Los albatros se divorcian con más frecuencia cuando las aguas del océano se calientan

Cuando se trata de fidelidad, las aves se ajustan a los requisitos: más del 90 por ciento de todas las especies de aves son monógamas y, en su mayoría, se mantienen fieles, quizás ninguna más famosa que el majestuoso albatros. Las parejas de albatros rara vez se separan y se quedan con el mismo compañero de cría año tras año. Pero cuando las aguas del océano son más cálidas que el promedio, más aves se dividen, encuentra un nuevo estudio.

En los años en que el agua estaba más caliente de lo habitual, la tasa de divorcios, por lo general menos del 4 por ciento en promedio, aumentó a casi el 8 por ciento entre los albatros en parte de las Islas Malvinas, informan los investigadores el 24 de noviembre en Actas de la Royal Society B. Es la primera evidencia de que el medio ambiente, no solo el fracaso reproductivo, afecta el divorcio en aves silvestres. De hecho, el equipo descubrió que durante los años más cálidos, incluso algunas hembras que se habían criado con éxito abandonaron a sus parejas.

El resultado sugiere que a medida que el clima cambia como resultado de la actividad humana, los casos más altos de divorcio en albatros y quizás otros animales socialmente monógamos pueden ser “una consecuencia pasada por alto”, escriben los investigadores.

Los albatros pueden vivir durante décadas, a veces pasan años en el océano en busca de comida y regresan a la tierra solo para reproducirse. Las parejas que permanecen juntas tienen los beneficios de la familiaridad y una mejor coordinación, lo que ayuda a criar a los jóvenes. Esta estabilidad es particularmente importante en entornos marinos dinámicos, dice Francesco Ventura, biólogo conservacionista de la Universidad de Lisboa en Portugal.

Pero si la reproducción no funciona, muchas aves, en su mayoría hembras, dejan a su pareja y tratan de encontrar mejor suerte en otro lugar (SN: 07/03/98). Es más probable que la reproducción falle en años con condiciones más difíciles, con efectos en cadena sobre las tasas de divorcio en los años siguientes. Ventura quería averiguar si el medio ambiente también tiene un impacto directo: cambiar la tasa de divorcios independientemente de si la reproducción había ido bien.

Ventura y su equipo analizaron datos recopilados de 2004 a 2019 sobre una gran colonia de albatros de ceja negra (Thalassarche melanophris) que viven en New Island en las Islas Malvinas. El equipo registró casi 2.900 intentos de reproducción en 424 hembras y rastreó las rupturas de aves. Luego, teniendo en cuenta el éxito reproductivo anterior en parejas individuales, los investigadores comprobaron si las condiciones ambientales tenían un impacto adicional notable en las parejas.

El fracaso reproductivo, especialmente al principio, seguía siendo el factor principal detrás de un divorcio: cada hembra pone un solo huevo, y las aves cuyos huevos no eclosionan tenían más de cinco veces más probabilidades de separarse de sus parejas que las que lo lograron, o aquellos cuyos polluelos nacidos no sobrevivieron. En algunos años, la tasa de divorcios fue inferior al 1 por ciento.

Sin embargo, esta tasa aumentó en línea con la temperatura promedio del agua, alcanzando un máximo de 7.7 por ciento en 2017 cuando las aguas eran las más cálidas. Los cálculos del equipo revelaron que la probabilidad de divorcio se correlacionó con el aumento de las temperaturas. Y sorprendentemente, las hembras en parejas reproductoras exitosas tenían más probabilidades de verse afectadas por el entorno más severo que los machos o las hembras que no se reproducían o fallaban. Cuando las temperaturas del océano volvieron a bajar en 2018 y 2019, también lo hicieron las tasas de divorcio.

El agua más caliente significa menos nutrientes, por lo que algunas aves pueden alimentarse en el mar durante más tiempo, retrasando su regreso a la colonia o apareciendo desaliñadas y poco atractivas. Si los miembros de las parejas regresan en diferentes momentos, esto puede provocar rupturas (SN: 6/10/04).

Además, las peores condiciones en un año también podrían aumentar las hormonas relacionadas con el estrés en las aves, lo que puede afectar la elección de pareja. Un ave puede atribuir incorrectamente su estrés a su pareja, en lugar de al entorno más hostil, y separarse incluso si la eclosión fue exitosa, especulan los investigadores.

Tal lectura errónea entre las señales y la realidad podría hacer que la separación sea un comportamiento menos efectivo, sugiere Antica Culina, ecóloga evolutiva del Instituto Neerlandés de Ecología en Wageningen que no participó en el estudio. Si los animales se divorcian por una razón incorrecta y empeoran la temporada siguiente, eso puede conducir a un menor éxito reproductivo en general y posiblemente a una disminución de la población.

Se podrían encontrar patrones similares en otros animales socialmente monógamos, incluidos los mamíferos, sugieren los investigadores. “Si imagina una población con un número muy bajo de parejas reproductoras … esto podría tener repercusiones mucho más graves”, dice Ventura.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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