Tres exoplanetas están lo suficientemente cerca como para que podamos ver sus atmósferas.

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Impresión artística de exoplanetas alrededor de la cercana estrella enana roja GJ 887

Mark Garlick

A solo 11 años luz de la Tierra, un par de mundos rocosos y calientes orbitan una pequeña estrella roja inusualmente tranquila. El hecho de que estos objetos estén tan cerca, en términos cósmicos, los hace relativamente fáciles de estudiar, y un tercer planeta potencial en la zona habitable de la estrella hace que el sistema sea particularmente intrigante.

GJ 887 es una estrella enana roja aproximadamente la mitad de masiva que el sol. Sandra Jeffers de la Universidad de Gotinga en Alemania, y sus colegas encontraron sus planetas utilizando el buscador de planetas de alta velocidad radial (HARPS) en el Observatorio La Silla en Chile. Los vieron al observar las oscilaciones en la luz de la estrella causadas por la atracción gravitacional de los planetas.

Encontraron oscilaciones con tres patrones: uno indicaba un planeta que rodeaba la estrella cada 9.3 días, otro señalaba un planeta que tardaba 21.8 días en completar una órbita, y el tercero sugería un mundo que orbitaba aproximadamente cada 50 días. Ambos planetas interiores están más cerca de la estrella que Mercurio de nuestro sol.

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Los dos planetas más cercanos son demasiado calientes para soportar la vida, con temperaturas promedio de alrededor de 195 ° C para el mundo más cercano y 79 ° C para el otro. Pero el tercer planeta, si existe, podría estar dentro de la zona habitable de la estrella, el área donde el agua en la superficie del planeta podría permanecer líquida en lugar de congelarse o hervir.

Solo hay un problema: ese tercer planeta puede no existir. Los investigadores observaron GJ 887 durante 80 noches, por lo que no hubo tiempo para buscar más de una órbita de este planeta potencial. Existe la posibilidad de que la estrella misma produzca un bamboleo aparente de 50 días, por lo que ahora están haciendo más observaciones en un esfuerzo por confirmar la existencia del tercer planeta, dice Jeffers.

Afortunadamente, la estrella no es muy variable. Las enanas rojas tienden a tener grandes destellos estelares que pueden volar las atmósferas de sus planetas, así como manchas de estrellas oscuras que pueden confundir la señal de los planetas, pero GJ 887 tiene muy pocos de ellos.

“GJ 887 es una de las estrellas más inactivas que hemos visto”, dice Jeffers. “Es la mejor estrella cerca del sol para comprender si sus exoplanetas tienen atmósferas y para caracterizar esas atmósferas, y para comprender si esos planetas tienen vida”. Podremos observar las atmósferas de estos planetas con el telescopio espacial James Webb, que se lanzará en 2021, dice.

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