Los deslizamientos de tierra dieron forma a un paisaje oculto dentro de Yellowstone

DENVER — Un paisaje oculto plagado de deslizamientos de tierra se está enfocando en el Parque Nacional de Yellowstone, gracias a un avión equipado con láser.

Los científicos de antaño recorrieron Yellowstone a pie y estudiaron fotografías aéreas para comprender mejor el primer parque nacional de Estados Unidos. Pero hoy en día, los investigadores tienen un nuevo y masivo conjunto de datos digitales al alcance de la mano que está arrojando nueva luz sobre este país de las maravillas naturales de casi 1 millón de hectáreas.

Estas observaciones de Yellowstone han permitido a un par de investigadores identificar más de 1,000 deslizamientos de tierra dentro y cerca del parquecientos de los cuales no habían sido mapeados antes, informó el dúo el 9 de octubre en la reunión Geological Society of America Connects 2022. La mayoría de estos deslizamientos de tierra probablemente ocurrieron hace miles de años, pero algunos todavía se están moviendo.

Mapear los deslizamientos de tierra de Yellowstone es importante porque pueden paralizar la infraestructura como carreteras y puentes. Los millones de visitantes que exploran el parque cada año acceden a Yellowstone a través de un puñado de caminos de entrada, uno de los cuales recientemente cerrado durante meses después de intensas inundaciones.

En 2020, un pequeño avión voló unos cientos de metros sobre el paisaje de otro mundo de Yellowstone. Pero no transportaba a turistas ansiosos por ver de cerca los famosos lobos o los respiraderos hidrotermales del parque (Número de serie: 21/7/20, Número de serie: 11/1/21). En cambio, el avión llevaba un láser que apuntaba hacia abajo y disparaba pulsos de luz infrarroja al suelo. Al medir el tiempo de los pulsos que golpean el suelo y se reflejan hacia el avión, los investigadores reconstruyeron la topografía precisa del paisaje.

Estos datos de “detección y rango de luz” o lidar revelan detalles que a menudo permanecen ocultos a la vista. “Podemos ver la superficie del suelo como si no hubiera vegetación”, dice Kyra Bornong, geocientífica de la Universidad Estatal de Idaho en Pocatello. Se han utilizado observaciones lidar similares para identificar asentamientos precolombinos en las profundidades de la selva amazónica (Número de serie: 25/05/22).

Los datos lidar de Yellowstone se recopilaron como parte del Programa de elevación 3Dun proyecto en curso encabezado por el Servicio Geológico de los Estados Unidos para mapear la totalidad de los Estados Unidos usando lidar.

Bornong y el geomorfólogo Ben Crosby analizaron los datos de Yellowstone, que resuelven detalles tan pequeños como de un metro, para detectar deslizamientos de tierra. El equipo buscó lugares donde el paisaje cambiara de un aspecto relativamente suave a un aspecto desordenado, evidencia de que el suelo y las rocas alguna vez estuvieron en movimiento. “Es un juego de reconocimiento de patrones”, dice Crosby, también de la Universidad Estatal de Idaho. “Estás buscando este contraste entre la materia grumosa y la materia suave”.

Los investigadores detectaron más de 1000 deslizamientos de tierra en Yellowstone, la mayoría de los cuales estaban agrupados cerca de la periferia del parque. Eso tiene sentido dada la geografía del interior de Yellowstone, dice Lyman Persico, geomorfólogo del Whitman College en Walla Walla, Washington, que no participó en la investigación. El parque se asienta sobre un supervolcán, cuyas erupciones anteriores cubrieron gran parte del parque con lava (Número de serie: 2/1/18). “Estás sentado en medio de la caldera de Yellowstone, donde todo es plano”, dice Persico.

Pero el terreno escarpado también abunda en el parque nacional, y hay infraestructura en muchas de esas áreas propensas a deslizamientos de tierra. En varios lugares, el equipo descubrió que se habían construido caminos sobre escombros de deslizamientos de tierra. Un ejemplo es la autopista 191, que bordea el borde occidental de Yellowstone.

Una imagen aérea de la autopista US 191 cerca de Yellowstone muestra signos apenas perceptibles de un deslizamiento de tierra de hace mucho tiempo. Pero el mapeo láser revela la estructura y la extensión del deslizamiento de tierra con mucho más detalle (utilice el control deslizante para comparar imágenes). Es uno de los más de 1.000 deslizamientos de tierra descubiertos por nuevos mapas.

Vale la pena vigilar esta carretera, ya que canaliza cantidades significativas de tráfico a través de regiones propensas a experimentar deslizamientos de tierra, dice Bornong. “Es una de las carreteras más transitadas de Montana”.

Hay mucho más que aprender de esta nueva mirada a Yellowstone, dice Crosby. Los datos Lidar pueden arrojar luz sobre procesos geológicos como la actividad volcánica y tectónica, los cuales Yellowstone tiene en abundancia. “Es una herramienta transformadora”, dice.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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