Los científicos se apresuran a salvar la última zona de hielo, un arca de Noé en el Ártico

Comenzó con los osos polares.

En 2012, el ADN del oso polar reveló que el especies icónicas se habían enfrentado a la extinción antes, probablemente durante un período cálido hace 130.000 años, pero se había recuperado. Para los investigadores, el descubrimiento llevó a una pregunta candente: ¿Podrían los osos polares regresar de nuevo?

Estudios como este han envalentonado un ambicioso plan para crear un refugio donde las especies árticas dependientes del hielo, desde osos polares hasta microbios, podrían refugiarse y esperar el cambio climático. Para ello, los conservacionistas están depositando sus esperanzas en una región del Ártico denominada Última Zona de Hielo, donde el hielo que persiste durante todo el verano sobrevivirá más tiempo en un mundo en calentamiento.

Aquí, el Ártico tomará su última posición. Pero no está claro cuánto tiempo se mantendrá la última zona de hielo en su hielo marino de verano. Una simulación por computadora publicada en septiembre predice que la última zona de hielo podría retener su hielo marino de verano indefinidamente si las emisiones de los combustibles fósiles no calientan el planeta más de 2 grados centígrados por encima de los niveles preindustriales, que es el objetivo establecido por el Acuerdo Climático de París de 2015. (SN: 12/12/15). Pero un informe reciente de las Naciones Unidas encontró que el clima se calentará 2.7 grados Celsius para el 2100 bajo las promesas actuales de reducir las emisiones, lo que significa el fin del hielo marino de verano del Ártico (SN: 26/10/21).

Sin embargo, algunos científicos esperan que la humanidad se unirá para frenar las emisiones e implementar tecnología para capturar carbono y otros gases de efecto invernadero, lo que podría reducir, o incluso revertir, los efectos del cambio climático en el hielo marino. Mientras tanto, la Última Zona de Hielo podría ganar tiempo para las especies dependientes del hielo en la carrera contra la extinción, actuando como un santuario donde pueden sobrevivir al cambio climático y, tal vez, algún día, regresar.

Ecosistema del mar helado

The Last Ice Area es un vasto paisaje flotante de hielo sólido que se extiende desde la costa norte de Groenlandia hasta la isla Banks de Canadá en el oeste. Esta región, aproximadamente la longitud de la costa oeste de los Estados Unidos, alberga el hielo más antiguo y grueso del Ártico, gracias a un archipiélago de islas en el extremo norte de Canadá que evita que el hielo marino se desplace hacia el sur y se derrita en el Atlántico.

A medida que el hielo marino de otras partes del Ártico choca contra esta barrera natural, se acumula, formando largas crestas de hielo que se extienden por kilómetros a través del paisaje helado. Desde arriba, el área parece desolada. “Es un lugar bastante tranquilo”, dice Robert Newton, oceanógrafo de la Universidad de Columbia y coautor del reciente modelo de hielo marino, publicado el 2 de septiembre en Ciencias. “Gran parte de la vida está en el fondo del hielo”.

La parte inferior fangosa de los icebergs es el hogar de plancton y algas unicelulares que evolucionaron para crecer directamente sobre el hielo. Estas especies forman la columna vertebral de un ecosistema que alimenta de todo, desde pequeños crustáceos hasta ballenas beluga, focas anilladas y osos polares.

Estas especies de plancton y algas no pueden sobrevivir sin hielo. Entonces, a medida que el hielo marino de verano desaparece en el Ártico, la base de este ecosistema se está derritiendo literalmente. “Gran parte del hábitat del que dependen las especies del Ártico se volverá inhabitable”, dice Brandon Laforest, un experto en el Ártico del Fondo Mundial para la Naturaleza de Canadá en Montreal. “No hay ningún otro lugar al que puedan ir estas especies. Literalmente están siendo apretujados en la Última Zona de Hielo “.

un mapa que muestra la última zona de hielo y la extensión proyectada del hielo marino para 2039 (considerablemente más pequeño)
La última zona de hielo se extiende más allá de las fronteras nacionales, lo que hace que sea especialmente difícil proteger el hielo marino del último verano en el Ártico. Se prevé que la extensión del hielo se reducirá considerablemente para 2039.WWF CanadáThe Last Ice Area se extiende más allá de las fronteras nacionales, lo que hace que sea especialmente difícil proteger el hielo marino del último verano en el Ártico. Se prevé que la extensión del hielo se reducirá considerablemente para 2039.WWF Canadá

El último bastión de hielo de verano brinda la oportunidad de crear un santuario flotante —un arca ártica, por así decirlo— para los osos polares y muchas otras especies que dependen del hielo de verano para sobrevivir. Durante más de una década, WWF Canadá y una coalición de investigadores y comunidades indígenas han presionado para que el área sea protegida de otra amenaza: el desarrollo de industrias que pueden estar interesadas en los recursos petroleros y minerales de la región.

“La tragedia sería si tuviéramos un área donde estos animales pudieran sobrevivir a este cuello de botella, pero no es así porque se ha desarrollado comercialmente”, dice Newton.

Pero para Laforest, proteger la última zona de hielo no es solo una cuestión de proteger a las criaturas árticas. El hielo marino también es una herramienta importante en la regulación del clima, ya que la superficie blanca refleja la luz solar de regreso al espacio, lo que ayuda a enfriar el planeta. En un círculo vicioso, la pérdida de hielo marino ayuda a acelerar el calentamiento, que a su vez derrite más hielo.

Y para las personas que llaman hogar al Ártico, el hielo marino es crucial para la seguridad alimentaria, el transporte y la supervivencia cultural, escribió el presidente del Consejo Circumpolar Inuit, Okalik Eegeesiak, en un 2017. artículo para las Naciones Unidas. “Nuestras culturas e identidad enteras se basan en la libre circulación en la tierra, el hielo marino y el Océano Ártico”, escribió Eegeesiak. “Nuestra carretera es hielo marino”.

Los esfuerzos de estos grupos han dado algunos frutos. En 2019, el gobierno canadiense decidió apartar casi un tercio de la última zona de hielo como espacios protegidos llamados reservas marinas. Hasta 2024, toda actividad comercial dentro de los límites de las reservas está prohibida, con disposiciones para los pueblos indígenas. Los conservacionistas ahora piden que estas reservas marinas estén bajo protección permanente.

Grietas en el hielo

Sin embargo, hay algunas señales preocupantes de que el hielo marino en la región ya es precario. Lo más preocupante fue la aparición en mayo de 2020 de un Grieta en el hielo del tamaño de Rhode Island en el corazón de la última zona de hielo. Kent Moore, geofísico de la Universidad de Toronto, dice que estos eventos inusuales pueden volverse más frecuentes a medida que el hielo se adelgaza. Esto sugiere que la Última Zona de Hielo puede no ser tan resistente como pensamos, dice.

Esto es algo que preocupa a Laforest. Él y otros son escépticos de que sea posible revertir el cambio climático y repoblar el Ártico con especies dependientes del hielo. “Me encantaría vivir en un mundo donde eventualmente revertir el calentamiento y promover la regeneración del hielo marino”, dice. “Pero la estabilización parece una tarea abrumadora por sí sola”.

Aún así, queda la esperanza. “Todos los modelos muestran que si se bajara la temperatura, el hielo marino volvería a su patrón histórico dentro de varios años”, dice Newton.

Para salvar el último hielo marino, y las criaturas que dependen de él, eliminar los gases de efecto invernadero de la atmósfera será esencial, dice la oceanógrafa Stephanie Pfirman de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, quien fue coautora del estudio sobre el hielo marino con Newton. Ya existe tecnología para capturar carbono y evitar que entre más carbono a la atmósfera. La planta de captura de carbono más grande se encuentra en Islandia, pero proyectos como ese aún no se han implementado a gran escala.

Sin tal intervención, el Ártico perderá lo último de su hielo de verano antes de finales de siglo. Significaría el final de la vida en el hielo. Pero Pfirman, quien sugirió convertir la Última Zona de Hielo en Patrimonio de la Humanidad en 2008, dice que la humanidad ha experimentado grandes cambios económicos y sociales, como los necesarios para reducir las emisiones y prevenir el calentamiento, en el pasado. “Estaba en Alemania cuando [Berlin] el muro se derrumbó y la gente no esperaba ese que suceda ”, dice ella.

Proteger la última zona de hielo se trata de ganar tiempo para proteger el hielo marino y las especies, dice Pfirman. Cuanto más tiempo podamos retener el hielo marino de verano, dice, más posibilidades tendremos de traer especies árticas, desde el plancton hasta los osos polares, de regreso del borde.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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