¿Qué impacto tendrá la nueva mina de carbón planeada en el Reino Unido sobre las emisiones de carbono?

El sitio de la mina propuesta en Whitehaven, Reino Unido

Christopher Furlong/Getty Images

El Reino Unido está listo para obtener su primera nueva mina de carbón profundo en tres décadas después de que el gobierno aprobara los planes para un proyecto en Cumbria, a pesar de la oposición generalizada por motivos ambientales.

Woodhouse Colliery en Whitehaven producirá alrededor de 2,8 millones de toneladas de carbón coquizable al año, para ser utilizado por la industria siderúrgica en el Reino Unido y más allá, según el desarrollador, West Cumbria Mining.

Pero el proyecto ha enfrentado una feroz oposición por parte de científicos y activistas ambientales, quienes argumentan que el Reino Unido debería invertir en tecnologías de acero verde en lugar de apoyar un nuevo esquema de combustibles fósiles.

¿Por qué el gobierno ha aprobado la mina?

Ha estado bajo la presión de los parlamentarios conservadores locales para permitir la mina durante años, y los partidarios argumentan que traerá alrededor de 500 puestos de trabajo muy necesarios para el área. Pero rehuyó tomar la decisión mientras el Reino Unido lideraba las conversaciones sobre el clima global, un papel que terminó oficialmente el mes pasado.

Después de meses de retraso, Michael Gove, el secretario de estado para nivelación, vivienda y comunidades, finalmente otorgó la aprobación de la mina el 7 de diciembre y explicó que estaba satisfecho de que el proyecto “tendría un efecto general neutral sobre el cambio climático”. Eso a pesar de que el análisis sugiere que el esquema produciría un estimado de 400,000 toneladas de emisiones de gases de efecto invernadero al año.

¿Puede la mina realmente ser cero emisiones netas?

West Cumbria Mining ha dicho que “la mina busca ser cero neto en sus operaciones”, lo que logrará minimizando las emisiones de la producción de carbón y comprando compensaciones de carbono. Pero solo ha representado una pequeña fracción de todas las emisiones que se generarán una vez que el carbón se extraiga del suelo, dijo a la BBC Lord Deben, presidente del Comité de Cambio Climático (CCC). “No cuentan la quema del carbón”, dijo. “No tenemos forma de garantizar que sea cero neto”. El CCC es el asesor climático independiente del gobierno.

¿Necesita el Reino Unido más carbón coquizable?

El Reino Unido produce alrededor de 7,4 millones de toneladas de acero cada año utilizando carbón coquizable, principalmente de dos empresas: British Steel y Tata. British Steel ha dicho que no usará carbón del proyecto Cumbria porque su contenido de azufre será demasiado alto, mientras que Tata ha dicho que puede usar algo de carbón de la mina, pero finalmente planea cambiar a métodos de producción más ecológicos durante la próxima década.

De hecho, se estima que solo entre el 10 y el 20 por ciento del carbón extraído de Woodhouse Colliery se utilizará para la fabricación de acero en el Reino Unido.

El resto se exportará, y probablemente no a otros países de Europa, donde las siderúrgicas enfrentan presiones similares para reducir la huella de carbono de sus operaciones. En el continente, las siderúrgicas están invirtiendo cada vez más en formas no fósiles de fabricar acero, como el uso de hidrógeno o hornos eléctricos. En Suecia, por ejemplo, Hybrit fabrica acero fabricado con hidrógeno “verde”, que se genera con electricidad renovable.

¿Tendrá la mina un impacto material en las emisiones?

El gobierno argumenta que el desarrollo propuesto “tendrá un efecto ampliamente neutral en la liberación global de emisiones de gases de efecto invernadero del carbón utilizado en la fabricación de acero”. De hecho, la CCC dijo que la mina aumentaría las emisiones de dióxido de carbono del Reino Unido en 400.000 toneladas al año, y una vez que se toman en cuenta las emisiones de la quema del carbón extraído, se emitirá el equivalente a 220 millones de toneladas de CO2 en el transcurso de su 25 años de vida.

Es cierto que esto es una gota en el océano en comparación con las emisiones totales de la industria del acero, que representan alrededor del 8 por ciento de las emisiones globales.

Pero incluso si las emisiones de la mina en sí son marginales, a muchos expertos en clima les preocupa que al aprobar esto, el gobierno del Reino Unido haya socavado su credibilidad internacional como líder climático.

Como anfitrión de la COP26 en Glasgow el año pasado, el Reino Unido pidió a los países que “consignen el carbón a la historia” y presionó a las naciones para que se comprometieran con los planes de eliminación gradual del combustible fósil. Aprobar una nueva mina de carbón en suelo patrio será visto como hipocresía, dicen los investigadores, y puede animar a otras naciones a extender la vida de sus propias industrias de carbón.

“Los países en desarrollo como India verán esta decisión como extremadamente hipócrita, y esta medida perjudicará la historia del Reino Unido de expulsar el carbón de su sistema de energía”, dijo. Sugandha Srivastava en la Universidad de Oxford en un comunicado.

Pablo Elkins en el University College London dijo que la aprobación “destroza la reputación del Reino Unido como líder mundial en acción climática y lo abre a cargos bien justificados de hipocresía: decirle a otros países que abandonen el carbón sin hacerlo él mismo”.

¿Se puede detener la mina?

A pesar de obtener la aprobación de la planificación por parte del gobierno, algunos expertos en clima dudan que la mina llegue a estar operativa alguna vez.

Es casi seguro que habrá un desafío legal contra la decisión de esta semana, con ONG y grupos legales como ClientEarth analizando activamente la decisión en busca de posibles motivos de apelación. Científico nuevo entiende

Una elección general también podría arruinar las perspectivas de la mina. Tanto los liberaldemócratas como los laboristas se oponen a su desarrollo, con Clima en la sombra del laborismo y dicho del secretario de cero neto Ed Miliband la decisión muestra que el gobierno está “renunciando a toda pretensión de liderazgo climático”. Una victoria laborista en las próximas elecciones generales podría detener la mina antes de que comiencen las operaciones.

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Source: New Scientist – Home by www.newscientist.com.

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