Los artefactos de piedra indican que los humanos llegaron a América sorprendentemente temprano

Los humanos pueden haber llegado a Norteamérica mucho antes de lo que pensaban los arqueólogos.

Las herramientas de piedra desenterradas en una cueva en México indican que los humanos podrían haber vivido en el área hace unos 33,000 años, los investigadores informan en línea el 22 de julio en Naturaleza. Eso es más de 10,000 años antes de que se cree que los humanos se establecieron en América del Norte. Este controvertido descubrimiento introduce una nueva evidencia en el feroz debate sobre cuándo y cómo se poblaron las Américas por primera vez.

“Un artículo como este realmente está agitando la olla”, dice el coautor Eske Willerslev, biólogo evolutivo de la Universidad de Cambridge. “Sin duda dará lugar a muchos argumentos”.

Durante décadas, los arqueólogos pensaron que los primeros residentes de las Américas fueron los Clovis, cazadores de caza mayor conocidos por sus puntas de lanza bien diseñadas que cruzaron un puente terrestre desde Asia hasta Alaska hace unos 13,000 años (SN: 8/8/18) Descubrimientos arqueológicos recientes y bien aceptados sugieren que los primeros pobladores de América del Norte llegaron en realidad unos pocos miles de años antes del surgimiento de la cultura Clovis, hace unos 16,000 años (SN: 24/10/18), dice Vance Holliday, un arqueólogo de la Universidad de Arizona en Tucson que no participa en el nuevo trabajo.

Si los nuevos hallazgos realmente son herramientas humanas, dice Holliday, esta sería la evidencia más antigua de un sitio habitado por humanos en cualquier parte de las Américas.

En la cueva Chiquihuite en el centro de México, los arqueólogos desenterraron lo que parecen ser más de 1,900 herramientas de piedra. Utilizando la datación por radiocarbono para determinar las edades de carbón, hueso y otros detritos que rodean los artefactos, los investigadores determinaron que más de 200 de las herramientas estaban incrustadas en una capa de tierra tan antigua como 33,150 a 31,400 años. Se encontraron otros artefactos en una capa tan fresca como de unos 13,000 años.

Las herramientas, excavadas de 2016 a 2017, no se parecen a la tecnología Clovis ni a ninguna otra herramienta de piedra encontrada en las Américas, dicen los investigadores. Este recorrido “tiene muchas cuchillas pequeñas y pequeñas escamas que se usaron para cortar”, dice el arqueólogo Ciprian Ardelean de la Universidad Autónoma de Zacatecas en México. Su equipo también desenterró fragmentos de piedra cuadrangular que, según sospecha, se usaron para fabricar herramientas compuestas de algún tipo, ensambladas a partir de trozos de roca clavados en ejes de madera o hueso.

“La gente va a estar en desacuerdo sobre si esto califica como evidencia” de actividad humana, dice Loren Davis, un arqueólogo de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis que no participa en el trabajo. “Estas son rocas que se rompieron, pero … la gente no tiene el monopolio de la física involucrada en la ruptura de rocas”. Davis dice que un examen más detallado de los artefactos en persona o mediante modelos tridimensionales podría convencerlo de que en realidad son reliquias de la artesanía humana.

Ben Potter, un arqueólogo en Fairbanks, Alaska, afiliado al Centro de Estudios del Ártico en la Universidad de Liaocheng en China, está igualmente “intrigado pero no convencido” de que la Cueva Chiquihuite fuera una antigua residencia humana. Señala la forma tosca de muchos de los artefactos, así como la ausencia de otras pruebas, como restos de animales sacrificados o ADN humano, que vincularían el sitio como una residencia humana.

Mikkel Winther Pedersen muestreando sedimentos en la cueva Chiquihuite de México
Mikkel Winther Pedersen, de la Universidad de Copenhague, toma muestras de sedimentos en la cueva Chiquihuite de México para buscar rastros de ADN. Encontrar ADN humano reforzaría la afirmación de que la cueva era el hogar de personas antiguas, pero los investigadores aún no han encontrado evidencia concluyente para el ADN humano.Devlin A. Gandy

Ni la forma de las herramientas ni la aparente falta de otros restos hechos por el hombre descalifican a la cueva de Chiquihuite como una vivienda antigua, dice Ardelean. Sostiene que las expectativas de los arqueólogos de cómo deberían ser las herramientas de piedra de América del Norte están excesivamente influenciadas por la perfección de los puntos Clovis, que estaban cuidadosamente desportillados de piedra frágil como el jaspe (SN: 14/04/17) La piedra caliza utilizada por los habitantes de la cueva de Chiquihuite fue más difícil de trabajar, dice, por lo que tiene sentido que estos implementos sean más resistentes.

En cuanto a la evidencia que corrobora la actividad humana, Ardelean espera que el ADN humano aparezca solo en áreas específicas de la cueva, como donde las personas comieron o se aliviaron. Puede que él y sus colegas aún no hayan excavado esos lugares, dice. La franja de tierra investigada en esta excavación también estaba lejos de la boca de la cueva, donde la gente más antigua probablemente habría cocinado, comido, tirado basura y realizado otras actividades diarias, dice.

La antropóloga Ruth Gruhn, de la Universidad de Alberta en Edmonton, “no se sorprendió un poco” ante la afirmación de los autores de la obra humana de 30,000 años en México. Esta cueva se une a un puñado de sitios en Brasil que han mostrado evidencia de ocupación humana hace más de 20,000 años, aunque esos informes siguen siendo controvertidos (SN: 13/03/13) Para convencer a muchos arqueólogos de que los humanos realmente estaban en las Américas tan temprano, “lo que necesitas es una acumulación de sitios de esa antigüedad”, dice Gruhn, cuyo comentario sobre el nuevo estudio aparece en Naturaleza.

Si hubiera humanos en México hace más de 30,000 años, eso afectaría la ruta que podrían haber tomado hacia el sur desde Alaska, dice la geóloga Alia Lesnek de la Universidad de New Hampshire en Durham. Los arqueólogos han pensado que si los humanos llegaron hace unos 16,000 años, podrían haber recorrido el sur a lo largo de la costa del Pacífico (SN: 30/05/18) Esto se debe a que un estrecho corredor interior sin hielo entre dos capas de hielo que cubren Canadá no habría tenido suficientes plantas o animales para mantener a los viajeros humanos. Pero hace más de 30,000 años, esas capas de hielo aún no habían alcanzado su extensión completa, dice Lesnek, abriendo la posibilidad de la migración hacia el interior.