Un estudio revela que los océanos en mundos alienígenas son más comunes de lo que piensas

Otra cualidad a tener en cuenta al buscar para mundos con agua líquida (y potencialmente la vida) es calor, necesario para derretir el hielo y generar reacciones químicas. Este calor planetario generalmente proviene de dos fuentes: el calor radiogénico, impulsado por la desintegración radiactiva dentro de un planeta, y las fuerzas de marea, el estiramiento de los planetas y las lunas a medida que se orbitan entre sí, la misma fuerza que crea mareas en la Tierra.

Este calor puede ser expulsado desde el interior de un planeta a través de dos medios: deriva continental o volcanes (incluidos los cyvolvolcanes que entran en erupción con agua en lugar de lava). El medio por el cual se libera esta energía es importante, ya que determina potencialmente si el planeta es habitable.

Los mundos con demasiado vulcanismo pueden convertirse en infiernos cubiertos de lava, mientras que una actividad volcánica muy pequeña puede evitar que un mundo desarrolle una capa atmosférica protectora. Es posible que se necesiten mundos con volcanismo moderado para soportar agua líquida y una química biológica robusta.

Venus pudo haber sido el hogar de grandes redes de volcanes y océanos masivos. Sin embargo, la cantidad de material liberado por estas erupciones envenenó la atmósfera, creando un efecto invernadero desbocado, que hirvió el agua líquida en la superficie. Crédito de la imagen: Michael Lentz y Mike Mirandi / Goddard Space Flight Center de la NASA

Muchos de estos mundos también podrían liberar cantidades significativas de calor, encontró el estudio. Este lanzamiento, junto con los avances en exoplaneta Las imágenes podrían ayudar a los astrónomos a identificar mundos acuáticos que orbitan otras estrellas.

La mayoría de estos mundos oceánicos puede ser similar en estructura a las lunas heladas de los planetas gigantes, con océanos internos debajo de capas de hielo superficial. Si es así, estos planetas pueden exhibir criovolcanismo (es decir, volcanismo helado) en sus superficies “, escribieron los investigadores en un artículo publicado en el Publicaciones de la Sociedad Astronómica del Pacífico..

Una mirada a la temperatura y la superficie de un planeta se relaciona con la habitabilidad. Crédito de la imagen: Lynnae Quick y James Tralie / Goddard Space Flight Center de la NASA.

La tecnología actual no puede registrar detalles de exoplanetas, pero los nuevos observatorios, incluido el telescopio espacial James Webb, pueden detectar agua en estos mundos distantes. Tales hallazgos podrían permitir que Quick y su equipo determinen cuáles de estos mundos (si los hay) son probable desarrollar vida.

“Las futuras misiones para buscar signos de vida más allá del sistema solar se centran en planetas como el nuestro que tienen una biosfera global que es tan abundante que está cambiando la química de toda la atmósfera. Pero en el sistema solar, las lunas heladas con océanos, que están lejos del calor del Sol, todavía han demostrado que tienen las características que creemos que son necesarias para la vida “, explica Aki Roberge, un astrofísico Goddard de la NASA que trabajó con el desarrollo rápido este estudio.

Los mundos en nuestro propio sistema solar que podrían soportar la vida incluyen Europa, una de las lunas más grandes de Júpiter. En los próximos años, la NASA planea lanzar el Europa Clipper al sistema joviano, explorando esta luna marcada por una red de cyrovolcanes, disparando agua y hielo al espacio. Este estudio podría ayudar a los astrónomos a observar planetas alrededor de otras estrellas en la búsqueda de vida extraterrestre. El siguiente video de la NASA muestra un vistazo al sistema TRAPPIST-1, uno de los lugares más probables para que encontremos vida.

Uno de los sistemas estelares más prometedores es el sistema solar TRAPPIST-1, ubicado a 39 años luz de la Tierra. Una vez que el telescopio espacial James Webb alcance su posición operativa a casi un millón de millas de la Tierra, dirigirá su atención al sistema TRAPPIST-1 en busca de agua y vida. De los siete mundos conocidos en ese sistema, Quick y su equipo creen que cuatro planetas podrían albergar vastos océanos.

“Si vemos que la densidad de un planeta es más baja que la de la Tierra, eso es una indicación de que podría haber más agua allí y no tanta roca y hierro. Pero si la temperatura de la superficie de un planeta es inferior a 32 grados Fahrenheit (0 grados Celsius), donde el agua está congelada, entonces tenemos un mundo oceánico helado, y las densidades de esos planetas son aún más bajas “, explica Quick.

Al buscar agua en mundos distantes, podemos, algún día pronto, encontrar los signos reveladores de la vida.

Este artículo fue publicado originalmente en El compañero cósmico por James Maynard, fundador y editor de The Cosmic Companion. Es un nativo de Nueva Inglaterra convertido en rata del desierto en Tucson, donde vive con su encantadora esposa, Nicole, y Max the Cat. Puedes leer esta pieza original aquí.

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