Se ha encontrado un planeta similar a Júpiter orbitando una estrella enana blanca

Un atisbo del futuro de nuestro sistema solar ha aparecido a miles de años luz de distancia en la constelación de Sagitario. Allí, un planeta gigante como Júpiter orbita alrededor de una enana blanca, una estrella tenue y densa que alguna vez se pareció al sol.

En 2010, esa estrella pasó frente a una estrella mucho más distante. Como una lupa, la gravedad de la enana blanca curvó los rayos de luz de la estrella más distante para que convergieran en la Tierra e hicieran que la estrella distante pareciera cientos de veces más brillante. Un planeta gigante que orbita alrededor de la estrella enana blanca también “microlente” la luz de la estrella distante, revelando la presencia del planeta.

En 2015, 2016 y nuevamente en 2018, el astrofísico Joshua Blackman de la Universidad de Tasmania en Hobart, Australia, y sus colegas apuntaron con el telescopio Keck II en Hawai al sistema lejano, que se encuentra a unos 5.000 a 8.000 años luz de la Tierra. El equipo estaba en busca de la estrella del planeta gigante, pero no vio nada.

“Esperábamos ver una estrella similar al sol”, dice Blackman. “Así que pasamos bastantes años tratando de averiguar por qué en la Tierra no vimos la estrella que esperábamos ver”.

Después de no poder detectar ninguna luz del lugar donde debería estar la estrella del planeta, el equipo de Blackman concluyó que el objeto no puede ser una estrella típica como el sol, también conocida como estrella de secuencia principal, que genera energía al convertir hidrógeno en helio en su centro. En cambio, la estrella debe ser algo mucho más tenue. Los datos de microlente indican que la estrella es aproximadamente la mitad de masiva que el sol, por lo que el objeto no es lo suficientemente masivo como para ser una estrella de neutrones o un agujero negro. Pero una estrella enana blanca encaja perfectamente perfectamente, informan los investigadores en línea el 13 de octubre en Naturaleza.

“Han descartado cuidadosamente las otras posibles estrellas de lente: estrellas de neutrones y agujeros negros y estrellas de secuencia principal y todo eso”, dice Ben Zuckerman, astrónomo de UCLA, que no participó en el trabajo. Señala que solo se ha encontrado un puñado de planetas orbitando enanas blancas.

El nuevo planeta es el primero descubierto que está orbitando una enana blanca y se parece a Júpiter tanto en su masa como en la distancia a su estrella. El equipo de Blackman estima que el planeta es de una a dos veces más masivo que Júpiter y probablemente se encuentra entre 2,5 y seis veces más lejos de la estrella enana blanca que la Tierra del sol. A modo de comparación, Júpiter está 5,2 veces más lejos del sol que la Tierra. La enana blanca es algo más grande que la Tierra, lo que significa que el planeta es mucho más grande que su estrella anfitriona.

La enana blanca se formó después de que una estrella similar al sol se expandiera y se convirtiera en una estrella gigante roja. Luego, el gigante rojo expulsó sus capas externas, exponiendo su núcleo caliente. Ese antiguo núcleo es la estrella enana blanca.

Nuestro sol se convertirá en una enana blanca 7.8 mil millones de años a partir de ahora, por lo que el nuevo descubrimiento es “una instantánea del futuro de nuestro sistema solar”, dice Blackman. A medida que el sol se convierta en un gigante rojo, engullirá y destruirá su planeta más interno, Mercurio, y quizás también Venus. Pero Marte, Júpiter y los planetas más distantes deberían sobrevivir.

¿Y la Tierra? Nadie sabe todavía qué le pasará.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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