Town en el Reino Unido toma medidas para evaluar a la población completa en busca de coronavirus

Primer tubo de ensayo de ADN y un hisopo de algodón, limpie la prueba en manos del hombre.  Las manos de los hombres con guantes azules.

Las pruebas de saliva para el coronavirus serían más fáciles de hacer que las pruebas de torunda (en la foto)

Getty Images / iStock

Una ciudad en el Reino Unido está a punto de comenzar a examinar a miles de personas para detectar el coronavirus cada semana, utilizando saliva fácil de recolectar y una forma rápida y barata de detectar el virus. Si la prueba inicial en Southampton es exitosa, el objetivo es evaluar a toda la población de la ciudad de 250,000 personas cada semana para ver si esto puede detener rápidamente la propagación del virus.

“Nos dijeron que había aspectos insolubles, pero se han resuelto”, dice Keith Godfrey en la Universidad de Southampton, quien está ayudando a organizar el juicio. “El gobierno está ciertamente muy interesado”.

Se ha propuesto que las pruebas semanales de toda la población de un país, independientemente de si las personas tienen síntomas o no, podrían terminar rápidamente con los brotes de coronavirus, con los beneficios económicos resultantes que superan con creces los costos de las pruebas masivas. Los defensores del enfoque incluyen a Julian Peto en la London School of Hygiene & Tropical Medicine y al economista Paul Romer en los Estados Unidos.

Anuncio

El 10 de abril, una carta abierta a los principales políticos y asesores científicos del Reino Unido firmada por Godfrey, Peto, Romer y otros 31 pidió pruebas universales semanales para ser probadas en una ciudad pequeña. El esquema de Southampton es un primer paso hacia esto.

El estudio inicial en Southampton comenzará con los médicos y los miembros de sus hogares, y se ampliará para incluir a los trabajadores del consejo y el personal de la universidad y los estudiantes, con más de 10,000 pruebas realizadas cada semana.

Analizará si las pruebas de saliva funcionan tan bien como tomar muestras de la nariz y la garganta, el método utilizado actualmente para detectar el coronavirus. Tomar hisopos es difícil, desagradable y poco confiable, ya que produce muchos falsos negativos. Por el contrario, proporcionar una muestra de saliva es tan fácil como escupir. Las personas pueden hacerlo en casa y enviar muestras para su análisis, y algunos estudios no publicados sugieren que la prueba de saliva es más confiable.

Si este es el caso, sería mucho más fácil hacer una prueba de hisopo masivo. Por ejemplo, los niños que asisten a la escuela podrían ser evaluados semanalmente. “Aquí tenemos una prueba que sería aceptable para los niños”, dice Godfrey.

El estudio también está utilizando un método para detectar el virus llamado RT-LAMP, que es mucho más rápido y más barato que el método de PCR estándar. Involucra poco más que agregar una muestra a un tubo transparente que contiene los productos químicos necesarios, ponerlo en un baño de agua para calentarlo y ver si cambia el color.

“No se necesita personal altamente calificado”, dice Peto. “Cualquiera puede meter algo en un baño de agua”.

Trabajando con el Servicio Nacional de Salud, el consejo local y la universidad, Godfrey y sus colegas también han desarrollado kits de recolección de saliva en el hogar, formas de llevarlos hacia y desde las personas y los sistemas de TI para informar rápidamente a las personas sus resultados por mensaje de texto. La prueba también está integrada con el sistema de seguimiento de contactos del Reino Unido.

Si el juicio tiene éxito, Godfrey quiere expandirlo a todos en la ciudad. “Estamos haciendo el piloto como un posible trampolín para eso”, dice.

La idea de las pruebas masivas ha sido descartada por muchos como inviable, dice Peto. Pero entre el 14 y el 24 de mayo, China evaluó a 9 millones de personas en Wuhan. Las pruebas identificaron alrededor de 300 personas con infecciones asintomáticas y parecen haber ayudado a prevenir un resurgimiento de covid-19 en el área.

“Sin duda es una opción digna de exploración”, dice Clare Turnbull del Instituto de Investigación del Cáncer en el Reino Unido. Ella, Peto y otros publicaron hoy un análisis que sugiere que las pruebas semanales de toda una población, junto con el rastreo de contactos y la cuarentena estricta de los hogares donde las personas están infectadas, podrían detener la transmisión en pocas semanas. Pero la única forma de confirmar esto es intentarlo, dice Turnbull.