¿Por qué algunas personas tienen éxito cuando otras fracasan? Los valores atípicos proporcionan pistas

La economía del norte de Somalia depende en gran medida de la ganadería. Alrededor del 80 por ciento de las exportaciones anuales del país son carne, leche y lana de oveja y otros animales. Sin embargo, años de sequía han diezmado las tierras de pastoreo de la región. Al concentrarse en algunas aldeas que han desafiado las probabilidades y han mantenido pastizales saludables, un equipo internacional se pregunta si esos raros éxitos podrían contener el secreto para restaurar pastizales en otros lugares.

Responder a esta pregunta requiere darle la vuelta al procesamiento tradicional de datos. Estadísticamente hablando, las historias de éxito como las de las aldeas somalíes con pastoreo sostenible son valores atípicos, dice Basma Albanna, investigadora de desarrollo de la Universidad de Manchester en Inglaterra. “Lo habitual es que cuando tienes valores atípicos en los datos, los eliminas”.

Sin embargo, esos valores atípicos pueden contener información vital, dicen Albanna y otros que utilizan el enfoque de “desviación positiva”. Examinan los datos para encontrar señales en lo que muchos consideran ruido. Los investigadores buscan “desviados” (valores atípicos en grandes conjuntos de datos) para descubrir por qué algunas personas o comunidades tienen éxito cuando otras que enfrentan circunstancias casi idénticas fracasan. Luego, armados con estos conocimientos, los investigadores desarrollan estrategias que ayudan a los miembros de la languideciente mayoría a lograr resultados positivos.

La desviación positiva tiene el potencial de abordar un problema persistente, dice Megan Higgs, estadística y consultora independiente en Bozeman, Mont. “En la investigación en general, hacemos un énfasis excesivo en la cuantificación de promedios”, dice Higgs, editor del blog Statisticians React to the News del Instituto Internacional de Estadística. Ella señala que pocas personas en un grupo de investigación pueden realmente ajustarse al promedio. A veces, los promedios oscurecen la información vital.

Sin enfoques como la desviación positiva que miran a los grupos e individuos en los márgenes, “me preocupa que estemos perdiendo una parte muy importante del panorama”, dice Higgs.

Rebeldes entre nosotros

El término “desviación positiva” apareció por primera vez a mediados de la década de 1970, pero el enfoque no ganó fuerza hasta casi dos décadas después. En 1990, Monique Sternin y su difunto esposo Jerry Sternin, entonces trabajadores humanitarios de la organización humanitaria Save the Children, pusieron a prueba un proyecto de desviación positiva en Vietnam para abordar las crecientes tasas de desnutrición infantil del país. Los funcionarios del gobierno vietnamita le pidieron a la pareja que ayudara a las comunidades sin recurrir a la entrega de alimentos u otras prácticas de ayuda comunes, pero insostenibles.

En cambio, los Sternin buscaron identificar a los niños de las comunidades empobrecidas que permanecían bien alimentados frente a enormes obstáculos. Trabajando en cuatro aldeas de la provincia de Thanh Hoa, que en conjunto tenían 2.000 niños menores de 3 años, los Sternins capacitaron a los aldeanos para pesar a los niños. El esfuerzo reveló que casi el 70 por ciento de los niños estaban desnutridos; aproximadamente la mitad estaba en riesgo de muerte.

Luego, la pareja pidió a los aldeanos que identificaran a los niños con un peso más saludable entre las familias más pobres. Cada aldea tenía un puñado de familias que se ajustaban a los requisitos. “Fuimos a hablar con esas personas”, dice Monique Sternin, ahora consultora de desviación positiva en Boston, Massachusetts.

Los Sternin descubrieron que los niños con pesos más saludables provenían de familias que alimentaban a sus hijos con camarones diminutos y cangrejos que vivían en arrozales y hojas de papa que se encuentran a lo largo de las carreteras. La sabiduría del pueblo consideraba estos alimentos como “tabú” o peligrosos, dice Sternin. Las familias con niños más sanos también alimentaron a sus hijos de tres a cuatro comidas al día en lugar de las dos comidas habituales.

A primera vista, la solución parecía simple: conseguir que más familias alimentaran a sus hijos con estos alimentos tabú. Pero implementar esta solución no fue nada fácil. “Los desviados positivos son valores atípicos, rebeldes”, explica Sternin. Los Sternin no podían “sacar” éticamente a las familias que se oponían a las normas y tradiciones sociales.

En cambio, prometieron a los aldeanos arroz gratis. A cambio, los aldeanos asistían a sesiones de cocina con sus hijos, facilitadas por trabajadores humanitarios y enseñadas por mujeres de la aldea. Esas sesiones proporcionaron a los aldeanos una comida extra todos los días durante 12 días. Pero para participar, los aldeanos tenían que traer y turnarse para preparar los diminutos camarones y cangrejos, junto con verduras silvestres. Durante esos 12 días, los padres y cuidadores vieron por sí mismos que los alimentos hacían que los niños estuvieran más sanos, no más enfermos.

Foto de una mujer vietnamita sosteniendo un bebé comiendo arroz de un recipiente
Una mujer alimenta a un niño con arroz como parte de un programa para reducir la desnutrición infantil en Vietnam en la década de 1990. Los aldeanos recibieron arroz a cambio de traer y preparar alimentos considerados inseguros o tabú, incluidos cangrejos diminutos, camarones y verduras que crecen a lo largo de las carreteras.Lois Raimondo

A pesar de que su trabajo no se basó en un estudio formal, “lo que descubrimos rápidamente fue que los niños estaban aumentando de peso”, dice Sternin. Y los niños se mantuvieron saludables gracias a sus dietas modificadas: después de un año, más de mil niños en las aldeas ya no estaban desnutridos.

La pareja pasó a establecer programas similares en todo el país. Otros adoptaron este método y, en la actualidad, existen programas de nutrición similares en todo el mundo.

Yendo más grande

El trabajo de los Sternin fue inspirador, pero requirió un enfoque personalizado para recopilar datos. Albanna se preguntó si los macrodatos, como las encuestas gubernamentales, las imágenes de satélite y el contenido de las redes sociales, junto con la investigación cualitativa, podrían hacer el trabajo con menores costos de puesta en marcha.

Big data ofrece varios beneficios, explica Albanna. Los conjuntos de datos ya existen, por lo que el proceso inicialmente requiere menos mano de obra que ir de puerta en puerta. La identificación de valores atípicos a nivel de pueblos o vecindarios en lugar de individuos reduce las preocupaciones por la privacidad.

Los grandes conjuntos de datos también reducen el riesgo de seleccionar a aquellos que salieron adelante gracias a la suerte. “Los desviados positivos son muy raros de encontrar. Estamos hablando del 2 al 10 por ciento de cualquier muestra que esté investigando ”, dice Albanna. Entonces, cuanto más grande sea el conjunto de datos, más desviaciones positivas podrá identificar, señala.

En 2019, Albanna y varios socios internacionales cofundaron la colaboración de Data Powered Positive Deviance. Proyecto de piloto en la colaboración están identificando los espacios públicos más seguros para las mujeres en la Ciudad de México y mapeando las comunidades que producen la mayor cantidad de mijo en Níger. Un proyecto que localiza los distritos que fueron mejores en detener la propagación de COVID-19 en Alemania informó sus hallazgos en septiembre en el Revista Internacional de Investigación Ambiental y Salud Pública. La colaboración también lleva a cabo el proyecto de pastizales saludables de Somalia.

En Somalia, el equipo primero tuvo que encontrar aldeas exitosas. “Comenzamos con la esperanza de poder identificar comunidades que puedan sostener y mantener la cantidad de ganado después de la sequía de 2016-2017”, dice Albanna. Esa sequía fue severa, dejando a más de la mitad del país con escasez de alimentos (SN: 19/1/19, pág. 7).

Contar el ganado directamente resultó complicado. Así que el equipo se centró en una métrica diferente: la salud de los pastizales. Es probable que la vegetación saludable produzca un ganado más saludable, explica Albanna.

Luego, el equipo hizo zoom en 314 aldeas en la región montañosa de Golis Occidental, en el norte de Somalia, y observó tres conjuntos de datos. Los investigadores agruparon pueblos similares utilizando datos de lluvia y cobertura del suelo. Los datos satelitales de observación de la Tierra de 2016 a 2020 proporcionaron un indicador de la densidad de la vegetación. Ese proceso les ayudó a identificar 13 desviaciones positivas potenciales, pueblos que habían mantenido una vegetación más saludable a pesar de la sequía.

Imágenes satelitales detalladas de esos valores atípicos revelaron técnicas de conservación únicas que ayudaron a preservar los pastizales cercanos. Por ejemplo, algunas aldeas utilizaron barreras de arbustos alrededor de los asentamientos para limitar la erosión o tallaron cuencas en forma de media luna en los paisajes para retener el agua. los investigadores informaron online 24 de diciembre en Ingeniería de desarrollo.

Para averiguar qué impulsó a los aldeanos a adoptar esas prácticas exitosas, el equipo envió a un consultor local de pastoreo y pastizales, Mohamed Jama Hussein, a investigar. Hussein comparó 10 de las aldeas potencialmente desviadas positivas con dos aldeas que muestran niveles promedio de densidad de vegetación y ocho aldeas con poca vegetación y muy afectadas: las desviadas negativas. Descubrió que los líderes de las aldeas desviadas positivas habían bloqueado agresivamente a los ciudadanos privados para que no cerraran las tierras comunales para uso personal. Por el contrario, la “ocupación ilegal” de tierras públicas siguió siendo común en las otras aldeas.

Hussein también observó que los agricultores de las aldeas exitosas se estaban alejando de la vida puramente pastoral para diversificar sus fuentes de ingresos. Algunos aldeanos habían comenzado a cultivar sus propios cultivos e incluso a alimentar al ganado. Mientras tanto, muchas mujeres habían comenzado a criar abejas, lo que ofrecía un beneficio inesperado, dice Albanna. La presencia de las abejas disuadió a la gente de talar arbustos y árboles de los pastizales como combustible.

foto de un grupo de personas en una aldea en Somalia
Los residentes de una aldea en el norte de Somalia discuten cómo se enfrentan a las frecuentes sequías de la región.Mohamed Jama Hussein

Intervenciones dirigidas

Además de brindarles a los investigadores y a los formuladores de políticas la información que necesitan para diseñar nuevas intervenciones, el enfoque de desviación positiva también puede fortalecer las intervenciones existentes, dice el experto en ciencias del comportamiento y políticas públicas Kai Ruggeri de la Universidad de Columbia en Nueva York.

“Es una adaptación tan fácil que podría tener un impacto importante”, dice Ruggeri, quien escribió un comentario. alentando a los investigadores considerar el uso del enfoque de desviación positiva en noviembre de 2021 en Perspectivas en la ciencia psicológica.

Considere los empujones, una intervención popular que se basa en herramientas simples para cambiar el comportamiento, escribieron Ruggeri y el coautor Tomas Folke, un científico informático de la Universidad de Rutgers en New Brunswick, Nueva Jersey. muestra. Por ejemplo, un estudio publicado en 2011 en la Revista de Telemedicina y Teleasistencia mostró que, en 29 estudios, las grabaciones automatizadas o los mensajes de texto aumentó la asistencia en un 29 por ciento.

Pero cuando otro equipo de investigación, que incluía a Ruggeri, examinó los registros médicos electrónicos de casi 64.000 pacientes urbanos de bajos ingresos, que pueden perder hasta el 45 por ciento de sus citas, una llamada automática seguida de un mensaje de texto no logró aumentar la asistencia. Estos resultados se publicaron en abril de 2020 en Investigación de BMC Health Services.

Las intervenciones de empujón a menudo se dirigen al participante promedio, dice Ruggeri. “Si nos fijamos en la forma en que se hace en gran medida el codazo, se dirige a una población de clase media y superior”. Pero los investigadores que intentan reducir las desigualdades sociales podrían utilizar un enfoque de desviación positiva para ayudar a las personas más necesitadas, dice Ruggeri.

En los ejemplos anteriores, eso significaría identificar a los participantes de bajos ingresos que fueron al médico después de recibir un recordatorio automático. Mapear los caminos de esas personas podría conducir a empujones y otras intervenciones conductuales dirigidas a posibles no presentaciones en situaciones similares. De esa manera, dice Ruggeri, los formuladores de políticas podrían llegar a la cohorte con más probabilidades de beneficiarse de la atención preventiva.

Esa es la esperanza en Somalia, donde Hussein concluyó su trabajo de campo hace unas semanas. El equipo ahora está investigando cómo usar su nuevo conocimiento de valores atípicos exitosos para desarrollar intervenciones de comportamiento y políticas.

Tales intervenciones tienen un beneficio adicional: empoderan a las comunidades para aprovechar la sabiduría de su propia gente, dice Sternin. Las soluciones existen dentro de la comunidad y la implementación de esas soluciones, señala, “es transformacional”.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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