Un dulce vínculo padre-hijo inspira nuevos y sabrosos modelos de moléculas

Noah Shaw, de trece años, ama los planetas y tiene un tono perfecto. Quiere ser un científico como su padre Bryan Shaw, bioquímico de la Universidad de Baylor en Waco, Texas. Pero el camino de Noah hacia la ciencia puede que no sea tan sencillo como lo fue para el anciano Shaw.

Diagnosticado con retinoblastoma en la infancia (SN: 5/1/85), Noah ahora tiene un solo ojo y puntos ciegos permanentes en su visión. Las personas con un solo ojo, como Noah, y las personas que tienen ceguera o visión limitada, están subrepresentadas en la ciencia y enfrentan barreras en la educación STEM. “La mayoría de las impresionantes imágenes científicas son inaccesibles para las personas ciegas”, dice Bryan Shaw. Eso lo pone melancólico porque las representaciones de proteínas lo engancharon con la ciencia.

En un esfuerzo por ayudar a que la ciencia sea más inclusiva, Shaw y sus colegas han creado modelos de moléculas del tamaño de un bocado que aprovechan los sensores táctiles supersensibles de la boca, que pueden percibir detalles más finos que las yemas de nuestros dedos.

El bioquímico Bryan Shaw (izquierda), inspirado por su hijo Noah (derecha) cuya visión se vio afectada por el cáncer, creó modelos de proteínas comestibles y no comestibles que los estudiantes pueden explorar con la boca.Cortesía de Elizabeth Shaw

El equipo creó modelos de gominolas de proteínas importantes, incluida la mioglobina, que proporciona oxígeno a los músculos, y también versiones impresas en 3D no tóxicas y no comestibles (SN: 16/3/15). Ambos se pueden meter en la boca para investigarlos. Una vez que los investigadores colocaron cordones a los modelos no comestibles para evitar asfixia, el equipo probó qué tan bien 281 estudiantes universitarios y 31 de primaria podían distinguir los modelos comestibles de los no comestibles con los ojos vendados.

Cada estudiante examinó un modelo de proteína por vía oral o manual. Por cada modelo de proteína adicional que evaluaban los estudiantes, tenían que determinar si la proteína era la misma que la primera o diferente. Un grupo separado de 84 estudiantes universitarios realizó la prueba visual con imágenes de computadora en 3-D de proteínas en lugar de modelos.

Estudiantes identificó correctamente las proteínas alrededor del 85 por ciento de las veces, independientemente de si usaron la boca, los dedos u ojos, el equipo informa el 28 de mayo en Avances de la ciencia. Estos modelos pequeños y económicos podrían ayudar a los estudiantes a aprender sobre las proteínas independientemente de la agudeza visual, dice Shaw.

Shaw tuvo la idea de esta posible herramienta educativa mientras giraba una zarzamora en su lengua. El exterior irregular de una mora parece una forma popular en que los científicos representan proteínas, en la que cada uno de los átomos de la proteína está representado por una esfera. Si se juntan miles de átomos, el conglomerado se asemeja a una baya elaborada, algo que la lengua podría distinguir por su forma.

Muchos bebés y niños pequeños exploran el mundo por la boca. Una estudiante de Hong Kong llegó a los titulares en 2013 por enseñarse a sí misma a leer Braille con los labios. Sin embargo, la notable capacidad de detección de la boca permanece en gran parte sin explotar en la educación científica, dice Shaw.

Shaw ha patentado los modelos y está ansioso por recibir comentarios. Pero llevar los modelos del prototipo a la herramienta de enseñanza requerirá más trabajo. Por ejemplo, los investigadores tienen acceso a equipos profesionales para imprimir modelos y esterilizarlos entre usos, algo que no todos los educadores tienen.

Lo más importante es que los modelos se beneficiarían de las pruebas realizadas por estudiantes ciegos y personas con baja visión. Los comentarios de estos estudiantes ayudarán al equipo de Shaw a mejorar los modelos para que se ajusten mejor a las necesidades de los estudiantes. Shaw ha iniciado conversaciones sobre los modelos con educadores de la Escuela de Texas para Ciegos y Discapacitados Visuales en Austin. Noah probó los modelos, pero los investigadores no incluyeron sus datos en el análisis.

Esta no es la primera vez que Noah inspira a su padre. Shaw desarrolló previamente una aplicación que tiene el potencial de detectar los primeros signos de enfermedades oculares en imágenes de la infancia. Independientemente de si Noah se dedica a la ciencia, su padre tiene un deseo: “Espero que haga algo genial”.


Source: Science News by www.sciencenews.org.

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