¿Quién ha estado besando a quién? Los perros de las praderas ‘saludan besos’ revelan complejas redes sociales

Crédito: Jennifer Verdolin

Los perros de la pradera, esos pequeños roedores regordetes que se encuentran en los pastizales del centro y oeste de los Estados Unidos, pueden no tener TikTok o Instagram, pero tienen intrincadas redes sociales. Comprender sus conexiones, interacciones y un mundo sorprendentemente complejo podría ayudar a los conservacionistas de la vida silvestre a reubicar y reintroducir especies en la naturaleza con más éxito, según un nuevo estudio de la ecóloga conductual Jennifer Verdolin de la Universidad de Arizona.

Verdolin, profesor asistente de biología de la conservación en la Escuela de Recursos Naturales y Medio Ambiente, ha estado estudiando a los perros de la pradera durante casi dos décadas.

“Son tan desvalidos. Todo los devora, pero son tan duros y observadores”, dijo Verdolin. “La gente los ve como si fueran una gran rata, pero tienen un lenguaje único, tienen dialectos. Colaboran y tienen diferencias culturales entre las colonias”.

Acurrucado en las praderas que rodean Flagstaff, Arizona, Verdolin ha visto colonias de perritos de la pradera burlar a los depredadores, aprendido sus intrincados patrones de habla y observado miles de “saludos besos”; así es, a los perritos de la pradera les encanta besarse.

“Se saludan con un beso, y los individuos que se besan y luego no pelean pertenecen al mismo grupo social y territorio”, dijo Verdolin. “Todo lo que necesitas hacer es mirar. Cuantas más veces se hayan besado, más fuerte será la conexión”.

Al igual que el comportamiento de aseo de los primates, los “besos de saludos” de los perros de las praderas revelan redes sociales complejas. Verdolin observó 80 perros de la pradera, que abarcaban 14 redes sociales. A diferencia de otros animales, los perros de la pradera no tienen una estructura social jerárquica. En otras palabras, no hay un perro de las praderas.

“En realidad, esto va en contra de la mayoría de la literatura sobre los perros de la pradera, que dice que hay un solo macho y un harén de hembras. Eso simplemente no es lo que estamos viendo”, dijo Verdolin. “La mayoría de los grupos sociales están formados por varios hombres y varias mujeres. Todo el mundo está besando a todo el mundo, y los bebés son el resultado de toda esa actividad”.

Pero, según Verdolin, no todos son besados ​​por igual. Hay puentes comunitarios, aquellos que besan a miembros de grupos sociales vecinos, y hay centros, aquellos que parecen recibir todos los besos.

Todos esos besos de perritos de la pradera ayudaron a Verdolin a mapear las complejidades de su dinámica social, desde cuántos amigos tenía un perrito de la pradera en particular, conocido como “centralidad de grado” en el lenguaje del análisis de redes sociales, hasta cuántas conexiones facilitó un perrito de la pradera individual, también conocido como “centralidad de intermediación”.

Los análisis de redes sociales como este se han utilizado en estudios ecológicos durante poco más de una década y ayudan a los ecólogos a comprender cómo y cuándo una especie se apoya en su comunidad. Los depredadores, las condiciones ambientales y la disponibilidad de alimentos contribuyen al flujo y reflujo de las interacciones sociales.

Recientemente, se han realizado varios estudios en especies de vida silvestre que investigan cómo la disponibilidad de recursos da forma a la dinámica de los grupos sociales. Las orcas, por ejemplo, se agrupan y conectan más cuando el salmón es más abundante. Se ha observado un patrón similar en las jirafas, con redes enteras que se unen durante la temporada de lluvias, una vez más, una época en que la comida está más disponible.

Donde los recursos impactan el comportamiento social, se cree que la mayoría de los sistemas de vida silvestre son de fusión por fisión, lo que significa que un grupo puede dividirse para buscar alimento cuando los recursos son escasos y luego volver a unirse cuando son abundantes, explicó Verdolin. Perritos de la pradera de Gunnison: la especie en la que Verdolin se centró para este estudio, publicado en la revista Comportamiento—Son un poco diferentes.

“Aquí, básicamente tenemos una especie que mantiene un territorio durante todo el año, mantiene un grupo social durante todo el año y la cantidad de comida disponible cambiará la forma en que interactúan entre sí, la fuerza de esas interacciones y la frecuencia de esas interacciones “, dijo Verdolin.

Las delicadas complejidades de esos compromisos sociales tienen grandes implicaciones para los esfuerzos de conservación. Si bien es importante tener suficientes recursos para mantener una colonia, no es el único factor que sustenta la supervivencia. La forma en que interactúan los animales, particularmente en situaciones de alto estrés, cambia todo, desde cómo la enfermedad se mueve a través de una población hasta cómo se transfiere la información o cómo puede ocurrir el aprendizaje cultural en un grupo social.

“Esto es enorme porque el comportamiento no suele estar integrado en la gestión de la conservación, la restauración y las reubicaciones de los perros de las praderas”, dijo Verdolin. “Si va a reintroducirlos o reubicarlos de un lugar a otro, no puede simplemente recogerlos y dejarlos en un paisaje porque ha decidido que es adecuado”.

A menudo, las reubicaciones de los perros de las praderas ocurren cuando las colonias se interponen en el camino de una nueva construcción o cuando se considera que son destructivas para un paisaje, como un campo de golf. El éxito de la mayoría de los esfuerzos de reubicación es muy bajo, lo que tiene consecuencias en cascada para las más de 100 especies que se benefician de la presencia de los perros de la pradera, dijo Verdolin.

“Con ciertas especies, como los perros de la pradera, es importante considerar todos los factores que apoyan su supervivencia, no solo la abundancia de alimentos, sino también el tamaño del grupo, la orientación espacial de sus miembros y cómo eso influye en las interacciones sociales”, Verdolin dijo. “Y es importante tratar de hacer coincidir esos elementos tanto como sea posible al realizar reubicaciones de grupos sociales o de especies sociales”.



Source: Phys.org – latest science and technology news stories by phys.org.

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