obviamente, todavía hay muchos detalles por completar. Pero recuerde, toda esta información provino de un puñado de fotos tomadas al principio de la estadía de Perseverance en el cráter. Con el tiempo, el rover debería tener la oportunidad de examinar algunos de los depósitos de cerca para darnos una imagen más clara de la historia de Marte.

Ciencias, 2021. DOI: 10.1126 / science.abl4051 (Acerca de los DOI).


Source: Ars Technica by arstechnica.com.

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