Los perezosos terrestres gigantes pueden haber sido carroñeros carnívoros

Los perezosos modernos pueden ser vegetarianos dedicados, pero al menos uno de sus enormes primos de la Edad del Hielo comió carne cuando tuvo la oportunidad. El perezoso terrestre de Darwin, que podría crecer hasta más de 3 metros de largo y pesar hasta unos 2.000 kilogramos, puede haber sido un carroñero oportunista, sugieren los análisis químicos del pelo de perezoso fósil.

La paleontóloga Julia Tejada de la Universidad de Montpellier en Francia y sus colegas analizaron la composición química de dos aminoácidos, los componentes básicos de las proteínas, dentro del cabello fósil de dos especies gigantes de perezosos terrestres: el perezoso terrestre de Darwin (Mylodon darwinii) de América del Sur y el perezoso terrestre Shasta (Nothrotheriops shastensis) de América del Norte (SN: 25/4/18). El equipo los comparó con muestras de perezosos vivos, osos hormigueros y otros omnívoros modernos.

Los isótopos de nitrógeno, diferentes formas del elemento, pueden variar mucho entre diferentes fuentes de alimentos, así como entre ecosistemas. Esos valores de isótopos en un aminoácido, la glutamina, cambian significativamente con la dieta, aumentando cuanto más alto está el animal en la cadena alimentaria. Pero la dieta tiene poco impacto en los valores de nitrógeno en otro aminoácido, la fenilalamina. Al comparar los isótopos de nitrógeno en los dos aminoácidos que se encuentran en el pelo de los perezosos, los investigadores pudieron eliminar los efectos del ecosistema y ampliar las dietas.

Los datos revelan que, si bien la dieta del perezoso terrestre Shasta estaba basada exclusivamente en plantas, El perezoso terrestre de Darwin era un omnívoro, Tejada y sus colegas informan el 7 de octubre en Informes científicos.

Los hallazgos cambian lo que los científicos pensaban que sabían sobre los animales antiguos. Los científicos han asumido que las criaturas antiguas eran herbívoros. Eso es en parte porque las seis especies modernas de perezosos son vegetarianos confirmados, y en parte los dientes y mandíbulas de los perezosos terrestres gigantes no estaban adaptados para la caza o para masticar y desgarrar con fuerza (SN: 20/6/16).

Pero el perezoso terrestre de Darwin podría haber logrado ingerir carne ya muerta, dicen Tejada y sus colegas. Y eso podría ayudar a resolver un enigma de larga data: la aparente ausencia de grandes mamíferos carnívoros en América del Sur en ese momento. El perezoso terrestre de Darwin, añaden los investigadores, puede haber llenado un nicho ecológico vacío: el carroñero que no diría que no a una comida con mucha carne.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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