Los placebos encontraron la ubicación exacta en el cerebro


No es necesario explicar durante mucho tiempo qué es un placebo (o efecto placebo); esto es cuando, en lugar de un medicamento real, dan una píldora sin un principio activo y el paciente de repente comienza a sentirse mejor, porque cree que ha recibido la verdadera medicina. También está el efecto nocebo: cuando una persona siente los efectos secundarios negativos de un chupete, nuevamente porque piensa que ha recibido un medicamento real, que debería causarle dolores de cabeza, vómitos, etc.

El efecto placebo en la cultura europea se conoce al menos desde finales del siglo XVI, y se discutió seriamente como una medicina del siglo XVIII. El placebo no ayudará contra enfermedades como la diabetes o el cáncer; no reducirá la presión arterial ni eliminará las placas ateroscleróticas de los vasos; pero el placebo sí alivia algunos de los síntomas; por ejemplo, puede funcionar como analgésico. El efecto placebo es una ilustración gráfica de cómo los procesos neurobiológicos asociados con la conciencia afectan la fisiología. El cerebro es responsable de una mayor actividad nerviosa, lo que significa que en algún lugar del cerebro debe haber centros de los que dependa el efecto placebo.

Los empleados de la Universidad de Sydney realizaron un experimento con trece hombres y catorce mujeres, cuya edad promedio era de 23 años: se les colocó un calentador en las manos, que quemó levemente la piel, y luego se untó el área quemada con crema. Esta crema era de hecho vaselina ordinaria, solo a uno de los sujetos experimentales se le dijo que la crema debería aliviar el dolor, a otros que debería aumentar el dolor, mientras que a los terceros participantes en el experimento se les dijo que la crema no haría nada con el dolor. Es decir, la vaselina en un caso debería haber funcionado como placebo, en otro como nocebo, y en el tercer caso actuó como sustancia de control con la que se podrían comparar los efectos del placebo y del nocebo. No ocurrieron en todos, pero sí en muchos: alrededor de un tercio del grupo de placebo sintió que el dolor desaparecía, y poco más de la mitad del grupo de nocebo sintió que el dolor aumentaba.

Con la ayuda de la resonancia magnética funcional, fue posible ver cómo funciona el cerebro en los tres casos. En un artículo en La Revista de Neurociencia se dice que tanto el efecto placebo como el efecto nocebo cambiaron la actividad del bulbo raquídeo, la parte posterior del cerebro, que es una extensión directa de la médula espinal. El bulbo raquídeo regula muchos procesos fisiológicos (incluida la respiración y la circulación sanguínea), y al usar un placebo, comenzó a funcionar de manera más activa, más precisamente, sucedió en una de sus zonas. El bulbo raquídeo está asociado con la llamada sustancia gris periacada, uno de los principales reguladores del dolor. Cuanto más activo era el bulbo raquídeo, más silenciosa funcionaba la materia gris periacueductal. Con el efecto nocebo, todo fue al revés: la actividad de las zonas del bulbo raquídeo se debilitó y la actividad de la materia gris periacada aumentó, lo que, muy probablemente, aumentó las sensaciones de dolor.

Este no es el primer trabajo que investiga los mecanismos neurobiológicos del placebo y el nocebo, pero en este caso, los investigadores lograron obtener la imagen más detallada de lo que está sucediendo. De hecho, los médicos han intentado estimular el bulbo raquídeo con impulsos eléctricos durante varias décadas para ayudar a las personas con trastornos de dolor neuropático (como el síndrome del túnel) y a las personas con cáncer que sufren de dolor intenso, pero hasta ahora no hay resultados fiables. Quizás con datos neurobiológicos nuevos y detallados, dicha terapia del dolor sea más eficaz.


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