Los alimentos que estimulan los microbios intestinales podrían ayudar a los niños desnutridos

En los barrios marginales densamente poblados de Dhaka, Bangladesh, los niños sobreviven con arroz cocido con curry en polvo y galletas y patatas fritas baratas, envasadas en atractivos y coloridos envoltorios. Estos alimentos pobres en proteínas proporcionan nutrientes escasos para los cuerpos en crecimiento. Agregue el saneamiento deficiente de varias generaciones de una familia que a menudo viven en una sola habitación y no tienen acceso a la atención médica, y estas dificultades están grabadas en los cuerpos desnutridos de estos niños.

“Así es la vida en estos lugares”, dice Tahmeed Ahmed, quien dirige el Centro Internacional para la Investigación de Enfermedades Diarreicas, Bangladesh.

Dhaka está lejos de ser única. De acuerdo a UNICEF, más de 1 de cada 5 niños menores de 5 años, o 149,2 millones, están lidiando con la desnutrición, una forma de desnutrición más común en los países de ingresos bajos y medianos (SN: 8/1/20). La desnutrición deja a los niños atrofiados, o bajos para su edad, y emaciados, con bajo peso para su estatura. Y puede ser mortal: a nivel mundial, 5,2 millones de niños menores de 5 años murieron en 2019; 45 por ciento de esos las muertes están vinculadas a problemas relacionados con la nutrición, según la Organización Mundial de la Salud.

Se esperaba que la pandemia de COVID-19 empeorar las cosas, interrumpiendo los programas de nutrición y la capacidad de las familias para encontrar y pagar alimentos, informaron los investigadores en mayo de 2020 en el Lancet Global Health.

Todavía es demasiado pronto para saber el precio que la pandemia ha tenido en la desnutrición infantil. Pero “todavía no estamos fuera de peligro en muchos países”, dice Denish Moorthy, asesor técnico senior en iniciativas de nutrición global de John Snow Inc., una organización de investigación y consultoría de gestión de salud pública con sede en Boston.

Sin embargo, en Dhaka hay un rayo de esperanza. Los niños alimentados a nuevo tipo de complemento alimenticio, con el objetivo no solo de nutrirlos sino de restaurar las bacterias útiles en sus intestinos, ganaron más peso en promedio que los niños alimentados con suplementos tradicionales de alto contenido calórico, informaron Ahmed y sus colegas en un estudio preliminar el 7 de abril en el Revista de Medicina de Nueva Inglaterra. En seis meses, los investigadores esperan tener resultados que determinen si esas ganancias persisten.

El enfoque se basa en más de una década de trabajo, dirigido por Jeffrey Gordon, microbiólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis, sobre si las alteraciones en nuestra microbiota intestinal podrían causar desnutrición (SN: 4/6/14). El equipo ha descubierto que los bebés desnutridos carecen de microbios intestinales beneficiosos y el problema persiste incluso después de que los bebés hayan sido alimentados con alimentos diseñados para aumentar su peso. Esos microbios intestinales son importantes para el metabolismo, la inmunidad, la digestión y el desarrollo general, por lo que la falta de ellos obstaculiza los esfuerzos para ayudar a estos niños a ponerse al día (SN: 3/6/11).

En Bangladesh, el equipo de Gordon se propuso crear un complemento alimenticio basado en microbiomas probando alimentos comunes a la dieta local y viendo qué alimentos estimulaban las bacterias saludables. El equipo también probó una forma de medir el impacto de los alimentos caracterizando las bacterias intestinales en niños sanos y desnutridos y desarrollando un patrón de marcadores en la sangre. Este patrón le permitió al equipo comprender cómo la desnutrición cambia el cuerpo y también rastrear los cambios del microbioma intestinal.

Luego, los investigadores pusieron su comida a prueba en el barrio pobre de Mirpur en Dhaka. Allí, 118 niños desnutridos de 12 a 18 meses recibieron alimentos amigables con los microbios intestinales o un alimento complementario más tradicional listo para usar dos veces al día durante tres meses.

El alimento amigable con los microbios contenía menos calorías que el alimento complementario de uso común: 204 calorías por dosis diaria de 50 gramos en comparación con 247 calorías. Aun así, los investigadores utilizaron una puntuación especializada para mostrar que los niños que tomaban el alimento amigable con los microbios aumentaron su peso por longitud en 0.011 puntos más rápido que los que recibieron el suplemento listo para usar. Si esta tasa de crecimiento se proyectara a un año, sería lo suficientemente bueno para mover a estos niños al rango normal, dice Gordon. Mejoraron los marcadores sanguíneos relacionados con el crecimiento óseo, el desarrollo del sistema nervioso y la salud en general. Y una comparación de las heces mostró que los microbiomas de estos niños se parecían a los de los niños sanos de Bangladesh. Los resultados sugieren que la comida amigable con los microbios podría ayudar al cuerpo de los niños a retroceder el reloj sobre los efectos nocivos de la desnutrición, dicen los investigadores.

La desnutrición ha existido durante décadas y los esfuerzos para combatirla no han hecho mucho impacto, dice Moorthy, que no participó en la investigación. “La desnutrición no se trata solo de proporcionar alimentos, sin importar cuán buenos sean los alimentos o de obtener resultados asombrosos en los ensayos”, dice. “Este es el primer paso para comprender mejor parte de la biología y eso es clave”.

El equipo de Gordon ahora está trabajando con científicos en nutrición en India y con la OMS para expandir el ensayo a otras partes del mundo. De vuelta en Dhaka, Ahmed se siente alentado por los resultados. Después de 35 años de tratar a niños con desnutrición, dice que pudo ver la diferencia en los niños que toman el suplemento amigable con los microbios. También se puede ver, dice, en el “agradecimiento y alegría en el rostro de las madres”.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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